Los pequeños agricultores están mezclando equipos viejos con nueva tecnología

La próxima generación de agricultores utiliza una mezcla heterogénea de herramientas para hacer el trabajo.

Antes de que Leo Sánchez hable sobre su granja, tiene que preguntar: “¿Te gusta el sitio web?” El propietario de Lazy Millennial Farms lo diseñó él mismo. Se necesitó una suscripción a Squarespace y dos meses de trabajo intermitente para que todo funcione.

“Me gusta”, le digo. Los frondosos greens, cariñosamente criados y cuidadosamente instalados en Instagram, lucen geniales. El registro en línea y el pago de la CSA de la granja, que garantiza a los clientes una parte de los productos de temporada, hace que todo sea más fácil. Y en lugar de simplemente hacer clic en “confirmar”, el botón de suscripción al boletín dice “KALE SÍ”.

Satisfecho con mi respuesta, Sánchez está listo para ponerse a trabajar. El granjero de 26 años se lanza a una descripción animada de la densidad de sus camas de lechuga; el valor de veganics, un método naciente de cultivar plantas sin fertilizantes basados ​​en animales; y las hierbas incesantes e incansables, que felizmente desplazarán a las cosechas de Sánchez si él no las mata primero.

Además del nombre, hay mucho sobre Sánchez y su granja en Salinas, California, que parece inusual. Con aproximadamente un acre, es pequeño, más pequeño que los patios traseros de algunas personas. El tamaño promedio nacional de la granja es de alrededor de 440 acres. A los 26 años, Sánchez es un joven propietario. Desde la década de 1980, la edad promedio de los agricultores ha aumentado en todos los censos agropecuarios del USDA. Actualmente, ronda los 58 años. Y el constante retoque de Sánchez con todo, desde las técnicas de siembra en el campo hasta la promoción y venta de sus productos en línea, es evidencia de un enfoque experimental, no dictado por los límites de la agricultura convencional a gran escala.

Si bien la agricultura a menudo es difícil para el cuerpo y la mente, Sánchez dice que él y muchos de sus compañeros jóvenes agricultores (más o menos definidos como agricultores de menos de 35 años) están motivados por el deseo de establecer un nuevo estándar para la agricultura. Muchos de ellos comienzan de a poco con la esperanza de perfeccionar sus prácticas conscientes del clima y trabajar lentamente para escalarlas con el tiempo. Para hacer esto, los jóvenes agricultores están empleando una gran cantidad de tecnologías, algunas nuevas y otras … no tan nuevas.

En 2017, los capitalistas de riesgo y otros invirtieron aproximadamente $ 1.5 mil millones de dólares en la industria de “tecnología ag”, según TechCrunch. Las áreas de enfoque incluyeron la inteligencia artificial, que podría aumentar la automatización y reducir los costos en las granjas a gran escala, así como “biológicos” o suplementos naturales para la producción de cultivos, que los conglomerados internacionales como Monsanto esperan que proporcionen alternativas ecológicas a sus pesados productos químicos de servicio como Roundup.

Pero muchos de estos productos no están al alcance de los pequeños agricultores como Sánchez. Aquellos con solo unos acres tienen que pensar un poco más creativamente para hacer el trabajo.

Lindsey Lusher Shute es la directora ejecutiva de la National Young Farmers Coalition, una organización que ella ayudó a establecer en el estado de Nueva York en 2010. Con capítulos ahora en casi 30 estados (incluido el Distrito de Columbia), la coalición busca conectar a nuevos agricultores con la capacitación , tierra y trabajos. También avanza una plataforma de políticas, que abarca cosas como ayudar a los jóvenes agricultores a sortear préstamos estudiantiles. Ella dice que los jóvenes agricultores que ella conoce se guían por su amor a la agricultura y ayudado por su conocimiento de la tecnología. Para encontrar herramientas económicas y de tamaño adecuado, colaboran, innovan y adaptan lo que esté disponible para ellos.

Adaptar lo que ya existe
Muchos agricultores buscan en los libros de historia consejos sólidos, aunque algo olvidados. Lusher Shute y su esposo poseen un tractor Allis-Chalmers Model G, que se parece más a un bote a pedal de neón que a un equipo agrícola. Pero convirtieron su máquina, que se construyó en algún momento entre 1948 y 1955, en un vehículo eléctrico. “Vemos mucho de este híbrido [ization] de tomar lo mejor de las generaciones anteriores de la agricultura”, dice ella.

El reacondicionamiento permite a los pequeños agricultores comprar algo relativamente barato en una venta de patrimonio o en eBay y convertirlo en una herramienta moderna. En el caso del tractor Allis-Chalmers Modelo G, era menos costoso que una máquina nueva, y con un poco de trabajo, sus propietarios lo hicieron totalmente silencioso y sin emisiones.

A veces, lo viejo funciona mejor o más eficientemente. Lusher Shute dice que recientemente vio un video en Instagram de jóvenes agricultores que usaban un caballo para ayudarlos a atender sus campos en lugar de un tractor moderno o restaurado. “No lo hacen porque quieren retroceder 100 años”, dice. “Lo están haciendo porque entienden los desafíos a los que nos enfrentamos aquí en 2018”.

Mezcla lo viejo y lo nuevo
Por su parte, Sánchez dice que recientemente hizo dos inversiones muy diferentes en Lazy Millennial Farms. Sánchez, que recibe ayuda financiera de su familia y de una incubadora de una finca en el área de Salinas llamada ALBA, pudo comprar una azada de rueda. La herramienta manual, que arranca las malezas y agita los suelos, data de al menos 1701. Todavía se maneja manualmente, pero Sánchez espera que la automatización parcial reduzca la cantidad de tiempo que las tareas como escarda requieren actualmente.

La azada probada y verdadera rueda contrasta con el otro artilugio de Sánchez: un lanzallamas con propano. Como se imaginaría, el aparato, que entró en el dominio público solo en 1997, usa calor y fuego para matar las malas hierbas a medida que brotan.

Tractor Allis Chalmers vintage

En conjunto, herramientas tan variadas como el azada de rueda y Squarespace prometen facilitar un poco la agricultura, o al menos un poco más accesible. “No son tecnologías recientes, porque los agricultores convencionales lo usan, pero [son] tecnologías recientes para la escala de la agricultura en la que estoy haciendo esto”, dice Sánchez. “Ahora hay más gente invirtiendo … y haciendo que la agricultura sea más efectiva para los pequeños agricultores”.
Plow
Una rueda azada anunciada en un catálogo de 1902. Imágenes de libros de Internet Archive a través de Flickr

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Los agricultores tienen una larga historia de remodelación, retoques e invención. No busques más que al granjero fundador Thomas Jefferson, a quien se le atribuye, entre otras cosas, inventar el arado de vertedera, que volcó el suelo con poca resistencia en comparación con otros arados de su época. Pero el futuro de la tecnología agrícola está por cambiar, según muchos expertos. La esperanza es que los agricultores cambien con eso.

Dennis Donohue es el ex alcalde de Salinas, California, la ciudad dos horas al sur de San Francisco donde se fundó Lazy Millennial Farms. Actualmente trabaja con el Western Growers Center for Innovation and Technology, que reúne a agricultores, empresarios, ingenieros y otros para abordar los problemas que van desde la gestión de las condiciones de la sequía regional hasta la implementación de la robótica de vanguardia.

“La realidad es que la granja del futuro va a ser diferente: se requieren diferentes habilidades y herramientas”, dice Donohue. En este momento, muchos agricultores confían en los tractores, que mantienen y operan ellos mismos. Esto requiere ingenio y saber cómo, pero es fundamentalmente diferente a operar un tractor a control remoto desde una pantalla en una oficina, ya que Donohue predice que muchos agricultores algún día lo harán. Él ve a los diseñadores de software, ingenieros y P.h.D. los científicos como componentes cada vez más esenciales de una próxima revolución agrícola.

Lusher Shute dice que ya están comenzando. “Una vez, perdimos un invernadero completo lleno de plantas”, recuerda. La pareja de agricultores estaba alquilando tierras, lo que es común entre los agricultores de primera generación que recién comienzan. El contrato de arrendamiento incluía ciertas restricciones, incluida la imposibilidad de construir nuevas estructuras en el sitio. Así que alquilaron una segunda parcela de tierra en otro lugar para mantener un invernadero. Pero en un día caluroso, “el termostato se salió de control y perdimos un montón de plántulas”, dice.

Lusher Shute y su esposo no pudieron recuperar sus pérdidas, pero encontraron una manera de evitar que la historia se repita. Con la ayuda de Farm Hack, una organización dedicada a las modificaciones de fuente abierta de herramientas agrícolas, diseñaron un sistema que enviaba un mensaje de texto cada vez que la temperatura del invernadero entraba en la zona de peligro. No solucionó todos sus problemas, pero fue un paso en la dirección correcta.

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