Invertir en agricultura vertical: 5 claves

Como alguien centrado en la inversión en el cambio climático, es difícil no tomar nota de la escala de los flujos de capital en las empresas agrícolas verticales privadas.

Como mencioné en la agricultura está roto; AgTech Can Fix It, hay mucho que agradar sobre la idea de aplicar soluciones tecnológicas modernas al problema de la producción de alimentos. La población mundial se está expandiendo mientras la tierra se está calentando. Se debe hacer algo para mantenernos fuera del lúgubre reino de Malthus.

Sin embargo, soy lo suficientemente contraria como para ser circunspecta cuando veo que el efectivo masivo fluye hacia un área de inversión moderna. Obtener buena información es particularmente difícil durante los tiempos de auge, porque parece que todos están trabajando en algún ángulo.

En mi búsqueda por encontrar información buena e imparcial sobre la industria, entablé amistad con el Dr. Paul Gauthier, un fisiólogo especializado en investigación de agricultura vertical. El Dr. Gauthier dirige el Proyecto de Agricultura Vertical de Princeton y pronto transferirá su laboratorio e investigación de la Universidad de Princeton a la Universidad del Valle de Delaware, donde ha sido seleccionado para el K.H. Littlefield Dotada Cátedra De Ciencia De Las Plantas.

Pasé un día con Paul en Princeton y obtuve cinco importantes conclusiones sobre la agricultura vertical.

“No se puede alimentar al planeta solo con lechuga”.

La lechuga, las hierbas y los microgreens son cultivos fáciles de cultivar en interiores, por lo que muchas granjas de interior se centran únicamente en producirlas. Sin embargo, los agricultores no pueden escapar a dos hechos económicos: 1) los mercados se ajustan a la dinámica de la oferta y la demanda y 2) los inventarios agrícolas son perecederos.

Si su granja vertical y tres competidores tienen enormes almacenes llenos de lechuga que crecen bajo LED y están destinados a la misma área metropolitana, es probable que el precio de la lechuga en esa área caiga y / o alguien esté destrozando una gran cantidad de verduras que se marchitan.

También se pueden cultivar otros cultivos en interiores (Gauthier ha cultivado bayas, berenjenas, pimientos e incluso granos en su laboratorio), pero se necesita un conocimiento experto de lo que las plantas necesitan para crecer y prosperar y muchos ciclos de prueba y error.

Rows of produce grow inside plastic trays at the Bowery Farming Inc. indoor farm in Kearny, New Jersey, U.S., on Tuesday, Aug. 7, 2018. The startup says automation, space-saving vertically stacked crops and a year-round growing season make its operations 100-plus times more productive per square foot than traditional farms. Photographer: David Williams/Bloomberg

Se necesita hacer más ciencia básica

Los humanos tienen 12,000 años de experiencia en el cultivo de alimentos, pero solo una generación o más de experiencia en el cultivo de cultivos en interiores. Seguimos avanzando en la curva de aprendizaje de la tecnología, en la medida en que faltan datos adecuados sobre preguntas básicas, por ejemplo, comparando los rendimientos de cultivos de plantas cultivadas al aire libre en el suelo, dentro de un invernadero y en interiores utilizando hidroponía.

Además, las técnicas agrícolas tradicionales se basan en condiciones que no son aplicables a la agricultura vertical. En el exterior, los cultivos alimenticios están expuestos a variaciones en las precipitaciones, la luz y el viento, y deben competir con otras plantas para obtener nutrientes en suelos de calidad variable mientras están expuestos a la amenaza de la depredación de animales o insectos.

El hecho de que la agricultura vertical elimine las incertidumbres inherentes a la naturaleza es positivo, pero al tomar las plantas de sus hábitats naturales, estamos diciendo implícitamente que entendemos todo sobre lo que una planta necesita para prosperar. Nosotros no Sin esa comprensión, nos quedamos con cultivos superproductores que son fáciles de cultivar en interiores: lechuga, hierbas y verduras de hoja verde.

La recientemente aprobada Farm Bill brinda apoyo para la investigación e inversión en granjas verticales y eso es un gran positivo para la industria, pero aún nos queda mucho por hacer. Sin embargo, sin tomarse el tiempo para entender la ciencia, es probable que la agricultura vertical no pueda cumplir con sus promesas implícitas (o valoraciones de inversión).

La agricultura vertical no es un pastel en el cielo, pero tampoco es una acumulación.

El costo de alimentar las luces de cultivo LED es uno de los mayores obstáculos que una granja vertical debe superar para que sus productos sean competitivos con las frutas y verduras de una granja tradicional.

De hecho, los costos son tan altos que el profesor emérito de Cornell, el Dr. Louis Albright, ha caracterizado a las granjas verticales como empresas de “pastel en el cielo”. Albright famosamente calcula, por ejemplo, que el costo de una barra de pan sería de $ 24 si se cultiva en el interior, un precio prohibitivo para cualquier persona que no sea Ricky Gervais.

Gauthier reconoce que los precios de la energía son altos, pero señala que muchos están experimentando con el uso de menos luz para cultivar. El trabajo científico ha demostrado que solo alrededor del 6% de la luz solar disponible se utiliza en la fotosíntesis de los cultivos, por lo que puede haber formas de cultivar las mismas plantas con menos luz.

La tecnología LED está mejorando continuamente y, en algún momento, los gobiernos de todo el mundo decidirán dejar de externalizar el costo de la emisión de gases de efecto invernadero. Hasta ese momento, sin embargo, es probable que la rentabilidad de la granja vertical a gran escala se mantenga baja.

Photographer: David Williams/Bloomberg

La agricultura vertical ofrece algunos grandes beneficios de sostenibilidad.

Si bien los costos de la energía no son una acumulación, la agricultura vertical crea enormes eficiencias en otras áreas. El uso del agua puede reducirse drásticamente porque la misma agua se puede reciclar una y otra vez a través del mismo sistema hidropónico.

El uso de fertilizantes puede reducirse en gran medida y los herbicidas y pesticidas para el control de malezas y plagas son innecesarios. Estos productos químicos agrícolas, que habitualmente se aplican en exceso, solo para escapar a ríos y lagos, son probablemente responsables de todo, desde las zonas muertas del océano hasta la proliferación de algas y la muerte entre insectos polinizadores.

Teniendo en cuenta los beneficios económicos que disfrutamos como resultado de océanos limpios y polinizadores prósperos, está claro que la agricultura vertical ofrece un valor real a la sociedad. Sin embargo, mientras el precio de las emisiones de carbono y la contaminación ambiental no tengan un precio explícito, será difícil para muchas personas percibir con precisión los beneficios.

An employee checks lettuce grown in an indoor farm at a Spread Co. plant in Kameoka, Kyoto Prefecture, Japan, on Tuesday, Oct. 2, 2018. Spread is preparing to open the world’s largest automated leaf-vegetable factory. It’s the company’s second vertical farm and could mark a turning point for vertical farming -- bringing the cost low enough to compete with traditional farms on a large scale. Photographer: Tomohiro Ohsumi/Bloomberg
Un empleado revisa la lechuga cultivada en una granja cubierta en una planta de Spread Co. en Kameoka, Prefectura de Kyoto, Japón, el martes 2 de octubre de 2018. Spread se está preparando para abrir la mayor fábrica automatizada de hortalizas de hoja del mundo. Es la segunda granja vertical de la compañía y podría marcar un punto de inflexión para la agricultura vertical, con lo que el costo es lo suficientemente bajo como para competir con las granjas tradicionales en gran escala. Fotógrafo: Tomohiro Ohsumi / Bloomberg © 2018 BLOOMBERG FINANCE LP

El futuro es probablemente híbrido.

En algunos entornos, el Medio Oriente, por ejemplo, un movimiento hacia la agricultura vertical es una obviedad. Una granja interior en Arabia Saudita, por ejemplo, puede utilizar la energía solar para alimentar los LED a bajo costo sin sombrear otras tierras agrícolas. En la actualidad, prácticamente todas las verduras deben importarse al país, por lo que tener cultivos locales sería una gran victoria.

Sin embargo, en otras geografías, el costo de establecer una instalación impone un alto nivel al crecimiento y la rentabilidad que las granjas verticales han tenido problemas para despejar. Por ejemplo, AeroFarms, una gran operación de equipo y agricultura vertical mencionada en la introducción, solo comenzó a generar una (pequeña) ganancia ocho años después de su vida útil de nueve años.

Al enfrentar altos gastos de capital y operativos, dudo que las granjas industriales grandes e industriales puedan convertirse de manera rentable en la fuente principal de la mayoría de las frutas y hortalizas de los consumidores estadounidenses en el corto plazo.

Sin embargo, las instalaciones agrícolas más pequeñas y verticales en las granjas que operan actualmente podrían producir cultivos contracíclicos y proporcionar una alternativa local a los alimentos que normalmente se importan.

Por ejemplo, un agricultor en el Medio Oeste superior podría construir instalaciones hidropónicas en un antiguo granero o en un terreno no utilizado que se utilizaría para cultivar fresas para la venta en los supermercados de Chicago y Minneapolis en enero. Las bayas alcanzan un alto precio a mediados del invierno en esta parte del país, y la venta de productos locales frescos en este mercado podría agregar un agradable flujo de ingresos anticíclicos al agricultor.

La visión de Gauthier es aún más local. Adapta la visión de 1980 de Bill Gates de una computadora personal en cada hogar y predice que en el futuro, cada hogar tendrá su propia parcela de vegetales hidropónicos.

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Comentario

  1. La agricultura vertical es un interesante concepto que ya lleva un tiempo tomando forma. ¡Buen artículo!

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