Esta planta silvestre podría ser la próxima fresa

¿Fresas, arándanos, moras, frambuesas y … physalis? Una fruta poco conocida del tamaño de una canica podría convertirse en la próxima gran cosecha de bayas de la agricultura.

Para preparar el physalis (Physalis pruinosa) para la agricultura convencional, el investigador del Instituto Médico Howard Hughes Zachary Lippman, Joyce Van Eck en el Instituto Boyce Thompson y sus colegas combinaron la genómica y la edición genética para mejorar rápidamente los rasgos como el tamaño de la fruta, la forma de la planta y la flor producción.

Sus resultados muestran que es posible tomar una planta que es prácticamente silvestre y acercarla a la domesticación en cuestión de años. El equipo describe su trabajo, un atajo sobre las técnicas de reproducción tradicionales, el 1 de octubre de 2018, en la revista Nature Plants.

“Creo firmemente que con el enfoque correcto, el physalis podría convertirse en un cultivo principal de bayas”, dice Lippman, un científico de planta en Cold Spring Harbor Laboratory. Algunos científicos podrían considerar la idea como un alcance, agrega. “Pero creo que ahora estamos en un lugar donde la tecnología nos permite alcanzar”.

Nuevos gustos

Para los productores, los nuevos cultivos significan una oportunidad de diversificarse y ofrecer más opciones a los consumidores. La siguiente gran baya ha eludido a los productores de alimentos durante años, dice Lippman. Los physalis son candidatos atractivos porque son tolerantes a la sequía y tienen un sabor tentador. Tienes que probar la fruta para comprender completamente su complejidad, dice Lippman, quien la describe como tropical pero agria, a veces con toques de vainilla.

Los physalis (también llamadas “cáscaras de cáscara” y “tomates de fresa”) son nativas de América Central y del Sur y pertenecen a un grupo de plantas conocidas como cultivos huérfanos. Se cultivan como cultivos de pequeña escala, regionalmente o para la subsistencia. Los cultivos huérfanos rara vez se convierten en una agricultura convencional debido a limitaciones tales como la mala vida útil o la baja productividad.

La mejora de estas plantas para la producción a gran escala a través de la cría es una gran inversión de tiempo y dinero, dice Lippman. Puede llevar de una década a miles de años domesticar una cosecha de la naturaleza. Los investigadores y los productores deben descubrir la genética de la planta, sus adaptaciones y cómo cultivarla.

Es por eso que pocos cultivos huérfanos se convierten en nombres familiares. La quinua, el grano esponjoso y rico en proteínas que ahora es estándar en los supermercados, ha aumentado en los rangos agrícolas, pero otros cultivos huérfanos como el maní, el teff y el caupí permanecen relativamente desconocidos fuera de sus regiones de origen.

Es posible que algunos consumidores ya estén familiarizados con los physalis, como su pariente, el tomatillo, las frutas naranjas están cubiertas de cáscaras finas y de papel. Ocasionalmente aparecen en mercados de agricultores de Estados Unidos donde “se venden como pan caliente”, dice Lippman. (Martha Stewart tiene una receta que sugiere rociarlos con aceite de oliva). Pero las cerezas molidas no son fáciles de cultivar. Ahora, Lippman cree que los rasgos que él y Van Eck han introducido pueden posicionar la fruta para la producción a gran escala.

Un enfoque no convencional

El trabajo de los investigadores establece cómo la edición del genoma puede dar a los cultivos huérfanos, como la trituración, una ventaja agrícola. Actualmente, los científicos usan la edición del genoma para diseñar rasgos deseables en los principales cultivos como el maíz, la soja y muchos otros. Pero hasta ahora, nadie había usado la técnica para reforzar los rasgos deseables en los cultivos huérfanos.

Para preparar el molinillo para los estantes de las tiendas, Lippman y Van Eck debían abordar algunas de las deficiencias de la planta. Los investigadores querían hacer su forma de maleza más compacta, sus frutos más grandes y sus flores más prolíficas. Utilizaron un enfoque de tres frentes para abordar el problema: el equipo secuenciado una muestra del genoma de la investigación básica, descubrió cómo utilizar la herramienta de edición de genoma CRISPR en la planta, e identificó los genes subyacentes de los rasgos indeseables de la investigación.

Ese trabajo genético se basó en estudios previos que Lippman y otros ya han hecho en tomates. Saber qué genes controlan ciertos rasgos del tomate permite a los investigadores encontrar y manipular esos mismos genes en la trinchera remotamente relacionada.

A continuación, Lippman quiere ajustar los rasgos de physalis que han comenzado a mejorar y manipular características adicionales como el color de la fruta y el sabor. Señala que aún será necesaria cierta reproducción tradicional de plantas para perfeccionar el fruto como cultivo principal. Y no puede decir exactamente cuándo la fruta podría llegar al mercado. La publicación de una nueva variedad primero requerirá navegar los derechos de propiedad intelectual de CRISPR.

Lippman espera que el trabajo de su equipo inspire a los investigadores a examinar otros cultivos huérfanos con parientes bien estudiados y considerar cómo esos cultivos también tienen potencial para una domesticación rápida.

“Se trata de demostrar lo que ahora es posible”, dice.

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2 Comentarios

  1. Ana María Ceballos

    En Colombia se cultiva y se llama Uchuva

  2. Ana María Ceballos

    En Colombia Medellín se cultiva y se llama Uchuva y la convertimos en mermeladas de uchuva

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