Comida CRISPR, próximamente a un supermercado cerca de ti

Desde hace años, el Departamento de Agricultura de EE. UU. Ha estado coqueteando con las últimas y mejores tecnologías de manipulación de ADN. Desde 2016, ha otorgado pases gratuitos a por lo menos una docena de cultivos modificados genéticamente, declarando que están fuera de su ámbito regulatorio. Pero el miércoles 28 de marzo, la agencia hizo oficial el estado de su relación; con efecto inmediato, ciertas plantas editadas por genes pueden diseñarse, cultivarse y venderse sin regulación. “Con este enfoque, el USDA busca permitir la innovación cuando no hay riesgos presentes”, dijo el secretario de Agricultura de los Estados Unidos, Sonny Perdue, en un comunicado.

La lógica de la agencia es la siguiente: la edición de genes es básicamente una forma de cría (mucho, mucho, mucho) más rápida. Siempre que una alteración genética pueda haber sido criada en una planta, digamos una eliminación simple, un intercambio de pares de bases o la inserción de un pariente reproductivamente compatible, no estará regulada. Piense, los cambios que crean inmunidad a las enfermedades, la resistencia en condiciones climáticas difíciles, o frutas y semillas más grandes, mejores y más sabrosas. Si desea quedarse con los genes de especies distantes, todavía tiene que saltar a través de todos los aros.

La mudanza no debería ser una sorpresa, dadas las recientes aperturas de la agencia. Pero es un gran problema, reduciendo años y decenas de millones de dólares del costo de desarrollar una planta de diseño, y permitiendo que nuevas empresas e instituciones públicas ingresen al mercado. La modificación genética tradicional -y todo lo relacionado con la burocracia- ha limitado la investigación a cultivos básicos como el maíz, la soja y el trigo. Ahora, los cultivos especializados, incluso los que tienen pequeños mercados, de repente merecen desarrollarse. Ya no tiene que ser un Monsanto o un Dow DuPont Pioneer para llevar su cultivar personalizado a los pasillos de abarrotes de Estados Unidos.

“Tener esta posición constante permite a las empresas más pequeñas y los laboratorios académicos formar este ecosistema de innovación para ofrecer opciones a los consumidores”, dice Federico Tripodi, CEO de Calyxt, una firma de edición de genes con sede en Minnesota. Su compañía ya ha plantado filas y filas de soja genéticamente modificada que producen aceite capaz de soportar el alto calor de cocción sin producir grasas trans. También está desarrollando papas más sanas y trigos de diseñador: versiones con poco gluten y con alto contenido de fibra. Cibus, con sede en San Diego, modificó una letra en el código genético de canola para crear una versión resistente a herbicidas; los agricultores lo están cultivando en Dakota del Norte y Montana. Y Yield10 Bioscience, con sede en Woburn, Massachusetts, ha modificado el lino para aumentar su contenido de omega-3.

Podrían ser la primera cosecha de tiendas de semillas de edición de genes, pero están a punto de obtener más competencia. Gracias en parte a la sorprendente decisión de dos de las principales potencias de patentes de Crispr, el Broad Institute y Dupont Pioneer, en octubre pasado, de proporcionar licencias no exclusivas de su propiedad intelectual básica a cualquier empresa que desee desarrollar productos agrícolas.

Las instituciones públicas de investigación también pueden ver un camino a seguir. En el laboratorio de Myeong-Je Cho en el Innovative Genomics Institute en Berkeley, los estudiantes de posgrado están cultivando plántulas de cacao, editadas para resistir ataques virales y fúngicos que se espera que aumenten a medida que el cambio climático obligue a la planta a abandonar sus principales regiones de crecimiento.1 Crispr pioneer Jennifer Doudna está supervisando el trabajo, que está financiado en parte por la compañía de dulces Mars.

Con toda esta interrupción amenazante, los gigantes de los OGM están haciendo silenciosamente movimientos para asegurar su relevancia. Esta semana, Monsanto anunció que estaba invirtiendo $ 125 millones en una startup cofundada por Feng Zhang y David Liu, especialistas en edición de genes. Llamado Pairwise, tiene como objetivo poner el primer producto Crispr’d en los cajones más crujientes de las personas; las fresas más dulces podrían estar entre sus primeras ofertas.

Entonces, ¿cómo sabrá si el contenido de una ensalada futura ha tenido algunos As, Ts, Cs y Gs movidos por un científico bacteriano que maneja enzimas? Bueno, puede que no. Ni el USDA ni la Agencia de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos han emitido directrices específicas para el etiquetado de los alimentos derivados de plantas modificadas genéticamente. De acuerdo con un vocero de la FDA, la agencia está considerando comentarios públicos sobre si estos tipos de alimentos presentan riesgos adicionales. Pero no pudo proporcionar una línea de tiempo para ninguna política nueva. Se espera que el USDA tenga sus propias reglas de divulgación de productos finalizadas para julio; una propuesta se encuentra actualmente en revisión en la Oficina de Administración y Presupuesto.

A pesar del limbo legal, los abogados reguladores ven indicios en la declaración del Secretario Purdue, en particular, la parte donde declaró que los productos de edición de genes no se diferencian de los desarrollados a través de métodos tradicionales de mejoramiento. “Los alimentos biotecnológicos se definen por contener material genético que de otro modo no podría haber sido criado convencionalmente o obtenido en la naturaleza”, dice Deepti Kulkarni, quien se unió al bufete de abogados Sidley Austin después de años en la Oficina del Jefe de Asesores de la FDA. “Si el USDA está interpretando el lenguaje de esta manera, hay algunas señales sugestivas de que estos productos podrían no estar sujetos a divulgación”. Lo que significa que es posible que ni siquiera se dé cuenta de cuándo los alimentos crisprados comienzan a aparecer en su carrito de compras.

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