Por qué los alimentos editados por CRISPR pueden estar en los supermercados antes de lo que piensas

En septiembre, el Departamento de Agricultura de EE. UU. dio luz verde a una versión de la planta Camelina sativa, un importante cultivo de semillas oleaginosas que se había diseñado genéticamente utilizando CRISPR para producir aceite omega-3 mejorado. Lo interesante de esta aprobación fue que el USDA no solicitó a los inventores de la planta que aguantaran los aros normativos habituales necesarios para vender cultivos biotecnológicos. El mes siguiente, una variedad de soja tolerante a la sequía desarrollada con CRISPR también recibió un pase rápido del USDA.

Esto se debe a que, aunque esos cultivos fueron editados genéticamente, no fueron genéticamente “modificados”, de acuerdo con las regulaciones de la USDA. Mientras que los científicos usaron CRISPR para cortar y modificar el ADN de la planta, no le agregaron ADN extraño. Esto, el USDA lo ha encontrado repetidamente, significa que las plantas editadas por CRISPR quedan fuera del ámbito reglamentario.

Una entrevista en Nature con el CEO de Yield10 Bioscience, que desarrolló la camelina, da una nueva visión de cómo ese tecnicismo regulatorio ya está haciendo que sea mucho más rápido y económico traer nuevas plantas biotecnológicas a años de mercado y decenas de millones de dólares de producción .

“Elimina esa enorme barrera de entrada para las empresas de agrobiotecnología”, dijo el CEO Oliver Peoples a Nature. Si la compañía se hubiera visto obligada a soportar el proceso habitual de regulación del USDA, dijo, habría tomado al menos seis años y $ 30 millones a $ 50 millones para probar y recopilar los datos necesarios para llevar el cultivo al mercado.

En cambio, dijo: “Hicimos esto en dos años y [la decisión del USDA] tomó dos meses, y le aseguro que no gastamos $ 30 millones en eso”.

En abril de 2016, el USDA dio el primer pase gratuito a un cultivo CRISPR, limpiando el hongo de botón blanco que se había editado para que no se dorara tan rápido. En su carta al científico que desarrolló el cultivo de setas modificado, el USDA escribió que, debido a que el nuevo hongo “no contiene ningún material genético introducido”, ni siquiera estaba sujeto a las reglamentaciones sobre organismos modificados genéticamente de la agencia.

Desde la década de 1990, el USDA ha regulado qué cultivos modificados genéticamente pueden llegar al mercado, no por temor a daños a la salud humana, sino por temor a que los cultivos con ADN extraño puedan causar daño ambiental accidentalmente. Un hongo que simplemente eliminó parte de su ADN, dijo la agencia, parece no presentar tal amenaza.

La estrategia de Yield10 tomó un rumbo similar. El aceite de camelina se usa como biocombustible y sustituto del aceite de pescado en la acuicultura. Entonces los científicos querían estimular la planta para producir más petróleo. Para hacerlo, usaron el sistema CRISPR-Cas9 para crear cortes en ambos filamentos del ADN de las plantas. No insertaron ningún nuevo gen, pero cuando los propios mecanismos de reparación de la planta entran en acción para reunirse con el ADN, automáticamente inactiva un gen no revelado que impulsa la producción de petróleo.

Desde aquellos primeros hongos, al menos cinco plantas editadas por CRISPR han eludido el proceso regulatorio del USDA. El año pasado, la agencia explicó el enfoque y escribió que “regula los productos de la biotecnología y no las técnicas biotecnológicas específicas”, por lo que “los productos de las llamadas ‘nuevas técnicas de edición del genoma’ estarían regulados … solo si presentan plagas de plantas o riesgo nocivo de maleza “. El enfoque es un marcado contraste con el enfoque de la FDA sobre los animales editados genéticamente: el año pasado, la agencia dijo que le gustaría regular cualquier animal cuyo genoma haya sido alterado intencionalmente como una” droga animal “independientemente de cómo fue editado o con qué propósito.

Ninguna de las plantas CRISPR ha llegado al mercado todavía. Pero parece probable que el producto CRISPR no esté tan lejos de los estantes de nuestros supermercados.

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