Insectos útiles y cambios en el paisaje

Puede que no los notemos, pero los cultivos que cultivan los agricultores están protegidos por decenas de pequeños guardaespaldas de invertebrados.

Los artrópodos naturales, como las arañas y los escarabajos, patrullan los campos de cultivo en busca de insectos para comer. Estos enemigos naturales mantienen las plagas bajo control, lo que facilita el cultivo de los cultivos de los que dependemos.

Una nueva investigación de la Universidad Estatal de Michigan realizada por Nate Haan, Yajun Zhang y Doug Landis arroja luz sobre cómo estos enemigos naturales responden a patrones espaciales a gran escala en paisajes agrícolas. Estas áreas están formadas por campos de cultivo, bosques y praderas. Resulta que su configuración, o disposición espacial, puede ser muy útil para determinar cuántos enemigos naturales aparecen en un campo para comer plagas.

Un nuevo artículo de revisión publicado en Trends in Ecology and Evolution resume la investigación reciente sobre las formas en que la configuración del paisaje afecta a los enemigos naturales y la supresión de plagas.

«Una de las conclusiones de nuestra revisión es que los enemigos naturales pueden ser más abundantes cuando los paisajes agrícolas están formados por campos agrícolas más pequeños», dijo Haan, investigador postdoctoral de MSU en el Departamento de Entomología y uno de los autores del estudio. «Algunos enemigos naturales necesitan recursos que se encuentran en otros hábitats o en los bordes del campo de cultivo. Creemos que cuando los parches de hábitat son pequeños, es más probable que encuentren su camino de ida y vuelta entre estos hábitats y campos de cultivo, o de un campo de cultivo a otro. «

Haan enfatiza que los efectos exactos de la configuración del paisaje dependen de la historia natural de la criatura en cuestión.

«Un depredador que encuentra todo lo que necesita para sobrevivir dentro de un solo campo de cultivo podría no necesitar hábitats naturales fuera de ese campo de cultivo, pero hay muchos otros insectos que necesitan encontrar néctar o refugio en otros lugares», dijo Haan. «Para estos insectos, la disposición espacial de los campos de cultivo y esos otros hábitats puede llegar a ser muy importante».

Esta investigación ayudará a los científicos a predecir cómo los cambios futuros en los paisajes agrícolas afectarán la diversidad de insectos y la supresión de plagas, un servicio que se estima que ahorrará a los agricultores miles de millones de dólares cada año.

Se producirá un cambio esperado en los paisajes del Medio Oeste a medida que los agricultores comiencen a producir más cultivos bioenergéticos . Este es un interés clave para el Centro de Investigación de Bioenergía de los Grandes Lagos, o GLBRC, que financió el estudio. Es probable que los agricultores produzcan más cultivos que puedan procesarse y utilizarse como sustitutos del petróleo; Estos cultivos podrían ser cultivos tradicionales como el maíz, pero los pastizales, álamos y praderas nativas son alternativas prometedoras. Dependiendo de qué cultivos se usen y dónde se siembren, los paisajes futuros contendrán nuevos hábitats y probablemente estarán en nuevos arreglos espaciales.

Los próximos pasos para esta investigación incluyen aprender más sobre si los rasgos de la historia de vida de los artrópodos beneficiosos predicen cómo responderán al cambio de paisaje. Los insectos tienen diferentes requisitos de alimentos y estrategias para moverse por el paisaje, Haan y sus colegas están entusiasmados de aprender cómo se pueden usar estas diferencias para predecir cómo responderán los insectos a los cambios futuros del paisaje .

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