El hallazgo de un gen clave podría permitir el desarrollo de cultivos resistentes a enfermedades

El descubrimiento de un gen que ayuda a las plantas a controlar su respuesta a la enfermedad podría ayudar a los esfuerzos para desarrollar cultivos que sean resistentes a las infecciones, sugiere una investigación.

Los hallazgos podrían conducir a formas de afinar la actividad del gen para aumentar la resistencia a la enfermedad, apuntando hacia razas de cultivos más resistentes o nuevos tratamientos para infecciones.

Podría ayudar a frenar las pérdidas de cultivos causadas por enfermedades de las plantas. Estas son las principales causas de pérdidas de cultivos en todo el mundo, ya que representan el 10 por ciento de los productos perdidos en variedades clave.

Los científicos de la Universidad de Edimburgo estudiaron cómo, cuando las plantas están siendo atacadas por bacterias o virus, producen pequeñas cantidades de un gas conocido como óxido nítrico. Este gas se acumula en las células de la planta y provoca una respuesta del sistema inmunológico de la planta.

Los investigadores utilizaron una planta de berro común, Arabidopsis thaliana, para estudiar los genes que se activaron cuando aumentaron los niveles de óxido nítrico. Encontraron que un gen previamente desconocido, llamado SRG1, se activa rápidamente por el óxido nítrico y también se activa durante la infección bacteriana.

Un análisis adicional mostró que SRG1 desencadena el mecanismo de defensa de la planta al limitar la actividad de los genes que suprimen la respuesta inmune.

Al alterar la actividad del gen SRG1, el equipo pudo demostrar que las plantas con niveles más altos de proteínas de defensa producidas por el gen eran más resistentes a la infección. También encontraron que el óxido nítrico regula la respuesta inmune, asegurando que el sistema de defensa de la planta no reaccione en exceso.

Un sistema inmunitario hiperactivo daña las plantas y detiene su crecimiento, de la misma manera que las enfermedades autoinmunes en las personas hacen que el sistema inmunitario ataque al cuerpo. Los investigadores dicen que es probable que se encuentren mecanismos similares en muchas otras especies, y sus hallazgos podrían permitir la comprensión de los procesos fundamentales que subyacen a la regulación inmune.

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