Un pequeño país alimenta el mundo

Los Países Bajos, el nuevo gigante agrícola, está cambiando la forma de cultivar.

Un mar de invernaderos rodea la casa de un agricultor en la región de Westland, Países Bajos. Los neerlandeses se volvieron líderes mundiales en innovación agrícola y en abrir caminos nuevos para combatir el hambre.

Por Frank Viviano

Fotografías de Luca Locatelli

En un campo de papas cerca de la frontera de los Países Bajos con Bélgica, el agricultor neerlandés Jacob van den Borne está sentado en la cabina de una inmensa cosechadora ante un panel de instrumentos digno de la nave Enterprise.

Desde su asiento a 10 pies sobre el suelo, está monitoreando dos drones -un tractor sin conductor que recorre los campos y un cuadricóptero en el aire- que proporcionan lecturas detalladas sobre la química del suelo, contenido de agua, nutrientes y crecimiento, midiendo el progreso de cada planta a la patata individual. El número de producción de Van den Borne demuestra el poder de esta “agricultura de precisión”, como se conoce. El rendimiento medio mundial de las patatas por acre es de unas 9 toneladas. Los campos de Van den Borne producen de manera fiable más de 20.

Esa copiosa producción se hace aún más notable por el otro lado del balance: insumos. Hace casi dos décadas, los neerlandeses hicieron un compromiso nacional con la agricultura sostenible bajo el grito de “dos veces más alimentos usando la mitad de los recursos”. Desde el 2000, van den Borne y muchos de sus compañeros agricultores han reducido la dependencia del agua para cultivos clave hasta en un 90 por ciento. Han eliminado casi por completo el uso de pesticidas químicos en plantas en invernaderos, y desde 2009 los productores neerlandeses de aves y ganado han reducido su uso de antibióticos hasta en un 60 por ciento.

Una razón más para maravillarse: Holanda es un país pequeño y densamente poblado, con más de 1.300 habitantes por milla cuadrada. Está desprovisto de casi todos los recursos que se cree que son necesarios para la agricultura a gran escala. Sin embargo, es el segundo exportador mundial de alimentos por valor monetario, sólo después de Estados Unidos, que tiene 270 veces su masa de tierra. ¿Cómo han hecho los holandeses en la Tierra?

Con la demanda de pollo en aumento, las compañías neerlandesas desarrollan tecnologías para maximizar la producción de aves de corral, al tiempo que se aseguran de que tengan condiciones adecuadas. Este criadero de alta tecnología alberga hasta 150.000 pollos, desde que se incuban hasta que están listos.
Las hileras de luces artificiales dan una apariencia de ciencia ficción a Westland, la capital de los invernaderos de los Países Bajos. Las granjas de clima controlado, como esta, producen cosechas todo el día y en todo tipo de condiciones meteorológicas.

La producción bajo techo ofrece condiciones de crecimiento óptimas para lechugas y otros vegetales de hojas grandes en Siberia B.V. Cada una de las nueve hectáreas techadas del invernadero produce tantas lechugas como 10 hectáreas al aire libre y reduce la necesidad de sustancias en 97%.

¿Los tomates crecen mejor cuando la luz led les da desde arriba, de costado o en algún tipo de combinación? Henk Kalkman, científico de plantas, busca la respuesta en el Centro de Mejoramiento Delphy, en Bleiswijk. La colaboración entre académicos y empresarios es un motor clave de la innovación neerlandesa.

Visto desde el aire, los Países Bajos no se parecen a ningún otro gran productor de alimentos: un mosaico fragmentado de campos intensamente cultivados, la mayoría de ellos minúsculos por los estándares del agronegocio, marcados por ciudades y suburbios bulliciosos. En las principales regiones agrícolas del país, casi no hay remiendo de papa, ni invernadero, ni granero que esté fuera de la vista de rascacielos, plantas de manufactura o expansión urbana. Más de la mitad de la superficie de la nación se utiliza para la agricultura y la horticultura.

Grupos de los que parecen ser espejos gigantescos se extienden por el campo, brillando cuando el sol brilla y resplandece con una misteriosa luz interior cuando cae la noche. Son extraordinarios complejos de invernaderos de Holanda, algunos de los cuales cubren 175 acres (70 hectáreas).

Estas granjas controladas por el clima permiten a un país situado a escasas mil millas del Círculo Polar Ártico ser un líder mundial en exportaciones de una fruta de buen tiempo: el tomate. Los holandeses son también el principal exportador mundial de patatas y cebollas y el segundo mayor exportador de hortalizas en términos de valor. Más de un tercio de todo el comercio mundial de semillas de hortalizas se origina en los Países Bajos.

La confianza del cerebro detrás de estos números asombrosos se encuentra en la  Universidad y Centro de Investigación Wageningen (WUR), situada 50 millas de sureste de Amsterdam. Ampliamente considerada como la institución de investigación agrícola más importante del mundo, la WUR es el punto nodal de Food Valley, un grupo expansivo de start-ups de tecnología agrícola y granjas experimentales. El nombre es una alusión deliberada al Valle del Silicio de California, con Wageningen emulando el papel de la Universidad de Stanford en su festejada fusión de la academia y el espíritu empresarial.

Ernst van den Ende, director gerente del Grupo de Ciencias Vegetales de WUR, encarna el enfoque combinado de Food Valley. Un erudito de renombre con la manera ocasional de un barista en un café de la cadera, van den Ende es una autoridad mundial en patología vegetal. Pero, dice, “no soy simplemente un decano de la universidad. La mitad de mí dirige las Ciencias de las Plantas, pero la otra mitad supervisa nueve unidades de negocio separadas que participan en la investigación de contratos comerciales. “Sólo esa mezcla,”la impulsada por la ciencia, en combinación con aquella impulsada por el mercado”, sostiene,” puede enfrentar el desafío que que se avecina”.

Conversar con van den Ende es un paseo en una montaña rusa de lluvia de ideas, estadísticas y predicciones. ¿La sequía africana? “El agua no es el problema fundamental. Es un suelo pobre “, dice. “La ausencia de nutrientes puede ser compensada por el cultivo de plantas que actúan en simbiosis con ciertas bacterias para producir su propio fertilizante.” El aumento del costo del grano para alimentar a los animales? “Aliméntenles saltamontes”, dice. Una hectárea de tierra produce una tonelada métrica de proteína de soja, una alimentación común de ganado, un año. La misma cantidad de tierra puede producir 150 toneladas de proteína de insecto.

La conversación se acerca al uso de la iluminación LED para permitir el cultivo de 24 horas en invernaderos con control climático. Luego se desvía a una idea errónea de que la agricultura sostenible significa una mínima intervención humana en la naturaleza.

“¡Mira la isla de Bali!”, Exclama. Durante al menos mil años, sus agricultores han criado patos y peces dentro de los mismos arrozales inundados donde se cultiva el arroz. Es un sistema alimenticio totalmente autónomo, irrigado por intrincados sistemas de canales a lo largo de terrazas de montaña esculpidas por manos humanas.

“Hay su modelo de sostenibilidad”, dice van den Ende.

En cada vuelta en los Países Bajos, el futuro de la agricultura sostenible está tomando forma, no en las salas de juntas de grandes corporaciones, sino en miles de fincas familiares modestas. Lo ves vívidamente en el paraíso terrestre de Ted Duijvestijn y sus hermanos Peter, Ronald y Remco. Al igual que los balinés, los Duijvestijns han construido un sistema alimentario autónomo en el que prevalece un equilibrio casi perfecto entre el ingenio humano y el potencial de la naturaleza.

En el complejo de invernaderos de 36 hectáreas de Duijvestijns cerca de la ciudad vieja de Delft, los visitantes pasean entre las filas de vides de tomate verde profundo, de 20 pies de altura. Enraizadas no en el suelo, sino en fibras hiladas a partir de basalto y tiza, las plantas están llenas de tomates (15 variedades en total) para satisfacer el gusto del paladar más exigente. En 2015 un jurado internacional de expertos en horticultura nombró a los Duijvestijns como los productores de tomate más innovadores del mundo.

Desde la reubicación y la reestructuración de su granja de 70 años de edad en 2004, los Duijvestijns han declarado la independencia de recursos en todos los frentes. La granja produce casi toda su propia energía y fertilizantes e incluso algunos de los materiales de envasado necesarios para la distribución y venta del cultivo. El entorno de cultivo se mantiene a temperaturas óptimas durante todo el año por el calor generado por los acuíferos geotérmicos que se cocinan bajo al menos la mitad de los Países Bajos.

Una ordeñadora giratoria permite quqe un operador ordeñe hasta 150 vacas en una hora en el Campus de Lácteos de la Universidad de Wageningen, donde los investigadores buscan enfrentarse a los retos planteados por la producción de lácteos en los densamente poblados los Países Bajos

 

La única fuente de riego es el agua de lluvia, dice Ted, quien administra el programa de cultivo. Cada kilogramo de tomate de sus plantas con raíces de fibra requiere menos de cuatro galones de agua, en comparación con 16 galones para las plantas en campos abiertos. Una vez al año se recolecta toda la cosecha a partir de semillas, y las viñas viejas se procesan para hacer cajas de embalaje. Las pocas plagas que logran entrar en los invernaderos Duijvestijn son recibidas por un hambriento ejército de defensores como el feroz Phytoseiulus persimilis, un ácaro depredador que no muestra interés por los tomates, sino que se deshace en cientos de ácaros destructivos.

Pocos días antes de visitar la operación de Duijvestijns, Ted había asistido a una reunión de agricultores e investigadores en Wageningen. “Así es como encontramos maneras innovadoras de seguir adelante, de seguir mejorando”, me dijo. “La gente de todo Holanda se reúne para discutir diferentes perspectivas y objetivos comunes. Nadie sabe todas las respuestas por su cuenta. “

Jan y Gijs den Borne juegan sobre montañas de papas cultivadas en la granja ultraproductiva de su familia, que produce el doble del promedio mundial. ¿La razón? Drones y otras herramientas evalúan la salud de plantas individuales y determinan exactamente cuánta agua y nutrientes necesitan.

La búsqueda de respuestas a una cuestión de vida o muerte dio lugar a una de las empresas más innovadoras de los Países Bajos. Hace medio siglo, Jan Koppert estaba creciendo pepinos en su tierra y usando aerosoles químicos tóxicos para defenderse de las plagas. Cuando un médico le declaró alérgico a los pesticidas, Koppert se dispuso a aprender todo lo que podía sobre los enemigos naturales de los insectos y los arácnidos.

Hoy en día, Koppert Biological Systems es el pionero global en el control biológico de plagas y enfermedades, con 1.330 empleados y 26 subsidiarias internacionales comercializando sus productos en 96 países. La firma de Koppert puede proporcionarle bolsas de algodón de larvas de mariquitas que maduran en voraces consumidores de áfidos. ¿O qué tal una botella que contiene 2.000 de esos ácaros depredadores que cazan ácaros de la araña en las plantas y los chupan secos? ¿O una caja de 500 millones de nemátodos que montan ataques mortales contra larvas de moscas que se alimentan de hongos comerciales?

Las legiones de Koppert hacen el amor así como la guerra, con el disfraz de abejorros entusiastas. Ninguna forma de polinización artificial coincide con la eficiencia de las abejas zumbando de flor en flor, recolectando néctar para nutrir a su reina y ayudando a fertilizar los ovarios de las plantas a lo largo del camino. Cada colmena de Koppert representa visitas diarias a medio millón de flores. Los agricultores que usan las abejas suelen reportar entre 20 y 30 por ciento de aumento en los rendimientos y el peso de los frutos, por menos de la mitad del costo de la polinización artificial.

En ninguna parte la tecnología agrícola de los Países Bajos es más vanguardista que en el organismo embrionario en el que la mayoría de los alimentos están literalmente arraigados: las semillas. Y en ninguna parte están más acaloradas las controversias que rodean el futuro de la agricultura. El principal de ellos es el desarrollo de organismos genéticamente modificados para producir cultivos más grandes y más resistentes a las plagas. Para sus críticos, los OGM evocan un escenario de Frankenstein, lleno de incertidumbre sobre las consecuencias de la experimentación radical con entidades vivientes.

El conocimiento es la exportación más valiosa de los Países Bajos, según instructores y estudiantes de la Universidad y Centro de Investigación Wageningen (WUR), donde la mitad de sus graduados proviene de otros países, algunos de estos amenazados por hambrunas recurrentes

Las firmas holandesas están entre los líderes mundiales en el negocio de semillas, con cerca de $ 1.7 mil millones en exportaciones en 2016. Sin embargo, no comercializan productos GMO. Una nueva variedad de semillas en el campo regulado de OGM de Europa puede costar cien millones de dólares y requieren de 12 a 14 años de investigación y desarrollo, según Arjen van Tunen de KeyGene. Por el contrario, los últimos logros en la venerable ciencia de la cría molecular -que no introduce genes extranjeros- pueden lograr ganancias notables en cinco a 10 años, con costos de desarrollo tan bajos como $ 100,000 y raramente más de un millón de dólares. Es un descendiente directo de los métodos empleados por los agricultores en la Media Luna Fertil hace 10.000 años.

El catálogo de ventas de Rijk Zwaan, otro criador holandés, ofrece semillas de alto rendimiento en más de 25 grupos amplios de verduras, muchas de las cuales se defienden naturalmente contra las principales plagas. Heleen Bos es responsable de las cuentas orgánicas de la empresa y los proyectos de desarrollo internacional. Se podría esperar que se detenga en el hecho de que un único de alta tecnología Rijk Zwaan semillas de tomate de invernadero, con un precio por debajo de 0,50 dólares, se ha sabido para producir una impresionante 150 libras de tomates. En cambio, habla de los cientos de millones de personas, la mayoría mujeres y niños, que carecen de alimentos suficientes.

Rudd Veloo monitorea un “fotobiorreactor” experimental para el programa de investigación AlgaePARC, de la WUR. La luz hace crecer algas microscópicas usadas para producir proteínas y lípidos, base de muchas cadenas alimentarias.

Para algunos investigadores holandeses, la preocupación por las personas amenazadas por el hambre se debe en parte a un trauma nacional: Países Bajos fue el último país occidental en sufrir una grave hambruna, cuando entre 10.000 y 20.000 personas murieron en tierras ocupadas por Alemania durante el último año de la guerra mundial II. Décadas más tarde, Rudy Rabbinge, profesor emérito de desarrollo sostenible y seguridad alimentaria de la WUR, tomó la causa cuando ayudó a diseñar cambios extensos en la facultad, el cuerpo estudiantil y el currículo que transformaron a la institución en lo que él llama “una universidad para el mundo, y no sólo para los holandeses “. Hoy en día una gran parte de las actividades académicas y de investigación de WUR se centran en los problemas que enfrentan las naciones pobres.

Alrededor del 45 por ciento de sus estudiantes de posgrado, incluyendo casi dos tercios de todos los doctorados. candidatos-son reclutados en el extranjero, representando a más de un centenar de naciones. Los asiáticos, liderados por chinos e indonesios, superan en número a casi todos los europeos no holandeses combinados. Los alumnos de WUR se encuentran en los niveles más altos de los ministerios agrícolas de África, Asia y América Latina.

En una cafetería del campus, me siento con tres de los estudiantes más prometedores de la WUR, una descripción que, no hace mucho tiempo, habría significado nacido masculino y holandés. Las tres son mujeres jóvenes, procedentes de Uganda, Nepal e Indonesia.

“Conocí a una alumna de Wageningen cuando era estudiante en Uganda”, me dice Leah Nandudu cuando le pregunto cómo terminó aquí. “Ella era una experta en fenotipado”, los estudios avanzados que pintan un retrato detallado de los rasgos de una planta y su potencial. “Me inspiró descubrir que un africano podía hacer estas cosas. Ella era el futuro; ella estaba donde tenemos que ir. “

La reunión condujo eventual Nandudu a una beca de WUR. Su padre explota tres hectáreas, divididas entre el café y los plátanos. Su madre enseña inglés en una escuela primaria y ayuda en el campo. “Tenemos todos los problemas que enfrentan los agricultores en todas partes hoy, sólo mucho peor, especialmente debido a las consecuencias del cambio climático”.

Pragya Shrestha se crió en el campo de Nepal, algunas partes de las cuales han sido destrozados por años de confianza en los pesticidas y fertilizantes. Sounder, los métodos sostenibles han hecho pocas incursiones hasta ahora.

Una granja encima de lo que era una fábrica en La Haya produce vegetales y pescado en un circulo autosostenible: el excremento de los peces fertiliza las plantas, que filtran el agua para los peces. Los restaurantes locales orgullosamente ofrecen vegetales y “peces de ciudad”.

“Es un problema político”, dice. Los nuevos métodos de cultivo no pueden aplicarse debido a la escasez de fondos públicos. “Es también un problema de población, la fragmentación de la tierra en parcelas cada vez más pequeñas, aptas sólo para el uso de mano de obra humana ineficiente y generando muy pocos ingresos”.

Renna Eliana Warjoto es de Bandung, la tercera ciudad más grande de Indonesia. “La gente desconfía de las ideas que vienen del extranjero”, dice ella, mientras Shrestha y Nandudu asienten de acuerdo. “Los agricultores están tan acostumbrados a tener vidas e ingresos marginales”, añade, “que les cuesta creer que las cosas podrían ser diferentes”.

En 1944-45 un hambre letal golpeó la isla de Java, donde se encuentra Bandung, matando a unos 2,4 millones de personas. Los devastadores fracasos de las cosechas regionales han obsesionado a Indonesia tan recientemente como 2005. Los suministros de alimentos se agotan periódicamente en las zonas rurales de Nepal debido a la sequía ya los altos precios de las importaciones esenciales. En 2011, una hambruna en el Cuerno de África afectó a 13 millones de personas y en 2017 1,6 millones de ugandeses sufren hambre sin ayuda rápida del extranjero. Todos estos acontecimientos eran inimaginables en ese momento, pero palidecen en comparación con lo que podría estar por delante. El número de personas amenazadas por el hambre en sólo tres naciones africanas y en todo el Mar Rojo en Yemen supera los 20 millones hoy y está aumentando inexorablemente, según las Naciones Unidas. “Estamos enfrentando la mayor crisis humanitaria desde la creación de la ONU”, advirtió en marzo el coordinador de socorro de emergencia de la organización, Stephen O’Brien.

“Nuestra tarea más difícil es cambiar las percepciones de nuestro propio pueblo-sobre la crisis que enfrentamos y lo que debemos hacer para abordarla”, dice Nandudu. “Ese es mi trabajo cuando vuelvo a casa. No podemos apartar nuestra mirada de la realidad “.

Un equipo de SoilCares, una firma de tecnología agrícola holandesa, explica las funciones de un pequeño dispositivo portátil, a unas 4.000 millas al sur de Wageningen, en un campo de frijoles propiedad de una familia en el Valle del Rift de África. En conjunto con una aplicación de teléfono celular, el dispositivo analiza el pH del suelo, la materia orgánica y otras propiedades, luego carga los resultados en una base de datos en los Países Bajos y devuelve un informe detallado sobre el uso óptimo de fertilizantes y las necesidades de nutrientes. minutos. Con un costo de unos pocos dólares, el informe proporciona información que puede ayudar a reducir las pérdidas de cosechas por enormes márgenes a los agricultores que nunca han tenido acceso a muestras de suelo de ningún tipo.

Menos del 5 por ciento de las 570 millones de granjas del mundo tienen acceso a un laboratorio de suelo. Ese es el tipo de número que los holandeses ven como un desafío.

“¿Qué significa nuestro trabajo para los países en desarrollo? Esa pregunta siempre se plantea aquí “, dice Martin Scholten, director del Grupo de Ciencias Animales de WUR. “Es parte de cada conversación.”

Lee el artículo completo en el siguiente link

FUENTE: National Geographic 

2 Comentarios

  1. Espero poder aprender algo para poderlo difundir en mi comunidad.Donde puedo obtener mas informcion

  2. segundo salvador lasso gomez

    excelente información. Estoy iniciando un cultivo de 5 hectáreas de arveja en el Valle de Sibundoy – Colón – Putumayo a 2000 m.s.n.m., microclima, sobre las laderas orientales del Nudo de loa Pastos y una pendiente de 35 grados. vamos a sembrar la variedad ANDINA a 1,20 metros entre surcos y a 5 centímetros entre plantas. Necesito sus opiniones GRACIAS

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