Sí, es posible que no tengamos plátanos, pero el monocultivo no era tan fácil de evitar

En 1923, Frank Silver e Irving Cohn publicaron una canción que se convirtió en un gran éxito para la Orquesta Billy Jones, con la línea de la firma “Sí, no tenemos plátanos; hoy no tenemos plátanos “. Resultó ser tristemente profético ya que, en la década de 1950, las bananas que abastecían a todo el negocio mundial de exportación de banano fueron aniquiladas por una enfermedad fúngica transmitida por el suelo conocida como” marchitez de Panamá “.

La industria en ese momento se basaba casi por completo en un único cultivar de banano llamado “Gros Michel” (que significa “Big Mike”), y era susceptible a la infección por una cepa de hongos llamada Fusarium. Una vez que el suelo de una plantación determinada estaba contaminado con esa cepa, cualquier árbol de Gros Michel cultivado allí pronto moriría.

Por suerte, un cultivar de banano diferente que se cultivaba en los Mares del Sur pudo sustituir a Gros Michel como una línea comercial, y este nuevo cultivar “Cavendish” se convirtió en el nuevo plátano del comercio internacional, como lo es hasta el día de hoy.

Desafortunadamente, ya es hora de que alguna banda cubra “Sí, no tenemos plátanos” porque, siendo la evolución lo que es, ha surgido una nueva cepa de Fusarium – Tropical Race 4 – y es letal para los Cavendish. La enfermedad lentamente se está abriendo camino alrededor del mundo, y como puede diseminarse en una partícula de tierra sobre algo así como una bota, casi inevitablemente llegará a las regiones de crecimiento de América Central y del Sur que abastecen tanto a América del Norte como a Europa.

Aunque este desafortunado escenario ha estado en la mente de la industria bananera durante décadas, ahora está comenzando a atraer más atención en la prensa dominante. Una parte de la historia que ha sorprendido a estos observadores externos es que una industria tan grande alguna vez dependería de un solo cultivar de banano. Como dijo Stephen Mihm para Bloomberg, este “bananapocalipsis” que se avecina es atribuible a una vulnerabilidad que proviene de la práctica del “monocultivo extremo”.

Si bien entiendo por qué los observadores podrían sorprenderse de que una industria de casi $ 12 mil millones dependa casi exclusivamente del banano Cavendish, quiero retroceder en la conclusión implícita de que esto representa algún tipo de expresión irracional o irresponsable de “big ag” o cualquier otra cosa los demonios son imaginados por el Movimiento de Alimentos.

Cuando vea algo que es una práctica estándar en un negocio muy grande, nacionalmente diverso y de múltiples compañías como el banano, sugeriría que no es apropiado preguntarnos “¿qué está mal con este sistema?” Sino más bien, “¿Cuáles son las prácticas y factores que impulsan esta práctica aparentemente irracional? “

No soy un experto en banano, pero a mediados de la década de 1990, dos de mis primeros trabajos como consultor independiente tenían que ver con la industria bananera. Fue durante los emocionantes primeros años de la biotecnología comercial de plantas, y muchas industrias se preguntaban: “¿Qué podría hacer esta nueva tecnología para nuestro negocio?”. Ambos proyectos involucraron discusiones tempranas entre una importante compañía bananera y una empresa de biotecnología vegetal: cuatro entidades diferentes en total. Estos fueron proyectos de “etapa de dibujo”, con el objetivo de averiguar si ciertas ideas podrían tener algún sentido económico: ¿Serían algo que valía años de esfuerzo y millones de dólares para la investigación? Aún así, en general, la biotecnología parecía una forma de que esta industria aprovechase la diversidad genética.

La parte divertida para mí fue hacer una profunda inmersión en los detalles de cómo se cultivan, manipulan, envían y comercializan las bananas. Tengo que viajar a Honduras, Costa Rica y Ecuador para recorrer las plantaciones de plátanos e interactuar con expertos de las principales compañías exportadoras de banano. Como dije, no soy un conocedor de la industria, pero creo que puedo arrojar algo de luz sobre por qué no hay más tipos de plátanos cultivados para la exportación.

Como consumidores modernos, se nos ofrece una selección asombrosamente variada de frutas y verduras frescas durante todo el año, por lo que es importante recordar los primeros días de esta oferta de abundancia. Habiendo crecido en Denver en la década de 1960, puedo recordar que, a excepción de unos pocos meses de verano, casi las únicas opciones de fruta fresca en la tienda de comestibles eran plátanos, manzanas y naranjas. Tengo un podcast sobre por qué las manzanas estuvieron alguna vez en esa lista. Pero si lo piensas, el simple hecho de que podamos disfrutar plátanos frescos en regiones templadas es notable.

Los plátanos solo pueden crecer en regiones donde nunca hay heladas, y lo hacen mejor en climas verdaderamente tropicales. ¿Cómo se convirtió una fruta tropical en una fruta corriente, a precios razonables, saludable y popular para los niños que experimentan el invierno?

En las regiones tropicales, hay una gran cantidad de diversidad genética entre los bananos silvestres y una considerable diversidad entre los tipos de plátano o plátano que los humanos cultivan. Sin embargo, muy pocos de estos bananos podrían cumplir los criterios necesarios para ser un cultivo de exportación viable.

Antes que nada, un plátano para exportación tiene que ser sin semilla. Muchos plátanos silvestres tienen semillas negras grandes y muy duras, algo que no atrae mucho al consumidor. Los plátanos que les gustan a las personas carecen de semillas porque tienen genética triploide: tres de cada cromosoma frente a los dos que tenemos. Así es como obtenemos sandías sin pepitas, uvas, etc. No es algo de “OGM”; sucede a veces en el reino vegetal, ¡y a los humanos nos gusta! Aún así, mejorar o cambiar el cultivar a través de la “reproducción convencional” no es una opción si no produce semillas.

Luego, el plátano necesita ser productivo en términos de rendimiento total por árbol o acre. Estoy seguro de que nadie en la década de 1920 estaba calculando, pero en el pensamiento moderno de “sostenibilidad”, la “eficiencia del uso de la tierra” de un cultivo es un criterio importante. Eso, junto con la “eficiencia en el uso del agua”, la pequeña “huella de carbono” y la “huella energética”, está muy ligada a un buen rendimiento. Los rendimientos por hectárea utilizables de la variedad Cavendish son bastante altos, y es por eso que ha sido una opción económicamente viable y ambientalmente sostenible durante mucho tiempo.

Pero probablemente el requisito más limitante para que una variedad de banano sea comercialmente aceptable es que tiene que ser expedible. En la era moderna, tenemos muchas opciones de transporte para productos alimenticios, pero durante la época en que el banano se estaba convirtiendo en un artículo de comercio internacional, la única opción viable era el transporte marítimo. Un producto que se traslada de los trópicos a América del Norte o Europa necesita una opción de transporte a muy bajo costo si alguna vez va a ser un producto de consumo convencional. La mayoría de los productos frescos que se cargan en un barco para un viaje de más de dos semanas a un puerto del norte serían una sopa de descomposición en el momento en que llegaron.

Lo que hizo que el Gros Michel y su sucesor, el Cavendish, fuera notable fue que podían hacer ese viaje a una temperatura de entre 55 y 58 grados Fahrenheit (12-14 grados Celcius), por lo que ni siquiera requieren mucha energía para la refrigeración. Muy pocas de la maravillosa variedad de tipos de banano cultivado o silvestre podrían hacer eso, pero debido a que el Cavendish se puede enviar de esta manera, la energía y la huella de carbono de su envío son pequeñas. Este cultivo tiene un perfil muy atractivo de “millas de comida”.

Además, resulta que las condiciones bajo las cuales crecen las bananas pueden afectar su potencial de envío. Hay una enfermedad que infecta solo las hojas de las plantas de banano llamadas “Sigatoka negra”. Si un plátano ha sufrido demasiada infección, incluso la robusta variedad Cavendish no podrá realizar el viaje por mar. Una cosa que aprendí en mi recorrido fue que las plantaciones tienen empleados cuyo trabajo consiste en inspeccionar la plantación árbol por árbol para calificar la fruta para el envío en función de qué tan bien se haya manejado esa enfermedad.

Pero se vuelve aún más complicado que eso (aquí hay un buen resumen en video del proceso). Los plátanos se cosechan en América Central y del Sur en una etapa “verde”: imagine una fruta más completamente verde que la más verde que haya visto en los racimos de su tienda. Cuando llegan a su destino, los colocan en “salas de maduración”, donde están expuestos al gas de etileno para iniciarlos en el camino hacia la fruta amarilla madura que usted conoce. Antes de que se asuste, sepa que el etileno es la hormona vegetal completamente natural que induce la maduración en la mayoría de las frutas y verduras.

Este proceso de maduración tiene un arte definido, y los expertos altamente valorados que pueden evaluar cada envío de plátanos saben exactamente cómo manejarlos en las “salas de maduración” para lograr el objetivo de entregar plátanos “adecuados” al por menor. Este proceso tiene que tener en cuenta factores como los altibajos de la demanda y las tasas de rotación en los puntos de venta minoristas clave de los clientes, además de la condición de la fruta entrante.

Sé que en las tiendas donde compro, puedo comprar constantemente plátanos que estén casi maduros pero no completamente, de modo que pueda consumirlos antes de que se vuelvan negros. Nosotros, los consumidores, podríamos pensar que tenemos un acto de equilibrio cuando se trata de medir la maduración y el consumo de los plátanos de nuestros mostradores, pero imagínenlo a gran escala para la cadena de distribución del banano.

Hay un elemento más crítico del modelo de negocio: los barcos que llegan a nuestros puertos cargados de bananas ciertamente no pueden volver vacíos. Las compañías navieras de banano también están seriamente involucradas en su negocio de “back-haul” de traer productos de interés en los países de origen. Tener un cultivo bien entendido y predecible también ayuda a ejecutar ese negocio de manera eficiente.

Entonces, para que el negocio bananero internacional funcione de manera que proporcione un producto de costo relativamente bajo aceptable para los consumidores, debe poder funcionar de manera confiable y predecible. Averiguar cómo hacer esto con una nueva variedad de plátano sería un gran desafío. ¿Cómo lo creces de manera eficiente? ¿Puede el cultivo hacer el viaje de manera confiable? ¿Cómo se puede gestionar su madurez para cumplir con los requisitos de la cadena de distribución y las necesidades de los consumidores para una “contra vida” decente? ¿Funcionará todo esto de una manera que sea compatible con un negocio viable de back-haul?

Entonces, si bien es fácil pensar que la industria bananera está loca por depender de un cultivar, les presento que no es sin razón y que no implica irresponsabilidad.

Entonces, ¿eso solo significa que inevitablemente vamos a vivir la profecía involuntaria de “sí, no tenemos plátanos”? Creo que eso depende de si seguimos viviendo en un mundo en el que los grupos de lucha contra la biotecnología pueden ejercer el control que actualmente tienen sobre nuestro sistema alimentario.

Dejame explicar. Recuerde que mi introducción al banano se basó en la emoción sobre lo que la biotecnología podría hacer por el cultivo. Uno de los conceptos fue desarrollar plátanos que fueran resistentes a la enfermedad de la infección de la hoja que puede comprometer la capacidad de evacuación. El control de esa enfermedad requiere algo así como 40 aerosoles de fungicidas por año, así que como se puede imaginar, habría un gran ahorro de costos si los árboles pudieran hacerse resistentes.

El otro concepto sobre la mesa fue modificar el plátano para que permanezca en ese agradable amarillo, pero aún no negro, etapa más tiempo en el mostrador del consumidor. Nunca olvidaré que en la primera reunión sobre esa idea, un participante que trabajaba para un importador de bananos con sede en el Reino Unido dijo en su acento británico: “¿Por qué querrías hacer eso? ¿No sabes que el basurero es un gran consumidor de panificadores? “Obviamente, él no estaba en sintonía con la sensibilidad actual a la necesidad de reducir el desperdicio de alimentos. Pensé que era genial que una compañía bananera hablara en serio de una idea que podría reducir el desperdicio de alimentos, con la esperanza de que los consumidores se sientan más cómodos con la compra de más bananas.

Bueno, estas eran solo ideas teóricas en ese momento, y no fueron a ninguna parte porque pronto se hizo evidente que las fuerzas anti-OGM tenían bastante éxito al colocar a las compañías sensibles a la marca en un lugar insostenible si usaban “cultivos OMG” no solo para ingredientes genéricos, sino también para cultivos de marca central. Un ejemplo dramático fue cómo las cadenas de comida rápida como McDonald’s se movieron para evitar las papas biotecnológicas con sus papas fritas exclusivas.

Rápidamente quedó claro para las compañías bananeras que sus marcas y el acceso a la tienda minorista podrían verse comprometidos si persiguieran las opciones de “OGM”. La ironía aquí es que esta habría sido la estrategia más viable para llevar la diversidad genética al monocultivo lógico pero extremo de los plátanos.

Entonces, la ironía es que si el escenario de “sí, no tenemos plátanos” se convierte en realidad, será porque nosotros, como sociedad global, no utilizamos una estrategia segura, viable y científicamente sólida para tratar racionalmente el problema en el banano cultivo.

Científicos de instituciones públicas en Australia y científicos emprendedores en América Latina han ideado formas de modificar plátanos comercialmente relevantes para resistir la enfermedad de Fusarium. Idealmente, existiría la posibilidad de utilizar varios enfoques, ya sea en la misma banana o en diferentes campos; eso evitaría la selección de retardo para resistencia y evitaría otra dependencia en una sola línea. ¡Es probable que la “variedad de patrimonio” Gros Michel pueda volverse comercialmente viable una vez más!

Si se introdujeran los bananos biotec resistentes a Fusarium, los activistas casi seguramente los atacarían como “OGM”. ¿Alguna de las grandes compañías bananeras tendría las agallas para seguir adelante con la tecnología a pesar de los inevitables ataques de marca por parte de las ONG? ¿Algún minorista de alimentos estaría dispuesto a resistir las inevitables presiones de no almacenar esa fruta? Esa estrategia de bloqueo al por menor se está utilizando hoy en día frente a otras ofertas nuevas de biotecnología, como manzanas y papas que no se oscurecen, y salmón criado en zonas terrestres de crecimiento rápido.

En un nivel, esta es una pregunta sobre lo que estará disponible para nosotros como consumidores. ¿Continuaremos teniendo esta opción de comida saludable altamente consumida, a un precio razonable, amigable para los niños? Tal vez no. Pero hay otra gran pregunta.

Una de las cosas que presencié en esas visitas a la industria bananera allá por los años 90 fue que las grandes comunidades en América Central y del Sur florecen debido a los trabajos que esta industria crea. Nosotros en el mundo rico aún tendremos muchas otras opciones de frutas si las tiendas no tienen bananas, pero esa flexibilidad no está ahí para las familias que han estado haciendo el trabajo para proporcionarnos esta opción de alimentos básicos durante tantas décadas. Creo que la mayoría de los activistas son del tipo de personas que se preocupan por la disponibilidad de opciones de fruta saludables y de bajo costo; Dudo que quieran ver empobrecidas a las comunidades productoras de banano. Sin embargo, si el paradigma actual de intimidación anti-OGM de las empresas y minoristas de fruta continúa, es hacia donde nos dirigimos.

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