El problema del agua en la región subsahariana de Africa

Sólo del 4 al 7 por ciento de las tierras cultivables se riega en el África subsahariana.

Un mejor acceso al riego para los agricultores es clave para la adaptación al cambio climático. Hasta hace poco, el riego nunca había despegado en África por múltiples razones, desde la mala planificación del mantenimiento hasta la falta de insumos y el acceso al mercado. Muchas donaciones y programas de riego de pequeña y gran escala financiados por el gobierno se secan después de unos años de explotación.

Los expertos en agua estiman que sólo del 4 al 7 por ciento de las tierras de cultivo son regadas en el África Subsahariana (SSA), la proporción más baja en todo el mundo. Durante la última década, los donantes han renovado su interés en financiar proyectos de riego para hacer frente a la alta inseguridad alimentaria en la región. Los expertos predicen que las áreas de riego en África subsahariana de 1998 a 2030 aumentarán en un 30 por ciento. También hay oportunidades para mejorar el rendimiento de las áreas de riego existentes.

En una serie especial sobre el riego comunitario a pequeña escala en África Sudoriental, publicado a principios de este año, los expertos en sistemas agrícolas están pidiendo a los donantes que eviten fracasos del pasado desarrollando un modelo de negocio viable en el África subsahariana. Este trabajo está dirigido por la Universidad Nacional de Australia, incluyendo socios como el Instituto Internacional de Investigación de Cultivos para Trópicos Semiáridos (ICRISAT) en Zimbabwe. Fue financiado por el Centro Australiano para la Investigación Agrícola Internacional y el programa de investigación CGIAR del Agua, Tierras y Ecosistemas.

Andre Van Rooyen, uno de los coautores, de ICRISAT Zimbabwe, explica la complejidad de ejecutar eficientemente un esquema de irrigación a pequeña escala en el sur de África. “Para que estos sistemas de riego sean más rentables y sostenibles para la comunidad agrícola, los usuarios del riego deben ser capaces de experimentar con diferentes cultivos, regímenes de riego y mercados. También es necesario encontrar la gobernanza adecuada centrada en el agricultor para que el mantenimiento funcione sin problemas, y todos están de acuerdo colectivamente en aportar su parte de costos, responsabilidades y beneficios. Esto es más fácil decirlo que hacerlo ya que tiene muchos actores diferentes con sus propios intereses y perspectivas “.

“Usted apunta a mejorar la eficiencia del sistema de riego en múltiples niveles, reduciendo la mano de obra requerida, el agua utilizada, un mejor uso de fertilizantes con una cuidadosa selección de cultivos y prácticas agrícolas para maximizar la producción por gota. También hay que asegurarse de que los mercados funcionen para los agricultores, de modo que estén dispuestos a invertir en el mantenimiento del sistema de riego y los insumos agrícolas para la próxima cosecha “, añade.

La transferencia de la gestión del riego de las instituciones públicas a las asociaciones locales de usuarios de agua desde los años ochenta en África siempre ha sido difícil ya que la transferencia rara vez se traduce en propiedad. Sin límites claros de las parcelas, la sub-representación de los grupos marginados en los grupos de riego, por ejemplo las mujeres, indica que hay distribución desigual de agua y beneficios.

Los conflictos de intereses a menudo ocurren, la recaudación de los honorarios de mantenimiento caen después de un tiempo y muchos esquemas ahora están obsoletos. Muchos sistemas de riego no se construyeron teniendo en cuenta las pequeñas explotaciones, sino más bien como modelos a pequeña escala de grandes planes públicos. Técnicamente, a menudo están demasiado avanzados (el 80% de los pequeños dispositivos de riego son manuales) y una vez que una pieza está rota, por ejemplo, una bomba de motor eléctrico, los grupos de usuarios no tienen manera de arreglar todo el sistema.

Otro ejemplo de la mala gestión del agua es cuando el agua se distribuye en una lista semanal, que lleva a la descomposición de los campos y la pérdida de gran parte de los fertilizantes, ya que los agricultores irán a regar sus cultivos, sea necesario o no.

Un estudio comparativo de seis programas de riego en Zimbabwe, Tanzania y Mozambique demostró que invertir en un espacio participativo llamado plataforma de innovación agrícola (AIP) abre nuevas formas de gestionar el agua y los cultivos para aumentar la rentabilidad de cada usuario de agua. Aquí los agricultores, los ingenieros agrícolas y de agua, así como los operadores del mercado y cualquier otra parte interesada en el plan de riego, pueden participar y experimentar juntos.

En las 450 hectáreas del sistema de riego de Silalatshani, una de las más antiguas de Zimbabwe, los agricultores han aprendido a utilizar el “Chameleon” (camaleón), una herramienta de bajo costo para medir la disponibilidad de humedad del suelo para los cultivos mediante un código de color. Otro dispositivo, la “Full stop” (parada completa), ha ayudado a los agricultores a entender cuándo los fertilizantes son lavados por el riego excesivo. Los agricultores empezaron a usar agua sólo cuando los cultivos realmente la necesitaban (cada dos o tres días en lugar de todos los días) y se dieron cuenta de que esto ahorraba mucha agua. Esto redujo en última instancia los conflictos del agua entre los usuarios del agua.

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