Sin suelo y mucho menos agua: es éste el futuro ?

Una técnica revolucionaria de cultivo en Japón, que no requiere suelo y muy poca agua, se implementó por primera vez en los EAU. Melanie Hunts visita el Mebifarm en Al Ain y descubre algunos de los tomates más dulces que existen.

Los japoneses tienen una frase que, cuando se traduce, establece que una calamidad o un desastre a veces puede tener un resultado fortuito, dependiendo de cómo mires las cosas.

El trabajo de investigación pionero del profesor Yuchi Mori, en lo que se refiere a la agricultura, ilustra claramente este punto. Tras el terremoto y tsunami de 2011 en Japón y el desastre nuclear resultante de Fukushima Daiichi, el profesor se dio cuenta de que la investigación médica que había realizado sobre membranas e hidrogeles tenía una aplicación adicional para la agricultura, dando nueva vida y esperanza a aquellos cuyo sustento había sido diezmado sus tierras de cultivo y habían sido contaminadas para su uso.

En la actualidad, más de 160 campos japoneses están produciendo cultivos de alto rendimiento y alta rentabilidad, que incluyen el tomate, el pepino, el melón, la fresa, el pimiento, la lechuga y otras hierbas, utilizando la tecnología de cultivos film. Este método de cultivo utiliza una forma de hidrogel, que elimina el suelo y reduce drásticamente la cantidad de agua necesaria para cultivar plantas.

En enero, Mebifarm en Al Ain, parte de Mebiol Europe Limited, se convirtió en la primera granja de los Emiratos Árabes Unidos en cosechar los tomates cherry Tomatolicious utilizando tecnología de cultivo film. Mebiol está trabajando actualmente en una variedad de acuerdos de distribución y consultoría para aplicaciones adicionales de la tecnología en toda la región y en Europa. Dado que, a nivel mundial, el agua dulce se está convirtiendo en un recurso cada vez más escaso y la calidad del suelo se está deteriorando, los beneficios de este sistema son obvios en sentido general, pero para cultivar alimentos en el desierto, donde el agua y la calidad del suelo local ya son un desafío, es un completo cambio en las reglas del juego.

En una entrevista reciente con BBC Radio 4, el profesor Mori explicó que la membrana o film “se ve transparente y tiene numerosos poros nanométricos que bloquean gérmenes y virus, y por lo tanto bloquean enfermedades, incluso sin productos químicos”.

La película o film funciona absorbiendo agua y nutrientes a través de poros de tamaño nanométrico. Pero su superficie permanece completamente seca al tacto, lo que significa que las plantas tienen que trabajar muy duro para succionar o extraer los nutrientes que necesitan. Para hacerlo, se aumenta el área de la superficie del sistema de raíces, en comparación con las plantas habitualmente basadas en el suelo o cultivadas hidropónicamente. La película de polímero se coloca sobre una fina capa de tela tejida sobre la cual se vierte agua a través de un tubo, y la película absorbe la humedad para sostener las plantas que crecen en su superficie.

Las raíces forman una red sobre la superficie de la película, pero no penetran en el material, sino que las raíces se adhieren a la superficie como las plantas alpinas. Se invierte el medio de cultivo y las plantas permanezcan en su lugar. El área de superficie aumentada de las raíces incrementa naturalmente el contenido de azúcar de las plantas, y es este proceso de ósmosis el que atrae la nutrición que la planta necesita. Por lo tanto, los tomates cherry cultivados en film son más dulces, naturalmente, que los del mismo tipo cultivados en el suelo o por otros métodos hidropónicos.

Los Emiratos Árabes Unidos son sin duda uno de los lugares más inhóspitos del mundo para la agricultura, por lo que un sistema que puede convertir el desierto en tierras de cultivo claramente tiene el potencial de tener un impacto significativo en la seguridad alimentaria del país, donde alrededor del 90 por ciento es importado. Además, los alimentos cultivados localmente pueden llegar a los supermercados o por entregas a domicilio tan solo un día después de la cosecha, conservando así más sabor y valor nutricional.

Las 0.5 hectáreas de Mebifarm, promedian ahora un poco más de una tonelada de producto semanalmente. Actualmente, los tomates cherry son su único cultivo comercialmente distribuido, aunque el 20 por ciento del área de la granja se reserva para la investigación y la experimentación. “Estamos viendo cómo podemos extender esta tecnología; todavía es muy joven y queremos ver qué más puede hacer”, dice George Makau, gerente de la granja. Están trabajando en probar lechugas y hierbas, y también están dispuestos a experimentar con las fresas, para capitalizar la dulzura adicional que es evidente en los productos cultivados de esta manera.

Curiosamente, los productos de los Emiratos Árabes Unidos son incluso más dulces que los cultivos que se cultivan en Japón, como consecuencia del espectro más amplio de luz disponible en el desierto. Makau dice que el término cultivo film debería diferenciar su proceso de la hidroponía, ya que esta es una definición muy amplia que generalmente cubre todas las plantas cultivadas sin suelo. No obstante, los procesos son bastante diferentes desde el punto de vista técnico; con la hidroponía tradicional, las raíces se hidratan directamente con una solución aplicada al medio de cultivo, pero el uso del film es un género completamente nuevo que pone “estrés en las plantas, ya que las raíces tienen muy poca agua, por lo que las plantas tienen que trabajar duro para sacar agua de la película. Sin embargo, las plantas se ajustan a la película, las plantas son muy inteligentes”, observa Makau.

Gran parte del agua utilizada en la agricultura convencional se desperdicia ya que no es absorbida por las plantas, y luego se evapora o se escurre hacia el suelo. Rania Halwani, gerente general de la granja, explica que a medida que el agua necesaria para el crecimiento se reduce en la industria de los cultivos film, surgen eficiencias adicionales. La película también reduce la cantidad de fertilizante necesario, sin comprometer ni el valor nutricional ni el sabor (como lo han demostrado las pruebas de laboratorio).

Como se mencionó, la película está hecha de nanoporos, que dejan entrar agua pero bloquean hongos y bacterias, lo que limita la necesidad de cualquier pesticida orgánico. Como observa Halwani, “estamos a siete meses de los primeros cultivos, y aún no ha sido necesario pulverizar”. Cultivar en invernaderos grandes también limita la exposición del cultivo a plagas externas.

Una mismo film puede usarse para una cosecha completa y, con algunas plantas, dura un año, aunque para algunos cultivos, hay agricultores que prefieren reemplazarla cada seis meses. Alternativamente, en una escala más pequeña, las plantas se pueden quitar con mucho cuidado para reciclar la película y darle una vida útil aún mayor, siempre que se la limpie minuciosamente antes de volver a utilizarla.

La granja ya ha obtenido la acreditación de Global GAP, que es un estándar mundial para buenas prácticas agrícolas, y está buscando la certificación orgánica local. Sin embargo, los Emiratos Árabes Unidos actualmente no otorgan credenciales orgánicas para cultivos que no se cultivan en el suelo.

“Estos tomates han cambiado mi forma de ver la agricultura, no podía imaginarme cómo se podrían cultivar tomates de esta manera”, dice Halwani, que utilizó tecnología de film para cultivar plantas de tomate cerca de una ventana en su casa. “Me iría por dos o tres semanas, así que agregaría agua y, a mi regreso, seguirían creciendo”.

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