Mega-fusiones en la agricultura se espera que aumente los precios

Tres megafusiones de empresas químicas agrícolas y de semillas están reformando la producción mundial de alimentos y provocando temores de mayores costos para los agricultores y mayores precios de los alimentos para los consumidores.

También están suscitando preocupaciones por los ambientalistas y otros sobre su impacto en la biodiversidad ya que las corporaciones aún mayores promoverán las semillas genéticamente modificadas y los pesticidas y herbicidas que las hacen efectivas.

Los críticos de las fusiones de China National Chemical Corp. (ChinaChem) con la empresa suiza de productos químicos y semillas Syngenta, Dow Chemical Co. con DuPont y Bayer de Alemania con Monsanto, con sede en St. Louis, dicen que las nuevas empresas promoverán la agricultura que depende de sus productos químicos patentados en lugar de centrarse en la innovación.

“Este es el capitalismo monopolista en acción”, dijo Marion Nestle, la profesora de Nutrición, Estudios Alimentarios y Salud Pública de Paulette Goddard en la Universidad de Nueva York. “Cuanto menos compañías, más llaman los tiros y más impermeables son a quejas sobre prácticas de negocio injustas. Si su única fuente de semillas es una empresa, no tiene más remedio que pagar los precios de esa empresa. En nuestro actual sistema agrícola, los agricultores son los que están siendo exprimidos.”

Ken Cook, fundador del Grupo de Trabajo Ambiental, que monitorea la política agrícola y ha criticado los subsidios agrícolas a las grandes explotaciones agrícolas, dijo: “Estamos viendo la consolidación en todos los aspectos de la agricultura.

“Terminamos con granjas más grandes y menos, operaciones ganaderas, compañías de granos y más dramáticamente, compañías de semillas y plaguicidas”, dijo Cook. “Hace más y más difícil para las granjas operar de manera sostenible y rentable cuando tanto control está en manos de compañías gigantescas que venden insumos agrícolas y comercializan productos agrícolas”.

ChinaChem obtuvo la aprobación antimonopolio de la Comisión Federal de Comercio de los Estados Unidos en febrero tras acordar la venta de versiones genéricas de un herbicida, un insecticida y un fungicida similar a las versiones de marca de los mismos productos químicos fabricados por Syngenta. ChinaChem anunció el mes pasado que había comprado más del 98% del capital social de Syngenta y que Syngenta solicitaría su exclusión de la bolsa suiza.

Dow y DuPont anunciaron el 4 de agosto que todas las aprobaciones regulatorias y autorizaciones han sido recibidas y que esperan completar su fusión después de que los mercados cierren el jueves.

Y Bayer está en negociaciones con la Comisión Europea sobre la naturaleza y la extensión de los activos que tendrá que vender para aliviar las preocupaciones anticompetitivas, ya que pretende cerrar el acuerdo de Monsanto por 66.000 millones de dólares a fin de año.

Si bien las empresas están comprometidas a entregar valor para los accionistas y esperan lograr ahorros de costos eficientes – incluyendo a través de despidos, algunos ya están en marcha – los reguladores y los críticos de los acuerdos están preocupados por el impacto de tales corporaciones en las prácticas agrícolas y el precio de los alimentos .

El grupo global de vigilancia de consumidores Sum of Us ha distribuido una petición en línea al Comisionado de la Unión Europea para la Competencia Margrethe Vestager y a la división antimonopolio del Departamento de Justicia en un intento de descarrilar el acuerdo de Bayer-Monsanto. Tenía 722.698 firmas el martes.

Pero los críticos pueden estar inclinándose en los molinos de viento. Monsanto solo ha pagado a 10 firmas de cabildeo 2,2 millones de dólares este año y gastó 4,6 millones de dólares en 2016. Bayer ha gastado 4,9 millones de dólares, Dow ha gastado 7,6 millones de dólares y DuPont ha Gastó 1,3 millones de dólares en lo que va de año con los grupos de presión.

Después de las industrias de la salud, las finanzas y los seguros y las comunicaciones, la agroindustria ocupó el noveno puesto en el gasto de cabildeo en 65,7 millones de dólares en lo que va del año, incluso superando a la defensa que ocupaba el puesto 10.

El acuerdo en curso entre Bayer y Monsanto está jugando mientras Monsanto intenta lidiar con los informes de que una nueva formulación para eliminar hierbas que está curvando las hojas de las plantas de soja en campos cercanos. Arkansas recientemente prohibió el producto.

“Estamos tomando estos informes muy en serio, y queremos que sepas lo que estamos haciendo sobre ellos”, dijo el jefe de tecnología de Monsanto, Robb Fraley, en una carta abierta a “clientes agricultores” a principios de este mes. Dijo que Monsanto “estará con ustedes en cada paso del camino esta temporada”, mientras investigaba si “condiciones ambientales inusuales o patrones climáticos” podrían explicar los síntomas de daño a las hojas. También está ampliando su formación en el uso de la química.

En un intento por predecir el impacto de las fusiones en el precio de las semillas, los profesores de economía agrícola de Texas A & M Joe Outlaw y James W. Richardson calcularon en septiembre pasado la magnitud de la concentración en la industria. Ellos encontraron que la propuesta de la combinación de Bayer-Monsanto elevaría los precios de las semillas de algodón 18.2% mientras que las semillas de maíz aumentarían 2.3% y las semillas de soja subirían 1.9%.

En una audiencia del Comité Judicial del Senado sobre consolidación y competencia en la industria de semillas y agroquímicos el año pasado, los ejecutivos de cinco de las seis empresas que se fusionaron hablaron de los beneficios en innovación que producirían las combinaciones propuestas.

“Nuestra fusión propuesta traerá más competencia al mercado, no menos”, dijo el presidente ejecutivo de Dow AgroSciences, Tim Hassinger.

El líder demócrata en el comité, el senador Patrick Leahy de Vermont, señalando la consolidación del impacto “devastador” que ha tenido en la industria láctea de Vermont, sugirió que las fusiones propuestas plantearan preguntas sobre el futuro medio de subsistencia de la economía agrícola.

El economista jefe de la Federación de Oficinas Agrícolas de Estados Unidos, Bob Young, dijo que entendía el caso de negocios para las fusiones y dijo que la federación se había asegurado que las entidades fusionadas mantendrían sus presupuestos de investigación “cercanos o por encima” a sus niveles actuales. También parecía minimizar el impacto de la consolidación.

“Si bien es probable que se pueda imaginar un futuro en el que los agricultores se enfrenten a la elección de un conjunto de variedades químicas / vegetales sobre otro, ¿es esto tan diferente de la rivalidad de larga data entre fabricantes de equipos”, dijo John Young.

Diana L. Moss, presidenta del American Antitrust Institute, señaló que las fusiones propuestas eran la tercera ola de consolidaciones desde mediados de los años ochenta, señalando que en la segunda oleada, a finales de los años noventa, Monsanto adquirió casi 40 empresas de biotecnología agrícola . Dijo que las fusiones eliminarían la competencia en semillas de maíz y soja.

Más allá del impacto económico de tal concentración corporativa, los ambientalistas dicen que la dependencia de pesticidas químicos y herbicidas, algunos con rasgos genéticamente criados en variedades de semillas patentadas, ya han demostrado que dañan a los insectos polinizadores, como las abejas melíferas.

El impacto de algunos productos químicos agrícolas en ciertas especies se ha establecido, pero los esfuerzos reguladores para abordar el problema han sido irregulares. El polen del maíz BT176 modificado genéticamente de Syngenta, que ya no se vendía en los Estados Unidos, se demostró que mataba orugas de la mariposa Swallowtail europea. Syngenta se describe en comunicados de prensa como “comprometido con … mejorar la biodiversidad”.

El Departamento de Agricultura dio a un entomólogo de investigación una suspensión de 14 días por publicar su descubrimiento de que un plaguicida llamado clotianidina era probable que contribuyera al declive abrupto de las poblaciones de mariposas Monarca en América del Norte en una revista científica revisada por pares. El científico, Jonathan Lundgren, presentó una queja de denuncia contra el departamento alegando que trató de suprimir sus hallazgos.

Clothianidin es vendido por Bayer bajo nombres de marca como Poncho.

Debido a las decisiones judiciales favorables a los negocios en los años ochenta, las tres principales compañías de semillas -Monsanto, DuPont Pioneer y Syngenta- han dedicado gran parte de sus presupuestos de investigación y desarrollo a variedades de semillas patentadas. BayerCropScience y DowAgroSciences, también entre los 10 principales productores de semillas a nivel mundial, hicieron lo mismo.

En 2013, la Corte Suprema de Estados Unidos dictaminó por unanimidad que un agricultor de Indiana había infringido la patente de Monsanto para la soja resistente al herbicida en su herbicida Roundup plantando semillas compradas en un elevador de grano en lugar de comprar las semillas de un distribuidor y pagar la licencia de Monsanto .

Algunos agricultores se han quejado de que la antigua práctica agrícola de ahorrar parte de la semilla cosechada para la siembra del próximo año se ha visto alterada por el uso creciente de variedades de semillas patentadas. Se espera que las grandes empresas de semillas continúen impulsando las leyes de propiedad intelectual en los países menos desarrollados del hemisferio sur, donde el ahorro de semillas sigue siendo la práctica habitual, de acuerdo con Hope Shand, investigadora independiente en el consejo de Seed Savers Exchange, que promueve la biodiversidad Desde su sede en Decorah, Iowa.

Gary D. Schnitkey, economista agrícola de la Universidad de Illinois-Urbana-Champaign y experto en manejo agrícola, dijo que la menor competencia probablemente dará como resultado precios de semillas “ligeramente más altos” para los agricultores y, en última instancia, mayores precios para los consumidores.

Pero otra preocupación, dijo, es “¿las compañías combinadas gastarán tanto en I + D como lo hicieron las compañías independientes, y eso a su vez conducirá a menos mejoras en el futuro?”, Dijo que el desarrollo más lento de rasgos beneficiosos y otros factores genéticos Progreso, con el tiempo, resultaría en “menor crecimiento en el rendimiento por acre”, afectando tanto a los agricultores como a los consumidores.

Poco después de la fusión de Dow-DuPont se anunció en julio de 2016, DuPont despidió a 1.700 trabajadores en todo el mundo, incluidos los científicos, mientras que Dow planearon el despido de 2.500.

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