La práctica de cultivo sostenible de cultivos de cobertura enfrenta una gran limitación: La tierra para producir semillas

La práctica de cultivo sostenible de cultivos de cobertura enfrenta una gran limitación: La tierra para producir semillas

A medida que los agricultores de todo el mundo buscan cultivar alimentos de manera más sostenible, con menos agua, fertilizantes, pesticidas y otros impactantes ambientales, el uso de cultivos de cobertura se está volviendo más popular.

Estos cultivos, que a menudo son pastos o leguminosas, o muchos otros tipos de plantas, generalmente se cultivan entre la temporada de cosecha y siembra del principal cultivo comercial de la tierra, para reducir la erosión, aumentar la fertilidad del suelo y controlar las malezas, entre otros beneficios. Su uso ha aumentado en los últimos años. De 2012 a 2017, los cultivos de cobertura de EE. UU. Aumentaron a 6,2 millones de hectáreas, un aumento del 50%.

Pero el crecimiento de los cultivos de cobertura pronto llegará a un techo: plantar millones de acres de cultivos de cobertura requerirá grandes extensiones de tierra para producir semillas de cultivos de cobertura. Entre el 3 y el 6% de los 92 millones de acres de tierra de cultivo que se utilizan actualmente para el maíz (maíz) en los EE. UU. Pueden ser necesarios para producir semillas de cultivos de cobertura para esa área de tierra.

Los investigadores calcularon ese rango basándose en 18 cultivos de cobertura que se utilizan actualmente en las tierras de cultivo de maíz. El estudio fue publicado el 11 de junio en Communications Biology , una revista de Nature, por científicos de la Universidad de Minnesota, la Universidad del Sur de California, la Universidad de Saint Louis, la Universidad de Hawaii y la Alianza de Bioversity International y el CIAT.

«Cubra los trabajos de cultivo», dijo Colin Khoury, investigador de cultivos de la alianza, coautor del estudio. «Pero todavía no se usa comúnmente, aunque es ampliamente elogiado».

A pesar de su creciente popularidad, solo el 1,7% de las tierras de cultivo de Estados Unidos emplea actualmente cultivos de cobertura. Las universidades, las organizaciones sin fines de lucro y la industria están impulsando el crecimiento en el uso de cultivos de cobertura a través de la investigación, la promoción y la educación.

Los cultivos de cobertura hacen que el suelo sea más saludable: reducen la erosión y ayudan a restaurar los nutrientes y el carbono, y crean las condiciones en las que el suelo puede retener mejor la humedad, todo lo cual puede ayudar a mitigar el cambio climático y apoyar la adaptación de los agricultores de sus cultivos a condiciones más cálidas y secas . Ayudan a controlar las malas hierbas y las plagas y pueden reducir el uso de pesticidas y fertilizantes químicos, que tienen beneficios posteriores muy valorados.

«Las mejoras en la calidad del agua se ven con bastante rapidez cuando se utilizan cultivos de cobertura», dijo Michael Kantar, obtentor de plantas de la Universidad de Hawai.

Sin inversión para mejorar los cultivos de cobertura, la tierra necesaria para producir suficiente semilla para ampliar ampliamente su uso probablemente cortaría la tierra utilizada para producir cultivos comerciales y alimentarios. Esto se debe a que los cultivos de cobertura generalmente no alcanzan una edad de producción de semillas cuando se plantan en la tierra entre la cosecha y la siembra de cultivos alimentarios.

Si bien del 3 al 6% de las tierras de cultivo de maíz de EE. UU. Puede no parecer mucho, solo se necesita del 0 al 0,7% de esa tierra para producir semillas de maíz. Algunos de los cultivos de cobertura que brindan los mayores beneficios ambientales tienen la menor producción de semillas, lo que significa que se necesitaría hasta el 12% del cinturón de maíz de EE. UU. Para producir semillas de cultivos de cobertura de esos cultivos. Esto equivaldría a producir 44 millones de toneladas menos de maíz en esas tierras de cultivo.

Invierte y mira hacia el sur

Los autores dijeron que la demanda podría superar la limitación de la tierra, siempre que esta demanda se canalice hacia inversiones en programas de mejoramiento para aumentar el rendimiento de semillas de cultivos de cobertura. Los científicos pueden mejorar los cultivos de cobertura utilizando técnicas de reproducción convencionales o innovaciones biotecnológicas, incluida la tecnología CRISPR / Cas9, esencialmente los mismos métodos que ya se utilizan para aumentar la producción de semillas en cultivos alimentarios y comerciales.

«No es una inversión prohibitiva», dijo Kantar. «Necesitamos programas de mejoramiento más específicos para cultivos de cobertura».

Alternativamente, una industria de semillas de cultivos de cobertura podría expandirse a otras regiones de cultivo templadas o incluso tropicales, brindando nuevas oportunidades de ingresos a los agricultores que podrían producir semillas para un mercado global emergente para una producción de cultivos más sostenible.

«Los beneficios económicos y ambientales de los cultivos de cobertura expandidos probablemente superen las inversiones necesarias por un margen muy amplio», dijo Bryan Runck, autor principal del estudio de la Universidad de Minnesota.

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