¿Cómo alimentar al mundo y preservar el medio ambiente?

Los agricultores soportan gran parte de la carga del cultivo de alimentos para alimentar a miles de millones de personas a medida que la población mundial tiende continuamente a la alza.

Pero para hacerlo, esos agricultores deben mantener los cultivos saludables y de alto rendimiento. Eso requiere el uso de fertilizantes y pesticidas, que ayudan a los cultivos, pero pueden tener un impacto negativo inadvertido en el medio ambiente.

Los polinizadores pueden ser dañados. Las vías fluviales pueden infiltrarse con cargas de nutrientes, matando la vida acuática. Aumentan los gases de efecto invernadero que provocan el cambio climático.

Por un lado, alimentar al mundo. Por otro, preservar el medio ambiente.

Sylvie Brouder, profesora del Departamento de Agronomía de Purdue, sabe que es posible hacer ambas cosas.

Sus objetivos son ayudar a los agricultores a sacar el máximo provecho de sus campos al tiempo que reduce el potencial de daño ambiental. Su trabajo se centra en el ciclo del carbono y el nitrógeno en el suelo, el secuestro de carbono , las emisiones de gases de efecto invernadero y los impactos de la agricultura en la calidad del agua.

A medida que la tecnología evoluciona, las nuevas variedades de cultivos ingresan en los campos y las prácticas de manejo cambian, Brouder tiene que evaluar continuamente esos impactos y cómo comunicar información nueva a los agricultores y partes interesadas.

“Nunca tendremos una solución única para el problema de la sostenibilidad. No se trata solo de un nutriente o cultivo, porque se trata de sistemas agrícolas y siempre cambian”, dijo Brouder. “Siempre habrá nuevos desafíos y siempre habrá concesiones. Usted trabaja para comprender esas compensaciones, y la sociedad decidirá cuáles son aceptables”.

La investigación de Brouder ha conducido al desarrollo de guías de manejo de nutrientes y tecnologías que reducen las emisiones de gases de efecto invernadero y mejoran la calidad del aire y el agua al equilibrar la cantidad de nitrógeno y otros fertilizantes que se aplican a los campos con los absorbidos por las plantas o agregados al nitrógeno orgánico. Reservas de suelos sanos. También se enfoca en modificar los sistemas de drenaje de tejas y las rotaciones de cultivos para evitar que los nutrientes ingresen a las vías fluviales. Otro esfuerzo llevó a modelos que ayudan a los agricultores a determinar si pueden usar tierras marginales para cultivar cultivos bioenergéticos.

Un ejemplo clave de su proyecto en curso financiado por el Departamento de Agricultura de EE. UU. Que busca soluciones beneficiosas para todos, es el cultivo de cobertura. Para la producción de bioenergía. Los cultivos de cobertura de invierno, como el centeno de cereales, pueden reducir la erosión del suelo y absorber el nitrógeno residual del suelo para evitar que se filtre hacia arroyos y ríos. Sin embargo, no hay un valor económico directo en el cultivo de cobertura y los agricultores a menudo tienen que usar productos químicos para matarlo antes de que puedan plantar sus cultivos económicos. Brouder y sus colegas están explorando sistemas novedosos que cultivan cultivos de cobertura de invierno como cultivos bioenergéticos que pueden cosecharse, manteniéndose cubiertos durante todo el año. Otros beneficios incluyen la creación de un producto económico adicional en un ciclo agrícola anual, y evitar la competencia de tierras entre los alimentos y los cultivos energéticos que ha aumentado la preocupación pública por la seguridad alimentaria en curso.

“El objetivo es ayudar a los agricultores a continuar produciendo cultivos rentables que limitan o eliminan los daños potenciales al medio ambiente”, dijo Brouder.

Brouder también ha contribuido a la política agrícola nacional. Desde 2014 a 2010, formó parte del Consejo Asesor de Ciencia de la Agencia de Protección Ambiental de los EE. UU., Cuyos miembros proporcionan asesoramiento científico a los administradores federales.

Y esta primavera, lideró la creación de un documento, “Habilitación de redes de datos de fuente abierta en la investigación agrícola pública”, para el Consejo de Ciencia y Tecnología Agrícolas. El documento solicita un mejor acceso y el intercambio de datos agrícolas entre los científicos. Ella presentó los resultados en una serie de reuniones en el Capitolio.

“La ciencia abierta y los datos abiertos son necesarios para que abordemos las grandes preguntas del gran desafío. Necesitamos hacer más cosas para colaborar y no solo compartir nuestros resultados a través de investigaciones revisadas por pares, sino también compartir los datos”, dijo. “Me parece importante estar en la interfaz entre la ciencia y la política, reunir a las personas para discutir el estado de la ciencia, lo que sabemos, lo que creemos que sabemos, lo que sabemos que no sabemos y cómo puede ser eso”. utilizado por los economistas o los responsables de formular políticas para incentivar la administración “.

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