Brian Smith posando al lado de una planta de la variedad Mayra, en uno de sus huertos de la IV Región de Chile

Iniciar un negocio de Arándanos en Chile: Perspectivas de un emprendedor extranjero

Brian Smith es un productor de arándanos en Chile. Estadounidense de origen, llegó a Chile en el 2011 junto a su esposa Brie Reiter Smith para aprender sobre el negocio de los berries. En el 2012 crearon su propia empresa llamada Berrysmith Ltda y actualmente operan 2 campos de alrededor de 16 hectáreas plantadas. AGRICULTURERS.com ha invitado a Brian a conversar sobre su experiencia como un emprendedor en la producción de arándanos y la situación actual del mercado en Chile.

Brian Smith posando junto de una planta de la variedad Mayra, en uno de sus huertos de la IV Región de Chile. Berrysmith Ltada.
Brian Smith junto a una planta de arándano de la variedad Mayra, en uno de sus huertos de la IV Región de Chile. Berrysmith Ltda.

Vienes del área financiera, ¿qué te motivó a involucrarte en el negocio de los arándanos y venir a Chile?

Tengo un grado en Negocios y Finanzas pero la mayor parte de mi experiencia laboral proviene del área de la construcción. Lo que realmente me interesa de esta industria, al igual que de la construcción, es la mezcla de trabajo de oficina y trabajo en terreno. Una de las cosas que me impulsa es el gusto por la producción y el proceso de edificación, me gusta mucho presenciar el desarrollo de un proyecto sea una planta o una estructura. La producción de arándanos siempre es muy emocionante porque puedes ver este proceso llevarse a cabo anualmente.

Luego de terminar la universidad, con mi esposa nos mudamos a un gran centro vacacional de ski en Idaho en los EEUU. Estuve trabajando como gerente de proyectos para una empresa paisajista. En el verano era un trabajo muy bueno, con muchos desafíos y cosas por hacer, pero en el invierno, una vez que caía la nieve, todo se paraba. Luego de la navidad del 2010 mi esposa planteó la idea de trabajar en el extranjero, aprender español y adentrarnos en una nueva industria utilizando los contactos que ella y su familia tenían. En un principio estaba indeciso, pero dados los inconvenientes del trabajo en el que estaba, finalmente llamé a mi esposa y le dije que hiciéramos el cambio. Visitamos Chile por primera vez a comienzos del 2011 para hacernos una idea de lo que haríamos, y luego nos cambiamos en noviembre del mismo año.

De acuerdo a tu experiencia, ¿Cuáles son los principales desafíos que enfrentan los emprendedores al iniciar un negocio en el sector de los arándanos y de qué manera se pueden enfrentar?

Poda de Arándanos. Berrysmith Ltada.
Poda de Arándanos. Berrysmith Ltda.

Los primeros años son muy difíciles financieramente. Es muy útil tener socios experimentados que sepan del negocio. Tengo la buena fortuna de tener grandes socios que me han proporcionado apoyo financiero y asesoría agronómica. Busca socios estratégicos.

Al ser novatos en la industria tuvimos que depender mucho de otras personas. En un principio es difícil saber quién es realmente un recurso valioso o quién te está haciendo perder tiempo. Esto está asociado a todas las personas con las que trabajas (empleados, contadores, abogados, exportadores, proveedores, etc.), una vez que desarrollas tus propias conexiones confiables es mucho más fácil. Haz muchas preguntas; sé persistente a la hora de desarrollar habilidades y conocimiento base para que así no necesites depender mucho de otras personas.

Para bien o para mal, creo que hay ciertas prácticas estándar en el negocio de arándanos en Chile. Existe cierta resistencia a implementar nuevas prácticas de cultivo que funcionan bien en otras partes del mundo, después de todo, por qué cambiar lo que aún no está roto. En nuestro caso estamos experimentando con túneles, poda y ajustando los programas de fertilización, y estamos viendo algunos resultados positivos. Experimenta tanto como puedas.

¿Qué recomendarías a los productores para hacer su negocio más competitivo?

Establece una forma efectiva de registrar y controlar tus costos. Como pequeño productor se puede usar Excel. Nosotros establecemos un presupuesto anual y lo usamos para seguir la pista de nuestro desempeño.

Empodera a tus empleados para que tomen decisiones y escúchalos. Yo soy una persona naturalmente inclinada a involucrarme en lo que hago, pero he aprendido este año que necesito dejar a mi equipo ser más independiente. Durante la cosecha tomé la decisión de dejar ir a algunos cosechadores, ya que no teníamos la suficiente fruta para alcanzar los kilos mínimos que nos pedían. A la semana siguiente una variedad diferente llegó a su punto más alto de producción y nos atrasamos en la cosecha. En su momento el administrador del campo estaba indeciso si dejar ir a los cosechadores o no, ya que podía ver lo que se avecinaba, mientras que yo estaba más preocupado por la eficiencia diaria. En el largo plazo habría sido mejor haber mantenido a los cosechadores.

¿Cómo ves el estado del arte del cultivo de arándanos en Chile en comparación a los EEUU y a otros centros importantes de producción en el mundo?

Existen en la actualidad algunas variedades muy buenas disponibles para los productores en Chile que debiéramos estar plantando para asegurar nuestra posición en el mercado. Nuestro catálogo de variedades había estado algo limitado en el pasado en comparación a los otros centros de producción que mencionas. Es clave que desarrollemos planes para reemplazar las variedades y así competir en el mercado global.

Variedad Stellablue. Berrysmith Ltada.
Arándanos de la variedad Stella Blue. Berrysmith Ltda.

Uno de tus huertos exhibe maceteros para el cultivo de arándanos, túneles y otras tecnologías. Por otro lado hemos observado que los productores en Chile son más conservadores a la hora de plantearse el adoptar tecnologías innovadoras en contraste con los productores de EEUU, ¿Cuál crees que sea la causa de esto? ¿Es algo que obedece sólo a causas culturales o más bien a preocupaciones de tipo económico?

Eso es correcto, uno de nuestros huertos presenta macetas de 25 litros de Plantlogic para el cultivo de arándanos. No estoy muy seguro de qué es lo que mueve a otros a tomar decisiones para sus predios, pero estoy seguro de que todos quieren mejores rendimientos. En nuestro caso hemos presenciado huertos impresionantes en otras partes del mundo, con plantas cultivadas en macetas y resultados increíbles. Por lo que decidimos experimentar con macetas por nuestra cuenta. Ha sido una muy buena experiencia de aprendizaje y hemos visto resultados productivos.

¿Qué tan prometedor crees que es el negocio de los arándanos para Chile? ¿Ves un mercado en expansión?

El futuro del negocio de arándanos en Chile es positivo y en evolución. En el pasado Chile era el principal proveedor de arándanos de fuera de temporada para EEUU. En el futuro los mercados más importantes para Chile serán Europa y Asia; esto ya ha empezado a cambiar. En los tres años que he estado involucrado en el negocio he notado un ajuste. En el 2011 enviábamos todo a los EEUU, mientras que ya en el 2014 los mercados europeo y asiático formaron una parte muy importante de nuestras ventas.

Para más información contactar a Brian Smith a brian@berrysmithltda.com

FUENTE: Agriculturers.com

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