Qué relación hay entre el tamaño de la hoja y el riesgo de heladas

¿Por qué una hoja de plátano es un millón de veces más grande que una hoja de brezo común (Calluna vulgaris)? ¿Y por qué las hojas son generalmente mucho más grandes en las selvas tropicales que en los bosques templados y los desiertos?

Un equipo de 17 científicos del mundo, entre ellos un investigador de la Universidad de Queensland, ha descubierto el misterio de por qué las hojas de las plantas varían enormemente de tamaño.

Hoja de Brezo (Calluna vulgaris)

El doctor Elizabeth Law de la Facultad de Ciencias Biológicas de la Universidad de Queensland dijo que era un enigma centenario para los científicos por qué el tamaño de las hojas variaba con la latitud – desde muy pequeñas cerca de los polos hasta hojas muy grandes en los trópicos.

“Aunque los libros  dicen que es un equilibrio entre la disponibilidad de agua y el sobrecalentamiento, simplemente no vimos eso en los datos”, dijo.

La investigación, dirigida por el profesor asociado Ian Wright de la Universidad de Macquarie, reveló que en gran parte del mundo, los factores clave que afectan el tamaño de las hojas son las temperaturas nocturnas y el riesgo de daño por heladas a las hojas.

 

Hojas de plátano (Musa × paradisiaca)

El equipo internacional de investigadores analizó las hojas de más de 7600 especies en todo el mundo. Los datos se combinaron con una nueva teoría para crear una serie de ecuaciones que predicen el tamaño de hoja viable máximo en cualquier parte del mundo basado en el riesgo de sobrecalentamiento durante el día y la congelación nocturna.

Los investigadores utilizarán estos hallazgos para crear modelos de vegetación más precisos. Estos serán utilizados por los gobiernos para predecir cómo la vegetación cambiará a nivel local y global bajo el cambio climático, y para planificar la adaptación.

El Dr Law dijo que era emocionante formar parte de un equipo que ha desarrollado nuevas teorías en ecología. “No sólo observar los patrones y los cambios, sino realmente ser capaz de explicar por qué suceden”, dijo. “Es el primer paso hacia mejores predicciones del futuro”.

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