Las plantas colonizaron la Tierra 100 millones de años antes de lo que se pensaba

Durante los primeros cuatro mil millones de años de la historia de la Tierra, los continentes de nuestro planeta habrían estado desprovistos de toda vida excepto los microbios.

Todo esto cambió con el origen de las plantas terrestres a partir de los parientes de las escorias de sus estanques, enverdeciendo los continentes y creando hábitats que los animales invadirían más tarde.

El momento de este episodio se ha basado anteriormente en las plantas fósiles más antiguas que tienen alrededor de 420 millones de años.

Una nueva investigación, publicada hoy en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias , indica que estos eventos realmente ocurrieron cien millones de años antes, cambiando las percepciones de la evolución de la biosfera de la Tierra.

Las plantas son importantes contribuyentes al desgaste químico de las rocas continentales, un proceso clave en el ciclo del carbono que regula la atmósfera y el clima de la Tierra a lo largo de millones de años.

El equipo utilizó la metodología del “reloj molecular”, que combinó evidencia sobre las diferencias genéticas entre las especies vivientes y las restricciones fósiles sobre la edad de sus ancestros compartidos, para establecer una escala de tiempo evolutiva que ve a través de las brechas en el registro fósil.

La Dra. Jennifer Morris, de la Facultad de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Bristol y coautora principal del estudio, explicó: “La propagación global de las plantas y sus adaptaciones a la vida en la tierra condujo a un aumento de las tasas de intemperismo continental que finalmente resultó en una disminución dramática de los niveles de dióxido de carbono del “gas de efecto invernadero” en la atmósfera y el enfriamiento global.

Las plantas colonizaron la tierra 100 millones de años antes de lo que se pensaba
Rhynia gwynne-vaughanii – Tallo de una planta fósil de 400 millones de años de antigüedad de Aberdeenshire, Escocia. Crédito: The Natural History Museum, Londres.

“Los intentos previos de modelar estos cambios en la atmósfera han aceptado el registro fósil vegetal a su valor nominal: nuestra investigación muestra que estas edades fósiles subestiman los orígenes de las plantas terrestres, por lo que estos modelos deben revisarse”.

“Los intentos previos de modelar estos cambios en la atmósfera han aceptado el registro fósil vegetal a su valor nominal: nuestra investigación muestra que estas edades fósiles subestiman los orígenes de las plantas terrestres, por lo que estos modelos deben revisarse”.

El co-autor principal Mark Puttick describió el enfoque del equipo para producir la escala de tiempo. Él dijo: “El registro fósil es demasiado escaso e incompleto como para ser una guía confiable para fechar el origen de las plantas terrestres. En lugar de basarnos solo en el registro fósil , usamos un enfoque de ‘reloj molecular’ para comparar las diferencias en el maquillaje de los genes de las especies vivientes: estas diferencias genéticas relativas se convirtieron luego en edades al utilizar las edades fósiles como un marco flexible.

“Nuestros resultados muestran que el antepasado de las plantas terrestres estaba vivo en el Período Cámbrico medio, que era similar a la edad de los primeros animales terrestres conocidos”.

Una dificultad en el estudio es que las relaciones entre las primeras plantas terrestres no se conocen. Por lo tanto, el equipo, que también incluye miembros de la Universidad de Cardiff y el Museo de Historia Natural de Londres, exploró si las diferentes relaciones cambiaban el tiempo estimado de origen de las plantas terrestres.

Las plantas colonizaron la tierra 100 millones de años antes de lo que se pensaba
Cooksonia pertoni recogido por la coautora Dianne Edwards de la localidad tipo (Pridoli). Tiene unos 12 mm de altura. Se publicó por primera vez en Palaeontology Vol 22 Edwards 1979 plate 4 fig13. Ahora se encuentra en el Museo Nacional, Gales. Crédito: Diane Edwards

Los líderes del estudio general, el profesor Philip Donoghue y Harald Schneider agregaron: “Utilizamos diferentes supuestos sobre las relaciones entre las plantas terrestres y descubrimos que esto no afectaba la edad de las plantas terrestres más antiguas .

“Cualquier intento futuro de modelar los cambios atmosféricos en el tiempo profundo debe incorporar toda la gama de incertidumbres que hemos utilizado aquí”.

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