La batalla por el comercio de pistacho

Hay muchas bajas en conflictos internacionales, pero esta es una locura, se podría decir, aunque estrictamente hablando, el pistacho es una semilla.

El comercio internacional de pistacho ha enfrentado obstáculos inesperados debido a las tensiones entre Irán y los EE. UU.

La industria global del pistacho es un sector multimillonario por año que continúa creciendo en valor a medida que crece su popularidad como producto alimenticio.

Los Estados Unidos e Irán dominan el comercio mundial de pistachos, controlando colectivamente entre el 70% y el 80% de la producción anual durante la última década.

Durante los últimos cuarenta años, los productores de Irán han enfrentado presiones de sanciones, aranceles y restricciones a su capacidad para acceder a herramientas financieras internacionales.

Aunque los pistachos no figuraban en la lista de productos sancionados, las restricciones a la banca mundial dificultaban el comercio para los agricultores iraníes.

Todo eso cambió en 2016 tras el acuerdo nuclear de Irán, oficialmente el Plan de Acción Integral Conjunto (JCPOA). Este acuerdo con los Estados Unidos y sus aliados eliminó las sanciones.

No fue solo el petróleo iraní que regresó al mercado internacional, las exportaciones de pistacho comenzaron a ganar mercados en el extranjero.

La amenaza de Trump

Sin embargo, ese progreso podría enfrentar desafíos. El presidente estadounidense, Donald Trump, calificó el acuerdo creado en el marco de su predecesor como el “peor” acuerdo que jamás haya hecho EE. UU.

En octubre, descertificó el acuerdo. La medida transfiere la responsabilidad al Congreso de los EE. UU. Para evaluar y determinar si cree que Irán cumple con los términos y si Estados Unidos debe permanecer en el acuerdo.

El presidente Trump dijo en el discurso que anunciaba su decisión que el acuerdo “arrojó a la dictadura iraní una línea de vida política y económica”, pero no evitó la “carrera” de Irán hacia el desarrollo de armas nucleares.

Para la industria del pistacho de Irán, la amenaza de perder el trato y restablecer las sanciones podría significar el regreso de lo que Hojat Hassani Sadi, subdirector de la Asociación de Pistachos de Irán, llama “competencia desleal y desigual”.

Raíces antiguas

La industria del pistacho en Irán data de miles de años. Por el contrario, el cultivo del pistacho en los Estados Unidos comenzó en la década de 1930 con semillas persas.

El auge del cultivo comercial del pistacho se produce después de que Estados Unidos rompiera sus relaciones con Irán tras la crisis de los rehenes de 1979, tras lo cual Estados Unidos y sus aliados impusieron sanciones a Irán.

Durante las próximas décadas, incluso en países donde los pistachos iraníes fueron bienvenidos, las restricciones a la capacidad de sus compañías de acceder a financiamiento internacional hicieron difícil que la industria floreciera.

Durante ese tiempo, el mercado de EE. UU. Se expandió y los agricultores, principalmente de California, plantaron la cosecha.

Pero en 2014, las condiciones climáticas cálidas y secas en todo el oeste de EE. UU. Le costaron a la industria casi la mitad de su cosecha y recortaron las ganancias para 2015, el año en que se vendieron esas nueces, en cerca de $ 1.4bn (£ 1bn).

A nivel mundial, los precios del pistacho aumentaron, pero para los productores de Irán también fue una oportunidad.

Precio de competicion

El precio de los pistachos ha ido en aumento desde 2002. Richard Matoian, director ejecutivo de la asociación comercial de productores de pistachos estadounidenses (APG), lo atribuye a una mayor conciencia de sus propiedades saludables y la demanda mundial de bocadillos saludables.

“La industria ha estado impulsando los productos con publicidad”, dice, y agrega que la demanda de la clase media en los mercados en desarrollo también ha impulsado las exportaciones.

El aumento de la demanda en China ha sido clave para el crecimiento del sector. Entre 2008 y 2013, las importaciones chinas de pistachos estadounidenses aumentaron un 146% según APG.

Pero la sequía de 2014 vio el precio de frutos secos de California de $ 3 / lb (453g) a más de $ 5 / lb.
En contraste, el rendimiento de pistacho de Irán ese año fue fuerte. En mercados como China, pudieron rebajar los precios estadounidenses en cerca de $ 0.20 / lb.

Un año de fuerte crecimiento en 2016 ha ayudado al mercado estadounidense a recuperarse y ha llevado a una moderación en el precio.

Pero Irán tiene otra ventaja que lo ayuda en el comercio global: su ubicación.

“Irán tiene una ventaja de transporte. Ciertamente pueden llevarse los mercados y China es un ejemplo de eso”, dice el Sr. Matoian.

Marcha ascendente

Las ventajas y desventajas de Irán no solo están relacionadas con las sanciones. Irán afirma que sus pistachos tienen mejor sabor, al igual que varios grandes distribuidores europeos, aunque los Estados Unidos e Irán cultivan principalmente la misma variedad. (Los pistachos turcos, por ejemplo, son una variedad diferente).

EE. UU. También impone un arancel del 241% sobre el pistacho iraní, lo que significa que incluso sin sanciones, el mercado de EE. UU. Ha quedado prácticamente bloqueado para Irán.

La escasez de agua es otro problema para Irán. Según Sadi, es el “mayor obstáculo para el crecimiento” de su industria.

El sector pistacho de Irán es el segundo del mundo después de la fuerte temporada 2016 en los Estados Unidos. Y con los dos países dominando gran parte del mercado global, Irán no necesita urgentemente una reaparición.

Pero para el creciente número de aficionados al pistacho en todo el mundo, un mayor acceso a las exportaciones de pistachos de Irán y la disminución de los precios serían un resultado dulce.

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