Un campo cultivado solo por drones

En todo el Reino Unido, la última cebada de la primavera ha sido traída de los campos, la culminación de un calendario agrícola cuyo ritmo se ha mantenido sin cambios durante milenios. Pero cuando el poeta John Clare del siglo XIX escribió, en su descripción mensual del año rural, que en septiembre “el humo ocupado de la cosecha declina”, parece improbable que estuviera imaginando el zumbido particular -como un mosquito amplificado – de un dron.

“El dron de la cebada era realmente la cosa que lo hizo para mí,” Jonathan Gill, un ingeniero de la robótica en la universidad de Harper Adams, me dijo recientemente. Gill es uno de los tres autodescritos “muchachos” detrás de una iniciativa pequeña y poco financiada llamada Hands Free Hectare. A principios de este mes, él y sus asociados se convirtieron en las primeras personas en el mundo en cultivar, tender y cosechar una cosecha sin intervención humana directa. El “arrebato” ocurrió el martes, cuando Gill pilotó su octocopter pesado en el medio de un campo, y cuando la cebada azotó de lado a lado en la corriente descendente de las hélices, usó una garra que cuelga del zumbido para tomar una muestra de grano, lo que determinaría si el cultivo estaba listo para la cosecha. “Esencialmente, es el juego de agarrar el peluche con la garra en esteroides”, dijo el colega de Gill, el ingeniero agrícola Kit Franklin. “Pero nunca se había hecho antes. Y lo hicimos.

La idea del proyecto surgió a través de una copa de la mejor cebada: la cerveza. Gill y Franklin estaban en el pub, lamentando el hecho de que, aunque los grandes fabricantes de equipos como John Deere probablemente tienen toda la tecnología que necesitan para cultivar de forma completamente autónoma, ninguno de ellos parece estar realmente haciéndolo. Gill sabía que los drones podían ser programados, usando el código de fuente abierta, para moverse sobre un campo en el piloto automático, cambiando la altitud según lo necesitado. ¿Qué pasaría si pudieras tomar el mismo software, se preguntó él y Franklin, y hacer que controlara la maquinaria agrícola de fuera de la plataforma? Junto a Gill, Franklin, y Martin Abell, un graduado reciente de Harper Adams, crujió apenas sobre un cuarto millones de dólares en dinero de la concesión. Luego se apoderaron de un equipo básico -un pequeño tractor japonés diseñado para ser utilizado en arrozales, una cosechadora de veinticinco años de antigüedad de tamaño similar, un brazo de pulverización y un sembrador- y conectado el software del drone a una serie de los motores, que con un poco de retoque le permitió girar el volante del tractor, activar y desactivar las boquillas de pulverización, levantar y bajar el taladro y coreografiar el complejo ballet mecanizado de la cosechadora.

“Había mucha gente que pensaba que el proyecto no iba a funcionar”, dijo Gill. “Lots”. El presupuesto de Hands Free Hectare era tan pequeño que el equipo no tenía campo de prueba ni maquinaria de respaldo; de hecho, no lograron asegurar el tractor hasta diciembre pasado, unos pocos meses antes de que la cebada debía ser sembrada. Esto dejó poco tiempo para el ensayo y error necesarios; a menudo, Gill y sus colegas estarían a mitad de camino configurando su configuración para realizar una tarea, sólo para tener que separarla de nuevo para lograr otra. Cuando finalmente lograron colocar la cosecha en el suelo, sus filas parecían temblar. “Resulta que los pilotos automáticos en estos sistemas de aviones no fueron diseñados para viajar en una línea muy recta”, dijo Gill. “No hay necesidad de ello, sino que está diseñado para pasar del punto A al punto B lo más eficientemente posible”. Cuando el software golpea una roca, navegará alrededor de la obstrucción, siguiendo el camino de menor resistencia en vez de arar. Gill ajustó el código para una dirección más recta, independientemente del terreno, pero no a tiempo para la siembra inicial, lo que significó que las tracciones subsecuentes del tractor aplastaran cientos de plantas de cebada preciosas.

Con el fin de estar a la altura del nombre Hectáreas Manos Libres, el equipo había decidido que nadie pondría los pies en el campo hasta que la cosecha fuera traída. Esto planteó un problema para Kieran Walsh, su consejero de salud de cultivos, que estaba acostumbrado a recolectando manualmente las muestras de suelo y de planta y examinándolas para detectar signos de infestación y enfermedad. Walsh era consciente de que los detectores robóticos de malezas ya estaban disponibles comercialmente, pero, a su leal saber y entender, no había nada que pudiera proporcionar toda la información que necesitaba. “Mi pensamiento inicial fue, Gosh, esto es emocionante”, me dijo. “Al final, Gill voló aviones no tripulados sobre el terreno semanalmente, recopilando datos espectrales que Walsh podía usar para medir la actividad fotosintética de la cebada y evaluar la humedad del suelo. Con Abell y Franklin, él también construyó un colector robótico de la muestra. “El noventa y cinco por ciento de la información que quería, me dieron”, dijo Walsh. “Pero había ese cinco por ciento donde tuve que hacer una conjetura educada.”

El rendimiento final de Hands Free Hectare fue un par de toneladas métricas más bajo que el promedio de las tierras cultivadas convencionalmente – y los costos en tiempo y dinero fueron, sin sorpresa para un proyecto piloto, estratosféricamente más altos. Sin embargo, la experiencia del equipo sugiere que la agricultura con drones ofrece algunos beneficios sustanciales. “Para empezar”, dijo Abell, “la oportunidad de hacer lo correcto en el momento adecuado es mucho mayor con las máquinas automatizadas”. Muchos de los deberes de un agricultor dependen del tiempo; un tractor autónomo podría, por ejemplo, aprovechar los datos de pronósticos en directo y optar por salir y aplicar fungicidas cuando las condiciones son ideales, incluso si son las cuatro de la mañana.

Lo que es más importante, una vez que la maquinaria ya no requiere que una persona se siente encima de ella, un agricultor podría desplegar una flota de pequeños tractores para hacer el mismo trabajo que actualmente hace montando uno de hoy en día, tractores de historia. “Eso tiene implicaciones masivas y masivas”, dijo Walsh. Por una parte, explicó Abell, haría que la aplicación de fertilizantes y herbicidas fuera mucho más precisa. “Todos los pulverizadores de auge en este país en estos días tienen al menos veinticuatro metros de ancho”, dijo. “Por lo tanto, básicamente tienes un pincel de veinticuatro metros para aplicar productos químicos a un campo que has inspeccionado con una resolución de dos o tres centímetros”. Los tractores más pequeños pueden rociar los cultivos en un área más pequeña, imagen pixel por pixel de la salud de los cultivos proporcionada por imágenes de drones. Abell, que proviene de una familia campesina, agregó que la transición lejos de la maquinaria grande y pesada sería mejor para la tierra, también. “Todo ese peso está sacando la vida de la tierra”, dijo. “Nuestros rendimientos se han estancado, y eso es una gran parte de por qué”.

El equipo Hands Free Hectare prevé un futuro en el que los agricultores son gestores de flotas, programan sus vehículos desde un control central de la misión y utilizan el tiempo ahorrado para concentrarse en áreas que necesitan atención adicional. “La conducción real de un tractor-no me lo pasó nada”, dijo Abell. “Y, al no gastar todo el tiempo en línea recta, que le da más tiempo para aprender acerca de su cosecha y es de esperar manejar mejor”. Hasta el momento, dijo, la respuesta entre los agricultores ha sido generalmente entusiasta; la mayor parte de la reticencia parece venir de la gente joven, de la carrera temprana. “Los chicos mayores que han estado sentados en un tractor durante los últimos treinta años, viendo que no es el mejor uso de su tiempo, ellos lo aprecian más”, dijo Abell.

Los tractores autodirigidos se enfrentan a muchos de los mismos problemas de seguridad que los automóviles autodirigidos, en términos de ciberseguridad y responsabilidad por accidentes, por lo que aún queda mucho trabajo por hacer antes de entrar en uso generalizado. Gill predijo que los primeros adoptadores estarán en Japón, donde el agricultor promedio tiene setenta años. Abell espera que los agricultores comerciales de los Estados Unidos automatizarán por lo menos algunos aspectos de sus operaciones dentro de los próximos cinco años. El enfoque del equipo, sin embargo, está en el plazo aún más corto: primero, unas vacaciones muy necesarias; luego un nuevo cultivo (trigo de invierno) en el suelo a finales de octubre; y, finalmente, una cerveza especial preparada de su cosecha de manos libres. “Estoy esperando una pinta festiva”, dijo Gill. Probablemente vendamos el resto para financiar el proyecto.

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Comentario

  1. Enrique Antonio Diaz Gonzalez

    Yo recuerdo en el Central Azucarero Portuguesa, se planificada el corte y arrime de la caña a la factoría, filmando y fotografiando los tablones de caña y poder cuantificar la cantidad, madurez y estrategias del arrime por sectores. Ahora con los drones, que lo pueden hacer mas bajo, sonidos, fotos, videos y más economicos lo que esta sucediendo en tiempo real. Todo sera mejor planificado, mejores rendimientos y mejores desplazamientos y armado de la logistica para bien de todo el sector. Que buen invento…

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