Cómo la agricultura de carbono puede ayudar a detener el cambio climático en sus pistas

Los nuevos métodos agrícolas ofrecen la esperanza de restablecer el equilibrio ecológico.

Noventa personas están reunidas a lo largo de una zanja, tal vez 20 pies de largo, cinco pies de profundidad y tres pies de ancho, en la pradera de Montana. Es un día nublado de primavera, con una brisa fresca que agita la hierba. Los niños trepan por los bordes de la zanja mientras los adultos se agachan o se ponen de pie, escuchan a una mujer paseando por el fondo, señalando las raíces y las diferentes capas de la tierra expuesta, hablando de cómo el suelo puede salvarnos de una catástrofe climática. La oradora es Nicole Masters, un agroecólogo de Nueva Zelanda, que dirige un taller sobre la salud del suelo para esta audiencia de ganaderos, agricultores y conservacionistas.

“Incluso si dejáramos de quemar combustibles fósiles esta noche”, dice Masters, “nos despertaríamos mañana y aún tendríamos 400 partes por millón de dióxido de carbono en nuestra atmósfera”.

Esa cifra aumentó de aproximadamente 280 partes por millón en 1780, cuando se inició la Revolución Industrial y la quema de carbón se convirtió en el camino para impulsar fábricas y trenes. Con el tiempo, el uso de dichos combustibles fósiles ha provocado un efecto invernadero, atrapando el calor en nuestra atmósfera y elevando las temperaturas de la superficie de la Tierra a un nivel que no se experimentó durante unos 150,000 años. El mensaje de Masters es que si bien es necesario reemplazar los combustibles fósiles con energía limpia del sol, el viento, el agua que fluye y el propio calor del planeta, no es suficiente. Para detener el calentamiento global descontrolado, dominar los extremos feroces del clima que ahora experimentamos, reducir la velocidad y, finalmente, revertir la fusión de los casquetes de hielo y los glaciares, rescatar las islas que se ahogan y revivir los arrecifes de coral moribundos, también debemos encontrar una manera de eliminar el exceso de carbono La atmósfera y la secuestran en el suelo.

“¿Cómo podemos eliminar los gases de efecto invernadero del aire?” Masters pregunta a las personas en este taller.

Nuestro anfitrión, un ranchero llamado Steve Charter, responde: “Fotosíntesis”.

“Correcto”, dice ella. Las plantas no solo absorben dióxido de carbono sino que también crean una cobertura del suelo, y esto devuelve el carbono al suelo.

“Usted es un ranchero solar”, continúa Masters mientras escribe la fórmula química para la fotosíntesis en una pizarra: luz solar + 6CO2 + 6H2O (agua) = C6H12O6 (azúcar básica) + 6O2 (oxígeno atmosférico). “Todo lo que crece aquí comienza con el azúcar. Los microbios del suelo comen azúcar ”. Y la alimentación de estos microbios del suelo construye el suelo y secuestra el carbono atmosférico en el suelo“ a una velocidad que antes se creía imposible ”.

El taller en Charter Ranch se llevó a cabo en mayo de 2015. Cuatro años más tarde, nuestra situación climática se ha vuelto más grave y el mensaje de captura de carbono es aún más urgente. Los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera han aumentado a 410 partes por millón. La temporada de incendios de California se ha expandido de un fenómeno estacional a una realidad de todo el año. Mientras tanto, la disminución del río Colorado se ha vuelto cada vez menos confiable como fuente de agua para las ciudades río abajo, y para la agricultura de regadío que suministra alimentos a gran parte de los Estados Unidos. El permafrost de Canadá ya se ha calentado lo suficiente como para comenzar a derretirse, lo que, si no se controla, liberará enormes cantidades de carbono a la atmósfera. Y lo mismo se aplica al vasto permafrost siberiano.

En diciembre de 2018, el Proyecto Global de Carbono, una colaboración internacional entre científicos, gobiernos e industrias para hacer un seguimiento de las emisiones de gases de efecto invernadero en todo el mundo, informó que en 2017, las emisiones de carbono aumentaron un 1,6 por ciento y que probablemente llegarían al 2,7 por ciento para fines de 2018. Dos años consecutivos de crecimiento después de un breve período de emisiones relativamente estables.

En 2018, China, el mayor contaminador de carbono del planeta, estaba en camino de alcanzar su mayor incremento desde 2011, con un 4,7 por ciento, y Estados Unidos está en vías de alcanzar su mayor incremento desde 2013, con un 2,5 por ciento. El aumento de los EE. UU. Coincidió con el segundo año de la presidencia de Donald Trump, después de que comenzó a deshacer los controles de contaminación en un esfuerzo por fortalecer la industria del carbón, mientras abría grandes extensiones de terrenos públicos para la perforación de petróleo y gas natural. Además de esta oleada, se sumaron los incendios masivos de verano en las praderas y en las montañas de mi estado natal, Montana, seguidos de llamas gigantes en otros estados occidentales.

El año pasado, un invierno nevado y una primavera húmeda, con lluvias que se extendieron hasta el verano, mantuvieron los incendios en Montana, pero se encendieron nuevamente en otros estados occidentales, y una conflagración destruyó casi por completo la ciudad de Paradise en el norte de California.

Katharine Hayhoe, directora del Centro de Ciencia del Clima de la Texas Tech University, comenta que el 2018 mostró “cómo el cambio climático carga los dados contra nosotros al tomar eventos climáticos naturales y amplificarlos”. Los incendios forestales en Occidente, dice, “ahora arden “Casi el doble del área que lo harían sin el cambio climático”. Ella agrega que “casi el 40 por ciento más de lluvia cayó durante el huracán Harvey de lo que habría hecho de otra manera”.

Harvey se asentó en el sureste de Texas del 25 al 28 de agosto de 2017 y empapó la región, lo que provocó inundaciones desastrosas en Houston. ¿Por qué no causó estragos durante unas horas y luego siguió adelante? Un factor es más vapor de agua en la atmósfera (resultado de temperaturas más altas) para alimentar estos eventos climáticos extremos. Un segundo es que muchas tormentas parecen moverse más lentamente en estos días.

Y tome nota: El Proyecto Global de Carbono predice que cuando todos los datos estén disponibles, 2018 habrá visto otro aumento en las emisiones de carbono, a 41.5 mil millones de toneladas.

Donald Trump no es el único líder nacional que ignora o se burla abiertamente de estas realidades. El recién elegido presidente de Brasil, Jair Bolsonaro, comenzó su reinado al dar la bienvenida a corporaciones multinacionales para que reanuden la tala a gran escala de los árboles que secuestran carbono en la cuenca del Amazonas para abrir la tierra para la agricultura industrial. Y Trump se unió a líderes de otras tres naciones exportadoras de petróleo (Rusia, Arabia Saudita y Kuwait) al negarse a reconocer la validez de un informe de los científicos del clima ante las Naciones Unidas, que describía una crisis inminente que estos líderes no desean ver. Y a estos destacados negadores del cambio climático se han unido muchos de nuestros vecinos, que tampoco desean ver.

Pero tres cosas han cambiado, una muy recientemente. Un número creciente de jóvenes, enfrentados a un futuro intolerable, han tomado las calles. Su esperanza de una acción firme para abordar el cambio climático, incluyendo lo que algunos han llamado Green New Deal, se ve impulsada por un segundo desarrollo relativamente reciente. La energía solar, eólica y otras fuentes de energía renovable están preparadas, tanto técnica como económicamente, para reemplazar los combustibles fósiles en usos como la generación de electricidad, para viajar y para calentar y enfriar edificios, especialmente a medida que el almacenamiento de energía de la batería se vuelve más confiable y asequible. .

¿Y el tercer cambio? El mensaje de los agroecólogos como Masters se está arraigando en todo el planeta con el rápido crecimiento de la agricultura regenerativa: creando las condiciones para que las plantas retengan la mayor cantidad de carbono posible en el suelo. “Agricultura de carbono” es un término para este esfuerzo, y podemos agregar “cría de carbono” y “jardinería de carbono” porque, para tener éxito, esta práctica debe darse en muchos niveles.

La idea clave de la agricultura regenerativa no es nueva. Los seres humanos han reconocido por mucho tiempo que el suelo está vivo, lleno de diversas criaturas que interactúan: bacterias, hongos, algas, ácaros, nematodos, lombrices de tierra, hormigas, arañas, las raíces de las plantas. El suelo florece en esa estrecha zona entre la roca y el aire, transformando mineral en vegetal, inanimado en animado.

Pero durante demasiado tiempo, al menos 8.000 años, nosotros, los seres humanos, hemos tratado mal el suelo en muchas partes del mundo: prender fuego para conducir animales salvajes o limpiar la tierra; Sobrepastoreo de pastizales con animales domésticos; arar, sembrar y cosechar cultivos, y luego dejar el suelo desnudo y vulnerable a la erosión por el viento y el agua.

Australia central, el Sahara y varios desiertos en Asia y las Américas fueron una vez pastizales semiáridos. Los bosques antiguos han disminuido y, en muchos lugares, han desaparecido. En las Grandes Llanuras de América del Norte, grandes manadas de bisontes y alces vagaban, incitados por los depredadores (principalmente lobos y, después de que llegáramos, seres humanos) a agruparse en manadas para defenderse, luego seguir adelante, dejando la orina, la saliva, Y estiércol para revitalizar la tierra. En algunos lugares, la capa superficial del suelo tenía seis pies de profundidad. Sin embargo, en el último siglo, esta capa superficial ha sido agotada por los agricultores que están arando y sembrando granos, principalmente maíz y, más recientemente, soja.

En una entrevista con la revista Acres USA, a David Johnson, un científico del suelo (y maestro compositor) de la Universidad Estatal de Nuevo México, se le preguntó cómo nos habíamos equivocado tanto. Al adoptar el modelo incorrecto de la agricultura, él responde:

donde la agricultura extrajo nutrientes y carbono de los suelos y luego los agricultores se trasladaron a áreas con suelos no perturbados para repetir estas prácticas de degradación del suelo. Luego, a principios del siglo XX, se produjo el proceso de Haber-Bosch para la fabricación de fertilizantes nitrogenados. Antes de 1940, podría producir seis unidades de energía alimentaria para una unidad de combustible fósil. Ahora se necesitan 10 unidades de energía de combustibles fósiles para producir y entregar una unidad de energía alimentaria, a pesar de que la energía solar para crecer la planta es gratuita.
Esto tiene implicaciones no solo para la salud del suelo sino también para la salud de las personas y los animales que consumen los alimentos que se cultivan en él. Sin embargo, la agricultura industrial de hoy continúa tratando el suelo como un medio inerte lleno de formas de vida irrelevantes, arado para plantar semillas, aplicando fertilizantes sintéticos, principalmente el trío conocido como NPK: nitrógeno, fósforo y potasio, y rociando pesticidas y herbicidas (a menudo derivados de combustibles fósiles) para destruir lo que descartan como plagas y malezas, creando deliberadamente monocultivos.

En la terminología de Masters, lo que queda después de todo este borrado de las formas de vida no es el suelo. Es suciedad

Miguel Altieri es un agroecólogo con sede en California que promueve las policulturas. Durante al menos 40 años, se ha centrado en revertir la pérdida de la biodiversidad agrícola y alentar a los agricultores a utilizar los servicios de biocontrol, como las aves que anidan en árboles frutales y el consumo de insectos que se aprovechan de los cultivos de hortalizas adyacentes. Ha trabajado con agricultores en el Caribe, América Central, América del Sur y los Estados Unidos.

Sobre la base de una extensa investigación, dice Altieri, se necesitan una hectárea y media de cultivos monoculturales de alto insumo para producir la misma cantidad de alimentos que solo una hectárea de cultivos policulturales. (Una hectárea es un poco menos de 2.5 acres). Informa que el sector agroindustrial, como él lo llama, utiliza el 80 por ciento de las tierras agrícolas de nuestro planeta para alimentar a solo el 30 por ciento de la población humana. Esto, advierte, no es sostenible.

Otra agroecóloga, Rachel Kastner, nació y creció en la zona rural de Oklahoma y pasó un año trabajando en Sudáfrica después de graduarse de la universidad. Fue allí donde “experimentó por primera vez la agricultura como una vía para el cambio social y ambiental”, dice. Ahora trabaja para Vía Orgánica, una organización en San Miguel de Allende, México, que administra una tienda y un restaurante y apoya el movimiento local de agricultura orgánica. Ella define la agricultura orgánica como “sistemas de producción que no usan químicos sintéticos, fertilizantes y organismos modificados genéticamente”. La agricultura regenerativa incorpora estas prácticas orgánicas, luego se enfoca en las “conexiones importantes entre las plantas, los microorganismos del suelo y el carbono en la atmósfera” para crear “Sistemas productivos que modelan ecosistemas naturales y regeneran sus propios nutrientes”.

Volviendo a la fórmula de la fotosíntesis de Masters, Kastner dice que del 20 al 40 por ciento del carbono absorbido por una planta se emite a través de su sistema radicular hacia el suelo como “carbono líquido”, principalmente en forma de azúcares, que alimenta a miles de millones de microorganismos del suelo. . Estos microorganismos, a su vez, “estabilizan el carbono en el suelo y crean nutrientes para las plantas”. Kastner agrega que los azúcares liberados por las raíces de las plantas “ayudan a mejorar la estructura del suelo, aumentando su capacidad para retener y filtrar el agua”. Resulta que el suelo es tan importante como mantener el carbono en el suelo porque se escapa demasiada agua a la atmósfera y se queda allí como vapor de agua. El vapor de agua, el gas de efecto invernadero más abundante, amplifica los aumentos de temperatura causados ​​por (por ejemplo) el CO2; De la quema de combustibles fósiles.

En una entrevista de Acres USA, el científico climático australiano Walter Jehne dice: “A medida que el planeta se calienta, hay más evaporación de los océanos; así que estamos lloviendo más, pero está cayendo en tormentas extremas y dañinas … o distribuidas por igual, junto con inundaciones más extremas también hay sequías más severas “. ¿Cómo podemos mejorar estos extremos? Al reconstruir “la esponja de carbono del suelo de la Tierra”, dice, ya que “aproximadamente el 66 por ciento de un suelo sano es solo espacio, aire, nada, eso crea una capacidad masiva para que la esponja retenga agua”. Esa “estructura hermosa, abierta y espaciosa” También permite que los minerales esenciales y los oligoelementos estén disponibles para las plantas. Según Jehne, “más del 80 por ciento de la biofertilidad de un suelo depende de esta exposición a la superficie, en lugar de la cantidad de nutrientes que agregamos como fertilizante”.

Lo que Kastner y Jehne sugieren es que agregar estiércol y compost a los sistemas de agricultura regenerativa será cada vez menos necesario a medida que estos sistemas comiencen a crear sus propios nutrientes. La científica australiana del suelo Christine Jones está de acuerdo. Ella comienza con un gran número: 550 gigatones, el peso de todas las formas de vida basadas en carbono en la Tierra, de las cuales 450 gigatones son plantas. Una gran parte del resto (“más de lo que nos damos cuenta”) consiste en formas de vida pequeñas, a menudo microscópicas, como bacterias y hongos, que dejan solo el 7 por ciento de las 550 gigatones para “vida en el mar y en la tierra”, dice. Los seres humanos, agrega, representan solo el 0,01 por ciento de la biomasa de la Tierra.

“Estamos incrustados en un mundo microbiano”, dice Jones, “y está incrustado en nosotros”. Describe los ensayos en granjas en Dakota del Norte y del Sur, Canadá, Alemania y Nueva Zelanda, principalmente durante los años de poca lluvia, en los cuales Los monocultivos fallaron, pero las áreas de mezcla multiespecífica prosperaron. También señala los pastizales de las Grandes Llanuras de América del Norte, que una vez tuvieron una enorme diversidad (de 500 a 700 tipos de plantas, 40 por ciento de pastos, 60 por ciento de hierbas), pero que ahora cultivan principalmente maíz y soja. “Los sistemas simplificados son sistemas degradados”, dice ella. “No pueden funcionar de manera óptima”.

En términos de agricultura regenerativa, el cultivo de carbono significa preservar la cobertura del suelo, sembrar semillas con una labranza mínima o con una perforación individual. A menudo significa plantar dos o más cultivos en el mismo campo, para ser cosechados en diferentes momentos, y prestar atención a cómo las plantas fijadoras de nitrógeno como las lentejas se combinan bien con los granos y descubrir cómo pueden encajar las especies animales beneficiosas. jardinero como yo, la jardinería con carbón puede significar menos excavaciones y más siembras de compañía, más una renovada reverencia por las lombrices de tierra.

La cría de carbono significa manejar el ganado para que se muevan a través de la tierra de la misma manera que los alces y los bisontes se mueven a través de las llanuras: se agrupan en un área relativamente pequeña, se la comen, entregan sus fertilizantes naturales a la tierra y luego continúan a un lugar nuevo y haciendo lo mismo allí, con cada área pastoreada (prados, se les llama), se les dio suficiente tiempo para recuperarse antes de que regresen los pastores. En lugar de depredadores, pueden ser pastores humanos o cercas portátiles que funcionan con energía solar que mantienen al ganado en un área en particular. Esta es una forma de revertir el declive de los pastizales hacia los desiertos, iniciada en los Estados Unidos por Allan Savory, un biólogo de la vida silvestre que luego se convirtió en un ranchero en Zimbabwe, de donde es originario.

Su método tiene sus serios escépticos y su investigación continúa, pero cuando Savory apareció en Montana en la década de 1980, muchos ganaderos estaban intrigados por su convicción de que el uso de este enfoque podría revertir la degradación de sus pastizales con el tiempo. Charter fue uno de los muchos adoptadores tempranos de lo que Savory llama gestión integral.

Después de su taller en 2015, Masters le dio a Charter una receta bioestimulante (emoliente de aceite de pescado, melaza y una pequeña cantidad de sal marina) para rociar en un pasto. Asistido por John Brown, un ex agricultor orgánico que ahora trabaja con él en proyectos de cría de carbono, Charter roció 80 acres con el bioestimulante, y sucedieron varias cosas. Caballos en otro de sus pastos olieron el rocío y rompieron una cerca de alambre de púas para llegar al sitio y pastar los pastos. Luego, un escuadrón de escarabajos voló y entró a trabajar para que el estiércol de caballo, en lugar de secarse en bolitas duras, fuera enterrado en el suelo al día siguiente. (Esto normalmente no ocurre en un clima que tiene un promedio de 10 a 12 pulgadas de precipitación por año).

Para entonces, Charter y Brown estaban ocupados criando gusanos en trincheras poco profundas forradas de paja, alimentándolos de restos de cocina, granos de café, malezas secas, astillas de madera, estiércol de caballo, relaves de remolacha azucarera de una refinería cercana, pulpa de zumos en la ciudad y, a veces, fósforo (de fosfato de roca, descompuesto por bacterias). El producto de este cultivo de lombrices es el vermicast (lombriz de lombrices), que por sí solo es un excelente fertilizante. Y el vermicast producido por los gusanos que se alimentan de este compost es especialmente rico en hongos y bacterias.

El vermicast no es solo un fertilizante, sino que se extiende para secarse, luego se combina con agua, melaza y emolientes de pescado (los ingredientes originales de Masters) y se rocía en la tierra, dice la Carta. El aerosol se ha utilizado desde entonces en 2,000 acres más del rancho. El ganado y los caballos están felices, y el terreno desnudo en medio de la artemisa y las praderas se ha estado llenando de vegetación. Más carbono en el suelo significa más acción microbiana, tanto que otros rancheros y agricultores han estado comprando vermicast de Charter Ranch y observando una mejora en sus propios pastizales.

Junto con el trabajo de cuidar el ganado, estos métodos requieren bastante mano de obra. En un momento en que los agricultores y rancheros que están envejeciendo se están retirando (sus tierras a menudo son engullidas por adinerados fuera de los estados) y las ciudades rurales siguen perdiendo población, la hija y el hijo de Charter y sus familias están de vuelta en el rancho, participando en diversas actividades. Hay una vaca lechera y jardinería y pollos, así como charlas, y mucha acción regional, sobre cómo sacar el carbono del aire y darle un hogar en el suelo.

La industria de los combustibles fósiles luchará contra esto. El complejo agroindustrial luchará contra esto. Pero en el otro lado están los jóvenes que quieren cambiar su futuro, que quieren un clima habitable y que quieren hacer un trabajo que sea importante. Y hay personas mayores que los apoyan.

Desde la década de 1960, hemos tenido el Cuerpo de Paz en el extranjero y AmeriCorps (anteriormente llamado VISTA) en casa. Estos programas gubernamentales aprovecharon el idealismo juvenil. Luego, a finales de los años 60 y principios de los 70, surgió un movimiento decididamente no gubernamental llamado a la tierra.

El trabajo que importa ahora está en la tierra, devolviendo el carbono al suelo. Plantando árboles. Cuidando el suelo vivo en granjas, en ranchos, en jardines por todas partes.

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