El futuro de los alimentos transgénicos

La resistencia a los herbicidas y los insectos son los rasgos más comúnmente diseñados, pero la fijación de nitrógeno para los cereales que aún no lo hacen podría ser un cambio de juego para los agricultores de los países en desarrollo.

El reciente anuncio de que un salmón genéticamente modificado (GM) había llegado a los consumidores canadienses era un salto raro hacia adelante para los alimentos GM. Más de dos décadas después de la comercialización de plantas GM, este es el primer animal gnéticamente modificado en llegar al mercado.

El salmón de rápido crecimiento puede alcanzar el tamaño del mercado en 18 meses, aproximadamente la mitad del tiempo su homólogo no modificado genéticamente, y requiere menos alimento. Esto podría traer beneficios empresariales y ambientales, y la aprobación puede allanar el camino para otros animales GM.

Los científicos están trabajando en cerdos resistentes a enfermedades, pollos resistentes a la gripe aviar, vacas lecheras sin cuernos y ovejas altamente productivas. Pero no esperen comer cordero genéticamente modificado esta Pascua; la historia de los organismos genéticamente modificados (OGM) ha demostrado que lleva muchos años llevar una nueva tecnología al mercado (25 en el caso del salmón AquAdvantage) y muchas innovaciones nunca lo hacen.

Los muchos programas de investigación que desarrollan plantas y animales modificados genéticamente rara vez se han hecho realidad, y el mercado está dominado por unos pocos tipos de modificación en un pequeño número de cultivos.

En 2016, 185 millones de hectáreas de tierra fueron plantadas con cultivos biotecnológicos, y la gran mayoría estaba formada por soja, maíz, algodón y canola. Casi toda esta área, más del 99 por ciento, contenía cultivos resistentes a herbicidas, insectos o ambos.

En los últimos años hemos visto una rápida expansión en los cultivos con “rasgos apilados” que tienen genes para la resistencia a los herbicidas e insectos, y en un futuro próximo esta es la dirección que la agricultura GM sin duda se dirigirá.

Otra característica de los próximos años será un aumento en el desafío de la resistencia que ya estamos enfrentando tanto de malezas e insectos. Los cultivos transgénicos tolerantes al glifosato han causado una dependencia excesiva de este único herbicida, causando que un número cada vez mayor de especies de malezas desarrolle resistencia.

Del mismo modo, la plantación generalizada de cultivos resistentes a los insectos significa que las propias plagas se están volviendo resistentes a la nueva tecnología, y los cultivos son una vez más vulnerables al ataque. Los científicos han entrado en una batalla tecnológica con las plagas, el desarrollo de nuevos genes para crear cultivos que los insectos no son resistentes. Pero esta carrera de resistencia no se ganará simplemente con la tecnología. Una mejor gestión tiene el poder de reducir el problema de la resistencia-plantar áreas de cultivo no-GM junto al cultivo resistente a insectos, por ejemplo. El tiempo nos dirá cuán sabios somos en nuestra gestión de cultivos resistentes a los insectos, y cuán efectivos siguen siendo.

Más emocionantes que estas variedades de cultivos, donde los nuevos lanzamientos son variaciones sobre el mismo tema, son los muchos ensayos que tienen lugar en universidades e institutos de investigación de todo el mundo. El banano, el trigo y las patatas resistentes a las enfermedades están todos en la tubería, junto con la tolerancia a la sequía de caña de azúcar y maíz. En lugar de centrarse en los cultivos de alto rendimiento que dominan la agricultura en el mundo desarrollado, muchos programas de investigación financiados públicamente tienen como objetivo reducir la pérdida de cosechas que enfrentan los agricultores que carecen de los recursos para hacer frente a la enfermedad y la variación climática.

Sin embargo, la aprobación reglamentaria y la aceptación por parte de los consumidores constituirán un obstáculo importante para estos cultivos y, en cuanto veamos los beneficios, es más una cuestión social que tecnológica.

Mirando más lejos en el futuro, los proyectos aún más ambiciosos están en curso que no pueden traer beneficios por décadas, si en todos. La Fundación Bill y Melinda Gates, por ejemplo, está tomando una apuesta proyectos de financiación que tienen como objetivo crear cultivos de cereales que pueden fijar su propio nitrógeno. Esto podría ser un cambio de juego para los agricultores más pobres que no pueden acceder a los fertilizantes de nitrógeno, y en otros lugares podría reducir el enorme costo ambiental de la producción y el uso de fertilizantes. El reto es la complejidad. Mientras que otros cultivos transgénicos pueden tener un solo gen insertado, para la fijación de nitrógeno se necesitan vías biológicas completas.

No son sólo los usos de las tecnologías GM que están cambiando, sino las tecnologías mismas. Muchos científicos se están volviendo hacia las herramientas de edición del genoma, el más famoso de los cuales es CRISPR-Cas9. Estas poderosas herramientas pueden utilizarse para introducir nuevos genes en una planta o animal, o para hacer cambios más sutiles a los pares de bases de ADN individuales. A menudo son mucho más rápidos y más baratos que las técnicas más antiguas de modificación genética, permitiendo potencialmente a jugadores más pequeños en el campo.

En el laboratorio, la edición del genoma se ha utilizado para crear arroz resistente a enfermedades y trigo, y mejorar la tolerancia a la sequía en el maíz. El menor costo significa que los proyectos en cultivos de menor escala se vuelven viables y los científicos están trabajando para desarrollar árboles cítricos y uvas de vino resistentes a las enfermedades. Los estudios de campo actualmente en curso incluyen tomates de producción temprana, con la esperanza de que esto pueda ser utilizado para crear cultivos que sean adecuados para futuras condiciones climáticas.

La edición del genoma no es sólo un triunfo tecnológico, sino una distinción importante en el sistema regulador. Países como Estados Unidos y Argentina han considerado que las plantas editadas con el genoma no estarán reguladas de la misma manera que los OGMs, lo que abre la posibilidad de traer nuevos cultivos al mercado mucho más rápido y barato.

En Europa, el futuro es mucho más difícil de predecir. La UE ha retrasado repetidamente su decisión sobre cómo regular los cultivos modificados por el genoma, y es poco probable que se escuchen antes de 2018. Si hay un solo factor que cambiará el futuro de los alimentos genéticamente modificados, es esta decisión. Para que los beneficios de los cultivos modificados por el genoma se realicen mientras se controlan los riesgos, sólo podemos esperar que la UE anuncie regulaciones que sean aceptables tanto para los científicos como para la sociedad.

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2 Comentarios

  1. Daniel Falero Santos

    Para mi como agricultor Europeo concretamente de Villanueva de Alcardete Toledo España el camino no es transformar los alimentos ni los animales para el consumo , todo tiene un limite
    Sobre todo en lo que conozco saben o deberían saberlo que los productos Químicos aplicados en el sector primario para la agricultura NO FUNCIONAN ¿ Por que ?
    Muy simple antes de estar yo en agricultura ecológica tenia que cambiar cada dos años de fitosanitarios en los tratamientos de las plantas por que la plaga se adaptaba
    Los insectos beneficiosos o que le servían como defensa también
    Al echar abonos QUÍMICOS O BASURAS ME SALIA MAS HIERBA POR TANTO MAS GASTO DE COMBUSTIBLE Y MAQUINARÍA
    LAS MICODERMAS Y MICORRIZAS ME LAS MATABA POR TANTO LA PLANTA SE ME MORÍA ANTES POR HONGOS MALIGNOS Y POR DIFICULTAD PARA ASIMILAR LOS ALIMENTOS
    LA EROSIÓN POR EXCESO DE LABOREO DEBIDO A LAS MALAS HIERBAS Y EL ENDURECIMIENTO DEL TERRENO HERA MAYOR
    AHORA DESDE HACE DOS AÑOS CON UNA FIRMA ESPAÑOLA QUE HACE TODO CON EL HUMUS DE LOMBRIZ PARA EL MANTENIMIENTO Y DESINFECCION DE LAS PLANTAS CON MICROORGANISMOS VIVOS Y BACTERIAS LLAMADA NOSTOC TODOS ESOS PROBLEMAS EN DOS AÑOS SE ME HAN REDUCIDO MUCHISIMO
    UN SALUDO

  2. Daniel Falero Santos

    Perdón en el comentario anterior cuando e dicho que con los productos QUÍMICOS se me adaptaban los insectos beneficiosos para la defensa de las plantas ( QUERÍA DECIR QUE SE MORÍAN CON EL PERJUICIO ECONÓMICO QUE NOS CAUSA )
    UN SALUDO

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