Cómo contribuye el riego al calentamiento global

El agua, el gas de efecto invernadero más abundante y poderoso en la atmósfera de la Tierra. El vapor de agua representa aproximadamente la mitad del efecto invernadero actual y, sin él, nuestro planeta probablemente estaría congelado y sin vida. ¿Pero deberíamos preocuparnos por agregar más, dado que las temperaturas están aumentando? Un nuevo estudio revela que mientras nuestras emisiones de vapor de agua permanezcan cerca de la superficie de la Tierra, no hay necesidad de preocuparse.

La mayoría de los vapores de agua terminan en la atmósfera de manera natural, a través de la evaporación de los océanos, pero las actividades humanas como el riego, el enfriamiento de las centrales eléctricas y la aviación también contribuyen. Las emisiones antropogénicas de vapor de agua son pequeñas en comparación con la evaporación del océano; generalmente se asume que no es un agente de forzamiento climático significativo. Sin embargo, las emisiones de vapor de agua antropogénicas constituyen una parte considerable de nuestras emisiones de gases de efecto invernadero. ¿Podrían ser responsables de más cambio climático de lo que pensábamos?

Para averiguarlo, Steven Sherwood, de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Australia, utilizó el modelo atmosférico global CAM5 para estimar el potencial de calentamiento global y el forzamiento radiativo asociado con las emisiones de vapor de agua.

La mayor fuente de emisiones de vapor de agua antropogénicas es actualmente el riego. Suponiendo que esta fuente permanece bastante constante durante el próximo siglo, Sherwood y sus colegas muestran que su potencial de calentamiento de efecto invernadero está entre –0.001 y +0.0005 y su forzamiento radiativo efectivo está entre –0.1 y +0.05 W/m2.

“Esto hace que el agua emitida, en el mejor de los casos, sea mil veces menos efectiva por kilogramo para alterar el presupuesto de calor de la Tierra que el dióxido de carbono emitido”, escriben los científicos en Environmental Research Letters (ERL).

El modelo también mostró enfriamiento en la parte superior de la atmósfera, en lugar de calentamiento, principalmente porque el vapor de agua agregado precipitó antes de alcanzar altitudes en las que podría contribuir significativamente al efecto invernadero. Los investigadores descubrieron que, en todo caso, debido a que el vapor de agua se emite en altitudes bajas mediante el riego, era más probable que aumentara la cubierta de nubes de bajo nivel, lo que tiende a tener un efecto de enfriamiento.

Pero estas emisiones de vapor de agua no pueden combatir el calentamiento global en gran medida. “Descubrimos que solo era suficiente para compensar un pequeño porcentaje del efecto del calentamiento por el dióxido de carbono”, dice Sherwood.

Sherwood y el equipo enfatizan que sus resultados son muy sensibles a la altitud a la que se emite el vapor de agua y no se aplican a las emisiones de vapor de agua de los aviones, ya que tienen un potencial de calentamiento global mucho mayor.

“Si toda nuestra agua de riego llegara a las altitudes donde vuelan los aviones, probablemente tendría un efecto de calentamiento bastante grande, pero las cantidades reales de los aviones no serían suficientes para tener mucho efecto a menos que los viajes aéreos aumenten en un orden de magnitud o más, “Dice Sherwood.

Por ahora, podemos estar tranquilos sobre las emisiones de vapor de agua del riego. “Es interesante que las emisiones de vapor de agua parecen haber enfriado ligeramente el planeta, aunque el vapor es un gas de efecto invernadero”, dice Sherwood. Incluso si nuestras emisiones a baja altitud aumentan significativamente, aún podemos esperar que el impacto sobre el calentamiento sea insignificante, dicen los investigadores.

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