Cómo el aguacate se convirtió en el fruto del comercio mundial

Bajo los volcanes en el estado mexicano de Michoacán, los cárteles violentos luchan por dominar un mercado sombrío y lucrativo. Una pandilla, llamada La Familia Michoacana, anunció su presencia hace una década lanzando cabezas de cinco rivales a una pista de baile en la ciudad de Uruapan. Los Caballeros Templarios se movieron a continuación, emitiendo un código de honor caballeresco que gravaba, extorsionaba y secuestraba a los granjeros y usurpaba sus tierras. Las fuerzas de seguridad mexicanas y los terratenientes locales han tratado de defenderse, pero los carteles en conflicto continúan astillándose y proliferando. En marzo, un grupo armado conocido como Los Viagras, aparentemente llamado así por la manera en que se levanta el pelo mousse de su líder, causó estragos al quemar decenas de vehículos y al cerrar efectivamente la principal carretera del estado. Hubo una conflagración no lejos de donde un empresario estadounidense llamado Steve Barnard posee una planta empacadora en Uruapan. “Es demasiado peligroso conducir en las carreteras”, dice Barnard. Los dueños de las granjas “deben tener mucho cuidado de no ser secuestrados”.

El bien precioso que impulsa la economía de Michoacán y se alimenta una obsesión americana no es marihuana o metanfetaminas, pero los aguacates, que los residentes locales han empezado a llamar a México produce más de la fruta que cualquier otro país en el mundo “oro verde”. – alrededor de un tercio de la total global – y la mayor parte de su cosecha se cultiva en el rico suelo volcánico de Michoacán, en las tierras altas de las playas de Acapulco. Es uno de los milagros del comercio moderno que en 2017, el año más violento registrado en México, este estado plagado de cárteles exportó más de 1.700 millones de libras de aguacates Haas a los Estados Unidos, ayudándoles a superar el banano como la fruta importada más valiosa de Estados Unidos. Nueve de cada 10 aguacates importados en los Estados Unidos provienen de Michoacán.

La verdadera maravilla del comercio de aguacate en México, sin embargo, no es tanto su tamaño como la velocidad de su crecimiento repentino. Los aguacates se han cultivado en México por alrededor de 9,000 años. (Cuando los conquistadores españoles encontraron por primera vez el fruto oblongo a principios del siglo 16, lo llamaron aguacate, después de ahuacatl, una palabra azteca que significa testículo.) A pesar de esta historia profunda, México exportan muy pocos aguacates – y ninguno en absoluto a los Estados Unidos – a través de la década de 1980, cuando la compañía Barnard’s con sede en California, Mission Produce, abrió la primera planta empacadora de aguacate en Uruapan. Estados Unidos había prohibido los aguacates mexicanos desde 1914 por temor a una infestación de insectos y una competencia más barata. Pero en 1994, México, Canadá y Estados Unidos promulgaron el Tratado de Libre Comercio de América del Norte, y poco después Estados Unidos comenzó a levantar su prohibición.

Una explosión de aguacate siguió. En 1994, los estadounidenses consumieron un poco más de una libra de fruta por persona por año, casi todos de productores de California, cuya cosecha llega solo en el verano. Hoy, esa cifra es de hasta siete libras por persona durante todo el año. Impulsado por una creciente comunidad latina y por las estrellas de Hollywood que promueven los beneficios para la salud de las grasas insaturadas de la fruta (Miley Cyrus tiene un tatuaje de aguacate en el brazo), la locura del aguacate de los Estados Unidos se ha intensificado cada año. Se estima que 135 millones de libras de aguacates se consumieron en las semanas previas al Super Bowl el mes pasado. (El Super Bowl es el mejor aguacate de América, justo antes del Cinco de Mayo). “El boom sorprendió a todos”, dice Barnard, cuya compañía es la distribuidora de aguacate más grande del mundo. “Realmente estamos luchando”. Estamos creciendo entre un 10 y un 15 por ciento por año, pero todavía no podemos mantener el ritmo de la demanda “.

Donald Trump a menudo ha criticado al Nafta como “el peor acuerdo comercial”. Pero su enfoque en la pérdida de puestos de trabajo en manufacturas en los Estados Unidos – sentido profundamente en las industrias automotriz y textil – echa de menos uno de los grandes beneficios de Nafta: el enorme aumento ha dado al comercio agrícola y la satisfacción del consumidor en los tres países. Bajo el Nafta, los aguacates han liderado una afluencia de productos mexicanos durante todo el año que ha llenado los vacíos estacionales en las tiendas de abarrotes de los Estados Unidos y ha cambiado la forma en que comen los estadounidenses. El auge del aguacate ha causado daños al medio ambiente, algunos de los pinares de Michoacán se han reducido para huertos de aguacates, pero ha sido bueno para los estadounidenses que se abalanzan sobre el guacamole en invierno y para los agricultores mexicanos que se atan al narcotráfico o emigran a los Estados Unidos. Estados. De acuerdo con un estudio de 2016 encargado por un grupo de comercialización para compradores y productores de aguacates mexicanos, la cadena de suministro de aguacate también ha creado casi 19,000 puestos de trabajo en los Estados Unidos y ha agregado más de $ 2,2 mil millones al producto nacional bruto.

Incluso los productores de California, una vez vociferantes oponentes de las importaciones mexicanas, están contentos con la situación. La tierra y el agua son demasiado escasos para expandir sus cosechas estacionales, que representan alrededor del 10 por ciento de la producción anual de México, pero la creciente demanda y los precios también han impulsado sus negocios. “Los aguacates son la estrella brillante de Nafta”, dice Mónica Ganley, experta en comercio de América Latina y fundadora de Quarterra, una firma consultora con sede en Buenos Aires. “Pero es importante recordar que los beneficios fluyen en ambas direcciones”. Bajo Nafta, las exportaciones agrícolas de Estados Unidos a México se han multiplicado por casi cinco veces, a $ 18 mil millones, con las ventas de maíz americano, soja y productos lácteos en pleno sur de la frontera. “El comercio es un multiplicador, no un juego de suma cero”, dice Ganley. “Tendemos a exagerar cuánto depende México de los Estados Unidos. Pero los productores estadounidenses pueden tener más que perder que los productores mexicanos si el Nafta desaparece”.

Trump aún no ha matado al Nafta. Pero a medida que las negociaciones sobre un acuerdo renovado se dirigen a su octava ronda, se avecina una guerra comercial. La decisión de los Estados Unidos el mes pasado de imponer aranceles al acero y al aluminio en la mayoría de los países depende de las conversaciones, al igual que las sanciones comerciales previstas contra China. Trump ofreció exenciones temporales a Canadá y México, pero solo con la condición de que rehaga el Nafta a su gusto. Incluso dentro de las conversaciones, los cultivadores de aguacate en México y California temen que los nuevos aranceles antidumping propuestos por el lado estadounidense podrían llevar a una represalia de golpe por golpe que dañaría a ambas partes. “Una vez que comienza”, pregunta Barnard, “¿dónde termina?”

Mientras la demanda mundial siga creciendo, sin embargo, el aguacate parece casi impermeable a la agitación en el país y en el extranjero. La violencia en Michoacán, por ejemplo, no ha reducido el objetivo de la industria del aguacate de aumentar las exportaciones a los Estados Unidos en un 15 por ciento este año. Ni los nuevos aranceles necesariamente detendrían las importaciones mexicanas de aguacate: Estados Unidos no puede saciar su apetito por los aguacates en otros lugares (ningún otro productor es lo suficientemente grande), y los mexicanos no tienen otro mercado tan grande y tan cercano. El precio del guacamole y la tostada de aguacate subiría nuevamente, pero los consumidores ya mostraron el año pasado, durante un aumento en los precios, que podrían estar dispuestos a pagar más. El mayor efecto podría ser que los productores de aguacate realcen sus esfuerzos en otros mercados en desarrollo, especialmente el que tiene más potencial: China.

Cuando vivía en Shanghai, solía ir en bicicleta a una tienda de comestibles al aire libre dirigida por una mujer a la que todos conocían simplemente como la señora del aguacate. Ella fue una de las primeras tiendas de comestibles en la ciudad en llevar lo que se conoce en chino como “fruta de mantequilla”, aunque sus clientes eran en su mayoría expatriados agradecidos como yo o chinos que regresaban del extranjero. Incluso en los días de tormentas fuertes o frío intenso, este empresario robusto siempre estaba en su tienda antes del amanecer, usando botas de goma y precios de conteo con un lápiz. Nunca supe su nombre, pero el año pasado, en una comercialización innecesaria, colgó un letrero toscamente pintado, “La Dama del Aguacate”, frente a su tienda.

Hace una década, los aguacates eran prácticamente desconocidos en China. El país importó solo dos toneladas en 2010; el año pasado, trajo 32,100 toneladas. La tendencia se aceleró en 2017 cuando KFC publicó una campaña publicitaria para sus envoltorios de aguacate llamada “Green Is Going Red” (para estar caliente, eso es). Presentaba una estrella pop luciendo un bigote de aguacate. Las envolturas no se vendieron tan bien, pero los avisos hicieron que los aguacates se enfriaran para la generación del milenio de China.

México fue el mayor proveedor de aguacates de China hasta el año pasado, cuando fue superado por Chile. (Perú también se está moviendo rápidamente). En el futuro, la competencia puede provenir de la propia China. Con el respaldo del estado, algunos empresarios chinos están desarrollando plantaciones de aguacate en la provincia sureña de Guangxi. Si pueden encontrar un aguacate que coincida con la variedad latinoamericana, a un costo menor, entonces el mercado mundial podría cambiar.

Por ahora, sin embargo, China se está ajustando. La mayoría de los aguacates que se venden allí son duros y verdes, a menudo para la confusión de los no iniciados. Para resolver este problema, Mission Produce de Barnard construyó el primer “centro maduro” de China en Shanghái el año pasado, y otro a seguir en Shenzhen el año próximo. Y Barnard está soñando en grande. “Si pudiera poner cuatro trozos de aguacate en cada plato de sopa de fideos en China”, reflexiona, “no tendríamos suficientes aguacates en el mundo”. Solo la producción mexicana se acercaría. ¿Y quien sabe? Si la política comercial estadounidense se inclina hacia una guerra comercial, los agricultores bajo los volcanes en Michoacán podrían estar ansiosos por comenzar a enviar sus cosechas a China.

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