La agricultura para obtener beneficios naturales en China

Una nueva estrategia que se está implementando en China se basa en la idea de que los agricultores pueden cosechar mucho más que los cultivos. La idea es que las tierras agrícolas bien administradas y diversas puedan proporcionar control de inundaciones, purificación de agua y estabilización del clima, entre otros valiosos servicios.

n estudio de caso reciente realizado por investigadores de Stanford, la Universidad de McGill y la Academia de Ciencias de China ofrece una demostración prometedora de este enfoque: los agricultores que tomaron en cuenta las preocupaciones ambientales duplicaron sus ingresos y redujeron su dependencia en una sola cosecha al tiempo que obtuvieron beneficios ambientales de la tierra. El grupo dijo que el enfoque podría ayudar a los agricultores de todo el mundo a proteger el medio ambiente y sus medios de vida.

“Las granjas de monocultivos del siglo XX aumentaron en gran medida la producción agrícola , pero a un precio enorme”, dijo Gretchen Daily, cofundador y director de la facultad del Proyecto de Capital Natural de Stanford.

“El pensamiento convencional dice que el monocultivo agrícola es la única forma de alimentar al mundo, pero hoy hay muchos replanteamientos, ya que miles de millones de personas están expuestas a un mayor riesgo de inundaciones, contaminación del agua, riesgo climático y otras vulnerabilidades graves”. Daily fue el autor principal en un artículo que describe los resultados, publicado el 1 de abril en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias .

Un caso de prueba de la isla.

Trabajando con las autoridades gubernamentales, los investigadores analizaron cómo su enfoque propuesto, denominado “Estrategia de Desarrollo Ecológico” podría funcionar en la isla Hainan, una región rural y tropical donde las crecientes plantaciones de caucho han provocado grandes pérdidas de bosques naturales y sus beneficios vitales, como retención de suelos y mitigación de inundaciones. Aunque la economía creció debido a las plantaciones, las prácticas intensivas de monocultivo aumentaron la escorrentía de sedimentos y canalizaron los productos químicos agrícolas hacia las aguas superficiales. La recreación forestal y el turismo desaparecieron. Las inundaciones se vieron agravadas por la pérdida de árboles en el área.

La agricultura para obtener beneficios naturales en China
Gretchen Daily y el autor principal, Hua Zheng, realizan una investigación sobre una plantación convencional de Hainan. Crédito: Zhiyun Ouyang

Los investigadores analizaron el uso de la tierra y los cambios en la cubierta de la tierra en la isla de Hainan durante un período de 19 años de crecimiento constante de plantaciones de caucho. Al combinar esa información con datos de encuestas de hogares, el equipo utilizó el software de modelado InVEST del Proyecto de Capital Natural para comprender cómo los cambios en la gestión del uso de la tierra podrían haber obtenido diferentes resultados en bosques naturales o prosperidad económica. Junto con los datos históricos de la tierra de casi dos décadas, los modelos ayudaron a los investigadores a comprender qué podría haber ocurrido si la tierra nunca se hubiera desarrollado para plantaciones de caucho o si las plantaciones se hubieran manejado de manera diferente.

En particular, los investigadores observaron un cambio clave en la gestión de la tierra: una técnica llamada cultivo intercalado que implica el cultivo de otras plantas valiosas en el sotobosque de un cultivo principal. Descubrieron que los productores de caucho que hacían esto mantenían los mismos niveles de producción que las plantaciones de monocultivos mientras aumentaban significativamente la retención del suelo, la mitigación de las inundaciones y la retención de nutrientes. Quizás lo más sorprendente es que los agricultores que adoptaron este enfoque duplicaron sus ingresos debido a los ingresos de los cultivos adicionales. Al diversificar sus tierras, los agricultores también se aseguraron contra el riesgo de que la cosecha de una sola cosecha esté fallando o perdiendo valor de mercado ; Vulnerabilidades clave del sistema de monocultivo.

La agricultura para obtener beneficios naturales en China
Un árbol de caucho en una plantación de monocultivos en Hainan, China. Crédito: Chris Colvin

Aplicaciones más amplias

En el centro de la estrategia de desarrollo ecológico de China se centra la atención en inversiones específicas en la naturaleza. Identificar lugares como Hainan donde las decisiones de política y gestión pueden respaldar tanto a la economía como al medio ambiente es crucial para lograr los impactos generalizados que China está buscando. Según los investigadores, este estudio ilustra cómo las regiones pueden aprovechar los recursos naturales para apoyar el crecimiento económico sin sacrificar la salud del ecosistema o el bienestar humano.

Los desafíos que enfrentan los agricultores de las plantaciones de caucho de Hainan en términos de depender de cultivos individuales se magnifican a escala global, donde los monocultivos, como la soja, la carne de res y el aceite de palma, impulsan la gran mayoría del mercado mundial de alimentos. El resultado es la inseguridad climática global, la contaminación del agua y la extinción masiva de especies. Los autores del estudio enfatizan que la ciencia y las prácticas existen para ayudar a alejar los sistemas de monocultivos de todo el mundo, y los incentivos económicos esperan a quienes lo hacen.

“No necesariamente tiene que haber una compensación”, dijo Daily. “Puede tener una producción de alto valor y alto rendimiento que asegure los medios de vida de los agricultores y respalde el funcionamiento vital del ecosistema natural”.

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