Conceptos básicos sobre demanda de agua de los cultivos

Cuando nos referimos al consumo de agua de los cultivos uno de los términos usados es el “uso consuntivo del agua de los cultivos”. Su definición refiere a la cantidad total de agua que necesita un cultivo determinado para realizar la evapotranspiración y la construcción celular, desde la plantación hasta la cosecha, en un régimen climático específico (AQUASTAT Web Site; Perry, 2009).

Sin embargo, la denominación más usada cuando se habla de consumo de agua de los cultivos es la de proceso de evapotranspiración (ET), que lo define como el agua transpirada por las plantas (T) y la evaporada directamente del suelo (E))(Allen et al., 2006). El uso consuntivo, entonces, involucra a la ET y al agua retenida por la planta durante su ciclo de crecimiento y desarrollo. Esta última fracción representa alrededor del 0,2% de toda el agua evapotranspirada hasta madurez fisiológica, e involucra a la mayoría de los cultivos anuales de cereales y oleaginosas (Andriani, comunicación personal), siendo el remanente a cosecha solo del 0,05%. Uno de los métodos utilizados para calcular el uso consuntivo de un cultivo es el de Blaney y Criddle (1950), recomendado para períodos de un mes o máspero el mismo ha quedado obsoleto y es poco preciso.Debido al despreciable valor del agua retenida por la planta, actualmente se utilizan los métodos de cálculo de ET, porque son mucho más precisos y pueden ser expresados en unidades diarias.

Como el proceso evapotranspirativo involucra a un cultivo, el término que generalmente se usa es “Evapotranspiración del cultivo” y está asociado a la sigla ETC. Sin embargo, en condiciones naturales, la denominación que debería usarse para el consumo de agua del cultivo es evapotranspiración real del cultivo, con su sigla ETR (o ETCaj). En realidad estas denominaciones llevan a confusión ya que la ETC debería denominarse ETR máxima, o por lo menos aclararlo explícitamente, debido a que la ETR sin limitaciones de agua en el suelo es igual a la ETC. Entonces, hay que tener muy en cuenta que cuando se habla de ETC se está haciendo referencia al consumo de agua del cultivo cuando el contenido de agua en el suelo, explorado por las raíces, siempre se encuentra en el rango de la fracción fácilmente extractable (Richie, 1981). Esta fracción del agua disponible, es el contenido de agua en el suelo que va desde capacidad de campo hasta el umbral o límite de estrés.

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