Tecnología promete generar energía utilizando canales de riego

La empresa Capta Hydro, fundada en 2015 por ingenieros de la Pontificia Universidad Católica de Chile, diseña, desarrolla y comercializa un nuevo sistema hidroeléctrico compuesto por un soporte que permite la instalación de entre uno y tres rotores especialmente diseñados para canales artificiales.

Suena similar a una mini hidro, pero la diferencia con esta tecnología es que no necesita modificar los canales para poder generar energía, explican en la compañía. Asimismo, es parecido a la metodología mareomotriz, pero gracias al software que desarrollaron, se optimiza la geometría de las turbinas para maximizar la cantidad de energía generada.

El sistema puede operar a varias profundidades y velocidades, por lo que genera entre 5 kW y 100 kW por turbina. Para instalarla, el principal requisito es que el canal de riego donde se ubique tenga un caudal mínimo mayor a 1 m³/segundo.

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Actualmente, la empresa trabaja en dos tipos de líneas de plantas de generación: los Capta SC (Super-Crítico), para canales rápidos y los Capta RD (Represamiento Dinámico) para canales “lentos”, que son los más comunes en el mundo. “Para los canales rápidos (super críticos), lo único que uno requiere es instalar el sistema SC en el canal, sin modificar nada, mientras que para los sistemas RD, se busca aprovechar la infraestructura existente para hacer que el canal deje de escurrir en paralelo al fondo y avance escalonado, gracias al uso de compuertas especiales que hacen que el canal acumule energía y luego la descargue en las turbinas. Por una serie de compuertas regulables podemos mantener una cota aguas arriba bastante pareja”, detalla Emilio de la Jara, fundador de Capta Hydro.

El ingeniero agrega que “la cantidad de energía generada es al menos cinco veces mayor que otras alternativas similares, gracias a que la máquina hace que se acumule energía potencial como una micro-represa, utilizando la infraestructura existente o con pequeños cambios a esta”.

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Ventajas

La turbina de Capta Hydro tiene varias ventajas, explican sus promotores a este medio, dentro de las cuales destaca que no tiene usos alternativos de suelo, es decir, no ocupa terreno y la curva de generación diaria es relativamente plana, lo cual es importante porque muchos cultivos exigen riego nocturno.

Según explica Emilio de la Jara, el factor de planta es de entre un 50% y un 80% en condiciones típicas, además, “los caudales que tienen por ley ciertos canales de regadío son relativamente estables.

Si bien varían durante el año, uno sabe, por la regulación de cada uno, cuánto es el caudal en cada época del año, por lo que a pesar de que se secan entre uno y tres meses al año para realizar la mantención, el factor de planta es mayor que otras ERNC”.

Por otra parte, explica el ejecutivo, “los costos de instalación son competitivos. Todo depende del lugar, los recursos, y la cantidad de autoconsumo, entre otras variables, pero un proyecto típico puede recuperar la inversión en alrededor de cinco años”.

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Generación distribuida

El modelo de esta compañía aprovecha la posibilidad que brinda la Ley de Generación Distribuida, la cual establece que un cliente que disponga de sistemas de generación domiciliarios (hasta 100 kW) basados en energías renovables puede inyectar sus excedentes de electricidad.

Así, la empresa busca que los agricultores cercanos al canal compren la energía generada (autoconsumida) más barata, sin necesidad de invertir en las turbinas, las cuales serían financiadas y gestionadas por un desarrollador de proyectos de energía renovable distribuida, en alianza con las asociaciones de canalistas, las cuales percibirán ingresos por un porcentaje de la venta de energía.

Próximos pasos

Actualmente, señala el ejecutivo, se encuentran enfocados en una planta piloto ubicada en una localidad cercana a Putaendo, la que será instalada este mes, y de la cual iniciaron los trámites con Chilquinta para acogerse a la ley 20.571. El lanzamiento oficial de la planta piloto será en marzo.

Tras la puesta en marcha, el empresario adelanta que “esperamos comenzar a ofrecer los Capta SC a partir de mediados de 2017 y durante el próximo año desarrollaremos los Capta RD para tenerlos disponibles en 2018”.

“La iniciativa cuenta con el apoyo de inversionistas privados, Corfo y la FIA (fundación para la innovación agraria) y ya estamos iniciando conversaciones con Perú y Argentina. Dentro de los próximos año además pretendemos expandirnos hacia México, Estados Unidos y Europa”, concluye Emilio de la Jara, quien por este desarrollo, fue elegido por el MIT Technology Review en español como uno de los “Innovadores Menores de 35 años Chile 2016”.

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