Las praderas transforman la conservación de las tierras de cultivo

Los grandes campos de monocultivos de la agricultura moderna producen una gran cantidad de maíz y soja, que se siembran anualmente. Los resultados de los cultivos en hileras pueden medirse tanto en dólares pagados en el mercado como también en costos no de mercado, conocidos como externalidades.

El suelo, los nutrientes, las aguas subterráneas, los polinizadores, la diversidad de la vida silvestre y el hábitat (entre otras cosas) se pueden perder cuando se maximizan los rendimientos de los cultivos.

Ahora parece que las tiras de las praderas tienen un poder extraordinario para cambiar este patrón.

Una franja de pradera es lo que parece: una franja de vegetación herbácea diversa que recorre los cultivos de hileras de una granja. En el Medio Oeste de los Estados Unidos, es probable que el suelo que ahora soporta los cultivos haya estado cubierto en la pradera antes del cultivo. Las plantas de la pradera son una mezcla de hierbas nativas, flores silvestres y otras plantas de tallo rígido. Tienen raíces profundas que extraen agua y nutrientes de muy por debajo de la superficie. Son perennes, volviendo a crecer cada primavera.

“La investigación muestra que las áreas de praderas nativas plantadas en los lugares correctos en un campo agrícola pueden proporcionar beneficios que superan con creces las pérdidas de convertir una pequeña parte de un campo de cultivo en pradera”, dijo Lisa Schulte Moore, de la Universidad Estatal de Iowa. “Por ejemplo, cuando trabajamos con agricultores para ubicar franjas de pradera en áreas que no eran rentables para la granja, podemos reducir sus costos financieros al mismo tiempo que creamos una amplia variedad de beneficios”.

Schulte Moore es un miembro del equipo con STRIPS: Pruebas de Rowcrops basadas en la ciencia integradas con Prairie Strips. STRIPS mostró que la conversión de solo el 10% de un campo cortado en hileras en franjas de pradera:

  • reduce la pérdida de suelo en un 95%,
  • reduce el flujo de agua por tierra en un 37%, y
  • reduce la pérdida de dos nutrientes clave (nitrógeno y fósforo) del suelo en casi un 70% y 77%, respectivamente.
Un campo de maíz en el fondo está rodeado por una franja de pradera verde oscuro y verde claro.
Las franjas de las praderas están compuestas de plantas perennes nativas y ubicadas en laderas de colinas. Los tallos rígidos y las abundantes raíces fibrosas de las plantas nativas ralentizan el agua y permiten que penetre en el suelo, causando menos erosión del suelo. Las plantas nativas también proporcionan hábitat para la vida silvestre. Crédito de la foto Lynn Betts.

También existen beneficios de mercado: el suelo más productivo en los campos puede, con el tiempo, traducirse en mejores rendimientos, producción de fibra y miel, forraje para el ganado y arrendamientos de caza.La investigación de STRIPS comenzó en Iowa en 2007. Debido a los resultados científicos prometedores, cinco años después, los investigadores comenzaron a trabajar con los agricultores para introducir tiras de pradera en las granjas comerciales. Si bien los resultados de la investigación han sido más variables en estos entornos más complicados, los hallazgos son alentadores y a los agricultores que cooperan les gusta lo que ven.

Las plantaciones requieren una modesta inversión en la preparación del sitio y la siembra de semillas. Las tareas de mantenimiento incluyen algunos cortes en los años de establecimiento y tratamiento localizado para las malezas. Hasta ahora, los investigadores no han visto la competencia entre las plantas de la pradera y los cultivos que afectan el rendimiento.

Un grupo de cultivadores se reúne alrededor de los bordes de un campo en un semicírculo informal.  Detrás de ellos hay una colorida franja de pradera y un campo de maíz.
Colaboradores de agricultores y propietarios de tierras agrícolas se reúnen con el equipo de STRIPS para compartir conocimientos sobre la ciencia y la práctica de las franjas de pradera. Crédito de la foto Matt Stephenson.
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