‘Dime por teléfono, ¿qué está destruyendo mis cultivos?’

Los agricultores de la India nunca lo han tenido fácil; la sequía, el fracaso de las cosechas, los bajos precios del mercado y la falta de modernización han afectado a la población de la nación, aproximadamente la mitad de los cuales trabajan en la agricultura.

Cada año, miles de agricultores se quitan la vida. Entonces, ¿pueden ayudar las aplicaciones de administración de cultivos?

Voruganti Surendra es un granjero que cultiva arroz con cáscara en una hectárea de tierras agrícolas en el distrito de Guntur, Andhra Pradesh.

Él y cientos de sus colegas agricultores están usando una nueva aplicación que puede reconocer un número creciente de plagas y enfermedades de los cultivos y dar consejos sobre cómo tratarlos.
“Es muy útil”, dice. “Los agricultores lo necesitan”.

La aplicación, llamada Plantix, se desarrolló a miles de kilómetros de distancia en Berlín, Alemania, por un grupo de estudiantes graduados y científicos que se unieron para ayudar a los agricultores a combatir las enfermedades, el daño de plagas y la deficiencia de nutrientes en sus cultivos.

“Fue muy importante para nosotros comprender lo que querían los agricultores”, dice Charlotte Schumann, cofundadora de Peat (Progressive Environmental & Agricultural Technologies), la empresa que está detrás de la aplicación, “por lo que hicimos un montón de trabajo preliminar en la India”.

Después de meses entrecruzando a este vasto país en tren, llevando a cabo investigaciones en áreas rurales, el equipo concluyó que una aplicación de diagnóstico con reconocimiento de imagen ayudaría a los agricultores más, especialmente desde que los precios de teléfonos inteligentes estaban cayendo a niveles asequibles.

“Los teléfonos inteligentes dieron a muchos de ellos acceso a Internet por primera vez”, dice la Sra. Schumann.

Hay aproximadamente 500 agricultores en la aldea de Karlapalem en Bapatla Mandal, en Surendra, cultivando arroz, maíz, algodón, plátano, chile y una gran cantidad de otros cultivos.

Si bien solo 20 poseen sus propios teléfonos inteligentes, estos pocos afortunados los comparten para que sus compatriotas puedan tomar fotos de sus cultivos y cargar las imágenes en la aplicación.

El agricultor fotografía el cultivo dañado y la aplicación identifica la posible plaga o enfermedad mediante la aplicación de aprendizaje automático a su creciente base de datos de imágenes.

Plantix no solo puede reconocer una variedad de enfermedades de los cultivos, como la deficiencia de potasio en una planta de tomate, la roya del trigo o la deficiencia de nutrientes en una planta de banano, sino que también puede analizar los resultados, sacar conclusiones y ofrecer asesoramiento.

Estas habilidades se basan en redes neuronales profundas, o DNN, que procesan la información de una manera similar a cómo funcionan los sistemas nerviosos biológicos.

“Funciona un poco como el cerebro humano”, dice la directora ejecutiva de Peat, Simone Strey.
Inicialmente, o si el software de reconocimiento de imágenes se confunde, los patólogos y otros expertos proporcionarán información sobre qué está buscando la aplicación.

“Obviamente, necesita una copia de seguridad de expertos humanos”, dice la Sra. Strey.
La aplicación tenía que ser multilingüe porque “los agricultores a menudo usan diferentes nombres para las enfermedades de los cultivos que los que usan los científicos”, dice ella.

“Y si los agricultores no conocen el nombre científico, no podrán buscar soluciones en línea”.
Actualmente está disponible en hindi, telugu e inglés en India, y en otros cinco idiomas para usar en otros países.

Pero Peat no es la única empresa que desarrolla aplicaciones de teléfonos inteligentes para ayudar a los agricultores.

En África, por ejemplo, el Grupo Consultivo sobre Investigación Agrícola Internacional -un organismo dedicado a la seguridad alimentaria- acaba de ganar un premio de $ 100,000 (£ 76,000) para ampliar su investigación y ofrecer una aplicación similar a los agricultores de todo el continente.

David Hughes, de Penn State, quien co-dirige el proyecto, lo describe como “transformador” y dice que “puede multiplicar por 100 lo que hemos logrado hasta ahora”.

De hecho, la cantidad de ayudantes digitales que pueden caber en los bolsillos de los agricultores ha crecido dramáticamente en los últimos años.

Incluyen la aplicación ImageIT de la firma de fertilizantes Yara, que usa fotos para medir la absorción de nitrógeno en un cultivo y ofrece recomendaciones a los agricultores.

La aplicación ID Weeds de la Universidad de Missouri ayuda a los agricultores a identificar plantas no deseadas. Y la aplicación GrainTruckPlus de John Deere ayuda con el almacenamiento de granos y la logística de la flota.

Luego está la calculadora de devolución de inversión de PotashCorp, llamada eKonomics, y la aplicación Sentera de AgVault 2.0 Mobile, que controla los drones que pueden filmar de manera sistemática campos completos de forma autónoma y retroalimentan las imágenes para su análisis.

“Las innovaciones tecnológicas juegan un papel muy importante”, dice Harsimrat Kaur Badal, Ministro de Industrias de Procesamiento de Alimentos de la India, en la reducción de residuos, la mejora de la higiene, la creación de puestos de trabajo y abordar la “angustia de los agricultores”.

Krishna Kumar, director ejecutivo de CropIn Technology, una empresa agrícola impulsada por datos, cree que las “start-ups” [innovarán] rápidamente y cambiarán todos los aspectos de la industria “.

Si bien estas aplicaciones son prácticamente útiles para los agricultores ahora, es la información que recopilan que es potencialmente más útil a largo plazo, argumenta la Sra. Strey de Peat.

“Cada agricultor representa un punto de datos, y realmente es el conjunto de datos lo que es valioso. Investigaciones de esta escala en este campo no han sido realizadas antes por ninguna organización de investigación global”.

Esta es la razón por la cual los agricultores generalmente no tienen que pagar para usar tales aplicaciones.
“Si desea recopilar datos, no hace que los usuarios paguen”, dice la Sra. Strey.

La base de datos de Peat actualmente contiene aproximadamente 1,5 millones de imágenes, en comparación con las 100,000 que existían hace un año, con el 80% de sus 300,000 a 400,000 usuarios actualmente en la India.

El etiquetado geográfico ofrece una idea de qué plantas se cultivan en el lugar y si están saludables o no. Las aplicaciones también pueden registrar el clima y crear una imagen de las condiciones climáticas.
Dicho conocimiento es valioso no solo para los propios agricultores, sino también para los productores de fertilizantes o pesticidas, para la industria alimentaria que quiere obtener cultivos y para los gobiernos deseosos de ver un panorama más amplio en sus países.

Como tal, el desafío, según el Sr. Kumar de CropIn Technology, no es simplemente recopilar los datos, sino “darles sentido y presentarlos como ideas procesables para las empresas agrícolas”.

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2 Comentarios

  1. Xavier Chiriboga Ribadeneira

    Espectacular artículo.. Estoy muy interesado en profundizar el tema y buscar enlaces para traerlo al Ecuador.

    Xavier Chiriboga Ribadeneira
    Subgerente de Innovación
    ECUAQUIMICA Cia. ltda.

  2. Esta innovacion tecnologica es de suma importancia por cuanto identificamos a tiempo la deficiencia que presenta el cultivo o el ataque de plagas y enfermedades

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