Cómo afecta COVID-19 a los agricultores y la cadena de suministro de alimentos

Cómo afecta COVID-19 a los agricultores y la cadena de suministro de alimentos

Estantes vacíos que recubren supermercados, agricultores que arrojan leche y abandonan campos de cultivos , restaurantes que despiden personal: el panorama de la comida estadounidense ha cambiado drásticamente en solo un mes, gracias a los avisos de permanencia en el hogar y el distanciamiento social en la era de COVID-19.

Pero, ¿cómo se ve afectada la cadena de suministro de alimentos y sus trabajadores? ¿Qué alimentos están ahora menos disponibles para qué personas y qué podemos esperar en el futuro?

Todavía no tenemos todas las respuestas, según Timothy Griffin, William Masters y Jennifer Hashley, de la Facultad de Ciencias y Políticas de Nutrición Friedman de la Universidad de Tufts. La crisis de COVID-19 aún se está desarrollando, los consumidores y los actores del sistema alimentario todavía se están adaptando, y la temporada de crecimiento en muchos lugares aún no ha alcanzado su apogeo.

Pero COVID-19 ciertamente ha llamado la atención sobre las debilidades e inequidades de nuestro sistema alimentario, y sobre la necesidad y la oportunidad de abordarlas, coincidieron los tres expertos.

Un cambio de zonas de alimentación.

Podemos comenzar por reconocer el cambio fundamental en la forma en que los estadounidenses comen, dijo el profesor Tim Griffin, presidente de la división de Agricultura, Alimentación y Medio Ambiente de la Escuela Friedman, cuyas clases abarcan las ciencias y políticas agrícolas y el sistema alimentario. «Antes, aproximadamente la mitad del gasto en alimentos en los Estados Unidos era lo que llamamos fuera de casa: restaurantes, la cafetería cerca del trabajo, ese tipo de lugares», dijo Griffin. «Ese número es mucho menor ahora, lo que significa que las personas tienen que comprar comida y hacerlo en casa».

En lugar de 50/50, la división es más como 90/10 en este momento, estimó Griffin. «Y el sistema está tratando de reaccionar a eso, porque ahora la demanda proviene de una dirección diferente, ahora proviene en gran medida de las tiendas de comestibles convencionales», dijo.

Las tiendas de comestibles reaccionaron con bastante rapidez, según Griffin: después de la escasez inicial de productos como pollo y pasta, la reposición ahora se mantiene al ritmo de la demanda en la mayoría de los casos. El profesor William Masters, que enseña economía de alimentos en la Escuela Friedman, dijo que eso refleja la fortaleza del sistema.

«Nuestro suministro de alimentos es notablemente resistente precisamente porque nuestras fuentes de alimentos están dispersas geográficamente. No hemos dependido de los alimentos de un solo lugar», dijo Masters. «Nuestro sistema alimentario no es como una cadena: es como una malla. Podemos tener fallas en un lugar, pero el resto de la red lo llena. El riesgo es cuando falla toda una categoría de actividad, como los brotes simultáneos en el envasado de carne plantas en diferentes estados, o cierres de fronteras y brotes que impiden que los trabajadores migrantes cosechen frutas y verduras en muchos lugares «.

El sector más grande e importante afectado por esta crisis es la industria de servicios de alimentos , señaló Masters, que representa la mayoría de los empleos perdidos hasta la fecha. Alrededor de trece millones de empleos en servicios de alimentos y hospitalidad están en riesgo, ya que los clientes se mantienen alejados de las cafeterías de las oficinas y los comedores universitarios, restaurantes y cafeterías, muchos de los cuales pueden no volver a abrir. «Están tratando de mantener a los trabajadores empleados y ser parte de la solución y asegurarse de que las personas tengan comida», dijo Griffin. «Pero las ventas son abismales y muchos restaurantes están en modo de crisis».

A medida que los restaurantes y las instituciones cierran, las empresas que se encuentran en el sistema de suministro de alimentos , como las plantas de envasado de carne y procesamiento de lácteos, han tenido problemas para pasar de la entrega a granel para el servicio de alimentos al sector minorista de comestibles. A medida que disminuyen los ingresos de los consumidores, los agricultores han visto una disminución dramática en los precios recibidos para el ganado y la alimentación animal, mientras que los precios de los productos básicos para alimentos básicos como el trigo han disminuido menos.

«Esta es la mayor pérdida de ingresos en la historia humana, en términos de un solo evento con una causa identificable que detiene repentinamente las interacciones físicas», dijo Masters. Y como con otros tipos de crisis, está golpeando más fuerte entre aquellos con la menor capacidad de recuperarse. «Los trabajos perdidos son desproporcionadamente en alimentos y otros servicios minoristas que se han convertido en los principales empleadores para personas sin un título universitario», dijo Masters. «Precisamente las personas más vulnerables y en mayor riesgo son las más afectadas por esta enfermedad, tanto directamente en términos de exposición y gravedad de la enfermedad, como también indirectamente a través de la pérdida de ingresos».

Incertidumbre y oportunidad para los pequeños agricultores.

También están surgiendo ganadores y perdedores entre los pequeños agricultores, dijo Jennifer Hashley, directora del Proyecto de Agricultura Sostenible de Nueva Entrada. Una iniciativa de la Escuela Friedman, New Entry tiene como objetivo mejorar los sistemas alimentarios locales y regionales mediante la capacitación de los agricultores para producir alimentos sostenibles, nutritivos, culturalmente preferidos y ampliamente accesibles.

«Los agricultores con muchos cultivos de almacenamiento y productos lácteos de valor agregado, como yogurt y queso, que pueden producir durante todo el año, si tienen la oportunidad de vender directamente a los consumidores, están viendo un gran aumento en la demanda, «Hashley dijo, señalando que las carnes congeladas de Codman Community Farm (donde Hashley y su esposo, Pete Lowy operan una operación ganadera a base de pastos fuera de Boston) se están vendiendo, algo inédito a principios de año. «Pero todo esto es realmente desafiante para aquellos que no tienen el conocimiento tecnológico o la infraestructura de entrega para pasar de dejar varias cajas y paletas de comida en las instituciones, a venderlas a un consumidor a la vez».

Los agricultores dudan si deberían comenzar a plantar y cuánto, dijo Hashley. ¿Aumentará el interés por la comida local y regional ahora que la gente cocina más en casa y busca alternativas para invadir las tiendas de comestibles, y los agricultores deberían tratar de montar esa ola? ¿O la gente saldrá del distanciamiento social y volverá directamente a sus hábitos anteriores de comer fuera? Todavía no hay respuestas, dijo Hashley, pero una cosa es segura. «La gente necesita comida y necesita agricultores», dijo. «Le estamos diciendo a los agricultores que se pongan en el suelo y crezcan».

Muchos agricultores están haciendo incursiones en la entrega a domicilio, considerando la entrega sin contacto y las opciones de recogida en automóvil para compradores individuales, y analizando pedidos en línea y modelos de entrega colaborativos, en los que muchos pequeños productores agregan sus productos y los distribuyen juntos, según Hashley . Además, los mercados de agricultores se han considerado negocios esenciales en Massachusetts y otros estados, dijo Hashley, y serán otro canal para obtener productos donde sea necesario, aunque estos mercados tendrán que abrirse con estrictas restricciones de distanciamiento social y pueden parecer muy diferentes.

Hashley instó a las personas a apoyar a sus productores locales invirtiendo en acciones de agricultura apoyada por la comunidad (CSA). «Las pequeñas granjas locales y regionales mantienen la biodiversidad y la salud del suelo. Vamos a necesitar eso para resistir las conmociones futuras del cambio climático, las pandemias y todo lo demás», dijo Hashley. «Si continuamos avanzando hacia un sistema alimentario globalizado e industrializado que es propenso a las interrupciones cuando sucede este tipo de cosas, eso no es sostenible a largo plazo. Muchas personas ahora están tratando de descubrir cómo salimos de esta crisis y construimos de esto de una manera que honra y apoya a los productores locales y regionales «.

Avanzando con incertidumbre

A medida que avanzamos en la temporada de crecimiento, obtendremos una mejor idea de cómo el distanciamiento social afecta el comportamiento de los consumidores y cómo los jugadores del sistema alimentario responden al cambio en la demanda, según Griffin. Él predijo que los cultivos con producción mecanizada, como el maíz, los tomates y algunas otras frutas y verduras, seguirán estando ampliamente disponibles. Pero los cultivos que dependen del trabajo humano, como las fresas, estarán más sujetos a interrupciones.

Dado que los trabajadores agrícolas se enferman o temen trabajar en lugares cercanos con otros, los suministros de estos cultivos podrían disminuir, lo que podría provocar un aumento de los precios. Es una posibilidad preocupante, según Griffin. «Esas son las cosas que pensamos que son realmente importantes en una dieta nutritiva», dijo. «Desea tener esos alimentos disponibles incluso si es un momento realmente estresante y las personas se enferman». También estamos viendo que el problema se acelera en el sector ganadero, especialmente en las plantas procesadoras, agregó, lo que podría generar escasez de carne y subidas de precios en el futuro.

La discusión sobre las fallas en nuestro sistema alimentario ha estado sucediendo durante mucho tiempo, pero ahora nos vemos obligados a considerarlas, dijo Griffin. «La sostenibilidad en el sistema alimentario a menudo se enmarca como solo emisiones de gases de efecto invernadero, pero también se trata de cómo se trata a las personas y los animales», dijo Griffin. «Y todas las disparidades e inequidades que tenemos en nuestro sistema alimentario se agravan mucho, mucho más por la experiencia que estamos pasando ahora», dijo Griffin.

Griffin dijo que es difícil predecir cómo seguirá reaccionando nuestro sistema alimentario. Pero una cosa es segura: la conversación debe cambiar pronto de las debilidades del sistema alimentario hacia el camino a seguir. «Todos están en modo de crisis, pero en algún momento, tendremos que hablar sobre soluciones», dijo Griffin. «El objetivo en este punto es cómo garantizar que todos, y especialmente las poblaciones más vulnerables, tengan acceso a alimentos saludables «.

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