Dentro del poco conocido campus de Monsanto donde científicos están cambiando la forma en que comes

Monsanto no es un caballito de los transgénicos que sabe sólo truco. Fundada en 1901, la empresa de biotecnología agrícola ha impulsado innovaciones en herbicidas, pesticidas y los siempre controversiales cultivos genéticamente modificados (OMGs). Pero puede resultar sorpresivo, incluso para personas que están familiarizadas con el gigante de 49 mil millones de dólares, que Monsanto es también el más grande proveedor de semillas en el mundo.

La mayoría del maíz y soja cultivados en los EE.UU. contienen los rasgos genéticos patentados de la empresa. Traducido por Agriculturers.com. En estos días el negocio de OMGs de Monsanto se halla complementado con su trabajo sobre vegetales no modificados genéticamente, lo que significó para la compañía ventas netas de 801 millones de dólares en el año fiscal 2016.

En un desmadejado campus en Woodland, California, Monsanto se esmera en hacer un melón más jugoso, una cebolla más estable en condiciones de almacenamiento, un tomate que no se vuelve mustio al ser transportado, y otros alimentos hechos utilizando técnicas de mejoramiento tradicionales potenciadas con herramientas de alta tecnología.

Business Insider viajó recientemente a la sede global de I&D (investigación y Desarrollo) vegetal de Monsanto en Woodland para ver cómo la empresa está trabajando en crear nuevos tipos de productos.

En 2016, Monsanto fue nombrado la quinta empresa más odiada en EE.UU.

Demostraciones en Buenos Aires, Argentina. Marcha en protesta en contra de Monsanto.
Demostraciones en Buenos Aires, Argentina. Marcha en protesta en contra de Monsanto.

La mala reputación de Monsanto viene de su trabajo con los OMGs, los que se crean tomando genes de una especie e insertándolos en el ADN de otra. Los OMGs son una fuente interminable de debate por parte de los activistas de la seguridad alimentaria, con Monsanto en el centro.

La Academia Nacional de Ciencias, un grupo científico de primer orden, declaró en el 2016 que los alimentos modificados genéticamente son seguros para la alimentación, pero aún hay preocupaciones sociales y medioambientales que se mantienen vivas.

Pero en Woodland, en un campus de 212 acres (86 hectáreas) rodeado de predios agrícolas, Monsanto se centra en mejorar vegetales a la vieja usanza, sin modificaciones genéticas.

En el 2005, Monsanto pagó alrededor de mil millones de dólares para adquirir Seminis, un productor líder de semillas de frutas y vegetales. Juntos, formaron la empresa de semillas más grande del mundo.
“Fue una evolución natural”, asegura John Purcell, el dirigente mundial de I&D de la división vegetal de Monsanto.

En el último año, el negocio de semillas de Monsanto reportó ganancias de 801 millones de dólares, menos de un décimo de los retornos que recibe la compañía por sus productos de OMGs, agroquímicos, y software para el cultivo.

Aunque su división vegetal no es tan rentable como sus dos cultivos OMG clave (Maíz resistente a pesticidas y soja), la empresa invirtió 100 millones de dólares en investigación y desarrollo vegetal el 2016, asegura Purcell. Monsanto destina alrededor de 1,5 miles de millones de dólares en I&D al año en total.

En total, Monsanto desarrolla 18 cultivos, que incluyen tomates, melones, cebollas, zanahorias, brócoli, y lechuga, y tiene más de 2000 variedades en su portafolio vegetal.

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La gente que cultiva alimentos, ha manipulado sus cultivos desde hace ya mucho tiempo con el fin de obtener mejores resultados. Traducido por Agriculturers.com. En el mejoramiento convencional, los agricultores cruzan dos plantas progenitoras con rasgos específicos, con la expectativa de que esos rasgos se transmitan a las generaciones siguientes.

Hoy en día, los mejoradores de plantas aún utilizan metodologías clásicas para desarrollar productos que maduren en buen tiempo, duren más en almacenamiento, luzcan bellos, y sepan bien. Pero el proceso demanda mucho tiempo y costos, haciendo que los agricultores tengan que plantar varias generaciones para lograr los efectos deseados.

En los últimos 10 años, Monsanto ha desarrollado tecnologías de mejoramiento que permiten a los científicos saber qué características tienen las plantas incluso antes de plantar las semillas.

Una máquina avanzada de toma de muestras de semillas, que se usa para cortar trozos de semillas para pruebas genéticas, se expone en la sede de la compañía en St. Louis, Missouri, en 2009.
Una máquina avanzada de toma de muestras de semillas, que se usa para cortar trozos de semillas para pruebas genéticas, se expone en la sede de la compañía en St. Louis, Missouri, en 2009.

La mayoría de ese progreso ocurre en Woodland. La instalación congrega a científicos, ingenieros en computación, estadísticos, y otros talentos con el fin de hallar nuevas formas de cultivar alimentos.

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Mark Oppenhuizen dirige la investigación, además de la estrategia de desarrollo y operaciones en el campus de Monsanto en Woodland.

El campus está ubicado a menos de 30 minutos de manejo desde la capital del estado, pero bien podría parecer una instalación de investigación en Marte. Filas de invernaderos se extienden a lo largo interminables campos silvestres.

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En Woodland, los empleados en terreno asisten a los agricultores que compran las semillas de Monsanto. “Al igual que los humanos, las plantas también se enferman”, dice Staci Rosenberger, quien lidera al equipo de patología vegetal responsable de llevar a cabo actividades de diagnóstico en cultivos.

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En un laboratorio de baja tecnología en el campus, Rosenberger abre una caja de plástico con brotes de lechuga. Los vegetales presentan grupos borrosos de puntos blancos sobre las hojas, un síntoma de una enfermedad fúngica llamada moho velloso de lechuga.

La caja es similar a las que recibe cuando los cultivos de un cliente muestran signos de enfermedad. Éstos envían muestras al laboratorio en Woodland con la expectativa de modificar el cultivo para crear resistencia.

Cuando las muestras llegan a Woodland, los científicos identifican primero si es una enfermedad conocida o una nueva. Luego se dirigen a una base de datos, llamada el banco genético, para encontrar una variedad de lechuga que sea resistente a la enfermedad que infesta al cultivo del agricultor.

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Cientos de miles de semillas se almacenan en una de las varias “librerías de semillas” en el campus, las que son acopiadas por dos bibliotecarios trabajando a tiempo completo. Las organizan por especies.

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El equipo de Rosenberger envía semillas resistentes al agricultor, el que las puede cruzar sabiendo que tendrá éxito. “Es Match.com para lechugas”, dice Purcell.

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Cientos de variedades de maíz dulce no OMG son almacenados en paquetes en una de las librerías de semillas en el campus de Monsanto en Woodland.

Los esfuerzos de la empresa son reactivos y proactivos. Hacen cultivos más resistentes a enfermedades, pero también crean nuevos tipos de variedades con rasgos útiles.

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La tecnología usada para el mejoramiento de las plantas es puesta en exposición dentro de la sede de Monsanto en St. Louis, Missouri, el 2009.

El 2011, Monsanto realiza una mejora al brócoli. Beneforté combina una variedad de brócoli silvestre que produce antioxidantes en abundancia, con un brócoli comercial para crear un híbrido rico en nutrientes

Monsanto también ha modificado una cebolla no OMG que no hace llorar, llamada la “EverMild” (inglés, Siempre suave); una lechuga que cruje hasta mucho después de guardada en casa, la “Frescada”; y un pimentón de tamaño reducido para ser usado sólo una vez, el “BellaFina”.

El primer desafío de la empresa al intentar hacer un cantalupo dulce de invierno, por ejemplo, fue averiguar qué genes en el melón son responsables del brix, una medida de la dulzura.

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Un melón crece en el campus de Monsanto en Woodland. No es la variedad Melorange lanzada en el invierno del 2011.

Para lograr esto, Monsanto toma las semillas de una variedad de melón que se piensa que sabe más dulce y las semillas de otro melón con menos dulzura, a modo de control.

Una máquina llamada astilladora de semillas, una tecnología de Monsanto, saca una pequeña rebanada de cada una de las semillas de melón. Separa las conchas con un soplo de aire.

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Las rebanadas de semilla se dirigen a bandejas que contienen pequeñas esferas que pulverizan el material hasta dejarlo como polvo fino. El material puede luego ser leído por otra máquina para secuenciar su genoma.

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Los pedazos molidos de semilla son transportados por máquinas hasta pequeños pozos. Se agrega un marcador químico que se une al ADN de la planta. El material cambia de color si se encuentra el rasgo buscado.

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Una vez que el rasgo (que en este ejemplo es la dulzura) ha sido mapeado en el ADN de la planta, Monsanto envía un informe de los datos a uno de los 60 mejoradores de plantas de la empresa alrededor del mundo. Ellos llevan el experimento a la vida real.

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Jeff Mills, un mejorador de melones en Woodland, supervisa un invernadero de alrededor de 1200 plantas de melón. Él las cruza con otras variedades que tienen semillas con los rasgos buscados, basado en las pruebas genéticas hechas en el laboratorio.

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Mills asegura que toma alrededor de siete años en llevar una nueva variedad mejorada de melón desde las etapas de desarrollo hasta las estanterías de venta. El hacer cambios constantes es la clave. “No existe tal cosa como la perfección”, afirma.

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Cuando una nueva variedad se aproxima a su lanzamiento comercial, se somete a rigurosas pruebas con consumidores. Chow-Ming Lee, director de las pruebas sensoriales, supervisa docenas de pruebas en EE.UU. y Europa cada año. Reúne entre 100 y 150 consumidores en cada ocasión.

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Chow-Ming Lee hace una demostración de cómo realizar apropiadamente una prueba de sabor ante un grupo de reporteros en el campus de Monsanto en Woodland. Aconseja cubrir la boca al escupir en el “vaso de escupos”.

Una bandeja de prueba de sabor común, incluye varios recipientes de muestra que contienen piezas de vegetales del tamaño de un mordisco, agua envasada, un “vaso de escupos”, y un contador (clicker) para entregar una evaluación por muestra.

Una bandeja de prueba de sabor común, incluye varios recipientes de muestra que contienen piezas de vegetales del tamaño de un mordisco, agua envasada, un “vaso de escupos”, y un contador (clicker) para entregar una evaluación por muestra.

Durante una demostración, Lee encontró que una variedad de tomate dulce recibió un “seis” por parte de un grupo. (Voté seis porque fue sabroso, pero no tan bueno como para repetírmelo).

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Un seis suena modesto, pero Lee dice que es un gran puntaje para un tomate. “No es chocolate”, afirma.

Mientras que Monsanto lleva a cabo trabajo innovador en Woodland, los críticos están preocupados por su impacto en la industria de las semillas.

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Si Monsanto pierde interés en ciertas variedades de semillas, pueden virtualmente desaparecer.

El 2000, Seminis compró varios pequeños productores de semillas y detuvo la producción de más de 2000 híbridos. La mayoría de esas variedades eran patentadas, por lo que dejaron de existir.

Los críticos están preocupados de que muy pocos jugadores tienen el control de la industria semillera. Esto podría amenazar a la biodiversidad, dañar a los pequeños productores, y minar la competencia en el mercado.

Pero con su flujo libre de capital, talento, y control en la industria de las semillas, Monsanto tiene el poder para cambiar la forma en que comemos.

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