Los agricultores de California corren para reemplazar trabajadores por robots

Pese al progreso del AgroTech en California, donde se utilizan drones, aplicaciones de iPhone y sensores de satélite, la mano y el cuchillo aún cosechan la mayor parte de los más de 200 cultivos de la región.

Ahora, la industria agrícola de USD 47 mil millones está tratando de llevar la innovación tecnológica a gran velocidad, antes de quedar sin trabajadores inmigrantes de bajos salarios.

California tendrá que rehacer sus campos como hizo con sus fábricas, con más máquinas y trabajadores mejor educados, para enfrentar el riesgo de perder cosechas enteras, dicen los economistas.

“La agricultura de California no va a parecer la misma”, dijo Ed Taylor, Economista Agrario de la Universidad de California – Davis. “Vas a tener dificultades para encontrar cultivos intensivo como lo son ahora.”

Driscoll’s, que cultiva bayas en casi dos docenas de países y es el principal productor de berries del mundo, ya está moviendo sus berries a mesas de cultivo, donde es más fáciles el trabajo tanto para humanos como para máquinas, tal como lo ha hecho durante la última década Australia y Europa.

Los trabajadores agrícolas inmigrantes de los centros agrícolas de California están envejeciendo y no siendo reemplazados. Después de décadas de represión, el flujo neto a través de la frontera entre Estados Unidos y México se revirtió en 2005, una tendencia que se aceleró hasta 2014, según un estudio del Pew Research Center. Y los estadounidenses nativos no están interesados ​​en el trabajo, ni siquiera con los salarios que se han disparado a tasas más altas que la media.

“Hemos estado enmascarando este problema todos estos años con un sistema que básicamente le permitió aceptar documentos fraudulentos como legales, y eso es lo que ha estado manteniendo esta fuerza de trabajo”, dijo Steve Scaroni, cuya empresa Fresh Harvest está entre los mayores reclutadores de Mano de obra agrícola “Y ahora nos damos cuenta de que no tenemos mucha fuerza de trabajo aquí, al menos legal.”

Dicho sin rodeos, no hay suficientes nuevos inmigrantes para los casi medio millón de empleos agrícolas del estado, especialmente porque México crea puestos de trabajo competitivos en sus propias ciudades, dijo Taylor. Él ha calculado que el grupo de inmigrantes potenciales de México rural encoge cada año cerca de 150.000 personas.

No es sorprendente que los salarios para la producción de cultivos hayan aumentado un 13 por ciento desde 2010 hasta 2015, una tasa más alta que la media estatal, según un análisis de Los Angeles Times de los datos del Departamento de Trabajo.

Los agricultores que pueden pagarlo han comenzado a ofrecer ahorros y planes de salud más comúnmente encontrados en los trabajos de “cuello y corbata”. Y están recurriendo cada vez más a trabajadores extranjeros invitados, reclutando 11.000 el año pasado, lo que representa un salto de cinco puntos en sólo cinco años, según The Times.

Nada de eso resolverá el problema, dicen los economistas. Cambiar lo que cultivamos y cómo lo cultivamos es todo lo que queda.

La respuesta ha sido desigual, en el mejor de los casos. Grandes áreas del Valle Central han cambiado de los cultivos de mano de obra intensiva como las uvas o las verduras a las almendras, que pueden sacudirse mecánicamente del árbol para la cosecha. La industria de la uva de vino de alto valor ha hecho reingeniería en la mayor parte de sus viñedos para permitir que las máquinas para extender las vides como un monorriel y despojarlos de racimos u hojas de uva.

Sin embargo, la industria de las pasas de Fresno tiene un problema más difícil de resolver con un margen de beneficio más ajustado. Para mecanizar totalmente, debe tener que cambiar no sólo su diseño del viñedo, sino la variedad de la uva, al igual que la industria del tomate desarrolló Roma, un tomate de piel resistente para soportar segadores mecánicos.

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