¿Por qué no hay unicornios en agricultura?

Los mayores cambios se están produciendo en el sector agroalimentario. El mercado lo exige, después de todo, 7,5 millones de personas necesitan comer. Estamos viendo dos áreas fundamentales de innovación en el sector agropecuario:

  1. La tecnología está cambiando la manera en que los productores acceden y difunden la información. Considera las innovaciones como la teledetección creada por Planet Labs o SaraniaSat, que dan a los productores “ojos virtuales en el cielo”, ayudándoles a seguir el crecimiento de sus cosechas y su salud en general. La genómica y las ciencias de las plantas, la tecnología de las semillas, los productos biológicos para la protección y regulación de los cultivos, la agricultura digital (aplicación de datos y análisis predictivo a la precisión agrícola) y los nuevos sistemas agrícolas también están transformando las prácticas agrícolas desde el momento en que se siembra una semilla en el suelo al momento en que un consumidor recoge un producto de la estantería minorista.
  2. Los consumidores y los minoristas exigen más transparencia sobre el origen de sus alimentos, cómo se produce, cuán saludable es y cómo su producción afecta al medio ambiente. Los productores y los fabricantes deben trabajar para satisfacer estas demandas de transparencia, mientras hacen más con menos.

Incluso con la recesión en 2016, la tecnología en agricultura ha surgido como una clase de activo completamente hecho y derecho. La actividad total de la operación ha alcanzado los números más altos hasta la fecha, con 580 ofertas cerradas y 3.23 mil millones de dólares invertidos. Los acuerdos en la etapa de semilla (comienzo) fueron particularmente fuertes en 2016, representando el 57 por ciento de la actividad total del reparto – representando un aumento de 16 por ciento año tras año y de $ 230 millones de inversión, encima de 77 por ciento a partir de 2015. Según el 2016 “AgTech Investing Report”, esto es en gran parte atribuible al creciente número de recursos disponibles para las primeras etapas de las nacientes empresas agrícolas.

Pero mientras “Millenials” (aquellos nacidos en la década del 80) están iniciando empresas de software en sus dormitorios y viendo valoraciones de $ 1 billón en pocos años, todavía no hemos visto un solo unicornio (empresa valorada arriba de mil millones de dólares) de tecnología en agricultura. Dada la necesidad de duplicar la producción de alimentos para 2050, podemos esperar que la tecnología en agricultura siga creciendo como objetivo de inversión. ¿Pero cuán grande puede tener un jugador en agricultura?, ¿Veremos alguna vez un unicornio en agricultura?

¿Por qué el modelo de creación de programas tecnológicos de Silicon Valley no funciona para la agricultura?

La comparación entre los unicornios de Silicon Valley y el modelo tecnológico en agricultura nos muestra por qué la tecnología en agricultura no se está adaptando al modelo de creación de programas tecnológicos en el crecimiento de negocios:

En primer lugar, se trata de velocidad. Piense en un inicio de software típico que demuestra su producto. El equipo puede obtener 30 minutos para demostrar valor durante una visita a la oficina. Sin embargo, para demostrar el valor de una innovación agrícola, ¡un arranque de tecnología agrícola tiene que conducir una prueba de campo, en un campo real! Para la mayoría de los cultivos, los ciclos de crecimiento se limitan a una vez al año, y las plantas tardan entre tres y cuatro meses en desarrollarse plenamente. Es literalmente como ver crecer la hierba.

Es también acerca de la ubicación. La tecnología en agricultura necesita espacio. Por eso, los empresarios, inversionistas y compradores están muy dispersos en todo el país y en todo el mundo. Compare eso con Silicon Valley, donde muchos, muchos jugadores se agrupan en un radio de 50 millas. Sin embargo, a medida que la tecnología continúa evolucionando, las barreras físicas para la tecnología en agricultura no impedirán el flujo de ideas y el progreso tan severamente como lo han hecho en el pasado.

Las relaciones son clave. En una industria fuertemente arraigada en relaciones personales con márgenes finos, muchos agricultores desconfían de la nueva tecnología e igualan la innovación con el riesgo. Históricamente han hecho negocios con, y han obtenido su información de los distribuidores que han conocido y confiado durante años – o incluso generaciones. Sin embargo, esto está empezando a cambiar a medida que los agricultores se sienten frustrados por la falta de transparencia en las cadenas de suministro e información agrícolas. Cada vez más, se están extendiendo más allá de sus zonas de confort y están recurriendo a nuevas fuentes de inteligencia y tecnología, como HarvestMark, la Farmer’s Business Network o CropX, para tomar decisiones mejor informadas, sobre todo, desde semillas y riego hasta agronomía y residuos de alimentos.

Una fuerte inversión en las etapas tempranas de estas empresas es esencial. Debido a que la innovación de la tecnología agrícola lleva más tiempo y relaciones más profundas que la innovación de software, las empresas nacientes en tecnología agrícola requieren más capital. Sin embargo, no importa cuánto dinero tenga una compañía, no puede hacer que un ciclo de cultivo de 90 a 120 días madure más rápido o comprar la confianza de un agricultor. $ 100,000 podría ser suficiente para escribir código y construir una aplicación que pueda hacerlo o dentro de cuatro meses, pero no es suficiente para realizar una prueba de campo de seis meses (o más) para una innovación de tecnología agrícola. Como tal, los inversionistas ángeles de tecnología agrícola deben hacer inversiones basadas en hitos, no en cantidades en dólares. Y si no están dispuestos a respaldar una empresa por lo menos un año completo, será muy difícil generar los datos necesarios para la siguiente ronda de financiamiento, una Serie A.

Pero mientras que el nombre del juego de inversión en tecnología agrícola es paciencia en el comienzo, la buena noticia es que, en la etapa posterior al comienzo, la mayoría de las ofertas de la tecnología agrícola siguen una curva de aceleración similar a lo que vemos en otros sectores tecnológicos.

¿Dónde las empresas nacientes de tecnología agrícola les puede ir mal?

Al igual que muchos emprendedores y consumidores de tecnología agrícola, los innovadores de tecnología agrícola a menudo carecen de enfoque y tratan de hacer demasiado, demasiado rápido. Es por eso que es tan crítico establecer y rastrear expectativas realistas e hitos específicos desde el principio. Todos los jugadores – desde el (los) emprendedor (es) hasta inversionistas de la Serie A a los potenciales compradores – deben entender lo que necesitan hacer y ver, y cuándo. A partir de ahí, se puede desarrollar un plan de inversión financiero y operaciones que mapee la ejecución de estos hitos. En la etapa de inicio, un hito por año es estándar.

Luego, los empresarios de tecnología agrícola deben centrarse en cultivar las relaciones. Las relaciones difieren un poco de la típica puesta en marcha de Silicon Valley. En tecnología agrícola, las relaciones con los conocidos capitales de riesgos son todavía críticas, pero los empresarios también deben involucrar a los productores y socios corporativos que pueden ayudarles a ejecutar su estrategia. Una manera de hacerlo es establecer un consejo consultivo. Cada empresa en etapa inicial necesita uno, pero yo diría que es aún más importante en agricultura. Encontrar y crear la red adecuada puede hacer o romper rápidamente una innovación de tecnología agrícola.

Entonces, ¿qué pasa con el unicornio en agricultura?

La adquisición de Climate Corp (960 millones de dólares) por parte de Monsanto y las adquisiciones de Athenix (365 millones de dólares) y AgraQuest (425 millones de dólares) de Bayer son los primeros indicadores de acuerdos por venir. Los empresarios expertos en tecnología agrícola están reconociendo que la consolidación se traducirá en menos innovación interna dentro de los actores establecidos – y mayores oportunidades para ellos.

Silicon Valley tardó 50 años en convertirse en una máquina productora de unicornios. A medida que inversionistas altamente especializados, clientes y empresarios trabajan juntos para hacer crecer la categoría de tecnología agrícola, el tiempo para crear, construir y probar su tecnología disminuirá y las innovaciones ganadoras se harán realidad. Veremos un unicornio agrícola un día, pero como siempre es el caso en esta industria, tomará algún tiempo – por lo menos otros cinco años.

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